The Spanish tennis player Rafael Nadal.

Jean Delaunay

Accord saoudien : l’Espagne pardonnera-t-elle à Rafael Nadal de lui avoir brisé le cœur ?

Avant de devenir champion du monde, Rafael Nadal était connu comme une « bonne personne ». Accepter l’offre de devenir l’ambassadeur du tennis en Arabie Saoudite a brisé l’idéal que beaucoup de gens dans le pays avaient du joueur.

« Est-il clair maintenant qui est Rafa Nadal ? »

C’est une question que les fans de la star du tennis se posent sur les réseaux sociaux, après l’annonce selon laquelle le fils sportif préféré de l’Espagne a signé un accord pour devenir « ambassadeur du tennis » pour l’Arabie saoudite.

Nadal a signé un accord avec le pays arabe riche en pétrole pour « promouvoir le développement du sport », mais plus que ses actions, c’est la déclaration qu’il a faite qui a laissé les Espagnols sans voix : « Où que vous regardiez, vous pouvez voir ici la croissance et le progrès ». « .

« L’argent achète tout ? » », ont d’abord demandé ses partisans, critiquant le manque de droits de l’homme dans l’État du Golfe. Aujourd’hui, le débat s’est déplacé des réseaux sociaux vers les couloirs des bureaux, les cafétérias et les groupes Whatsapp.

« J’ai lu les informations le soir et je pensais que j’étais si fatigué que j’avais dû mal les lire, mais le lendemain, j’ai vu que c’était vrai. La première chose que j’ai pensé a été : pourquoi s’est-il vendu ? Il a beaucoup d’argent et il est a tout gagné, il n’en avait pas besoin », a déclaré à L’Observatoire de l’Europe Jaime, de Madrid, dont l’idole a toujours été Nadal.

« C’était un coup tellement dur qu’on a pu commencer à compter les années à partir de ce moment : la première année depuis la vente de Rafa », ajoute-t-il.

Les journaux ont également été remplis de lettres déplorant la décision de Nadal. « Je ne comprends pas la nécessité de se vendre ainsi, mais je ne lui en veux pas non plus : lorsqu’il s’agit de grosses sommes d’argent, la dignité et l’honneur disparaissent », a écrit Pablo Erskine d’Alcorcón dans El País.

« Est-ce que ça vaut vraiment la peine de sacrifier des principes pour quelques millions de plus ? »

Gonzalo en a discuté avec ses collègues lors d’une pause-café à la banque pour laquelle il travaille à Londres. « C’est difficile d’être objectif parce que pour moi Nadal est Dieu, mais il est clair que ce n’est pas la meilleure chose qu’il aurait pu faire ».

Il y a ceux qui se demandent pourquoi la star du sport la plus populaire d’Espagne a pris cette décision et il y a ceux qui défendent leur idole même dans les plus grandes controverses.

« Je ne sais pas si l’accord est bon pour son image, mais je pense qu’il le fait pour le développement du tennis et de son académie, pas pour l’argent. Je crois toujours aux valeurs et aux principes de Nadal », déclare Jorge, un Espagnol vivant en Allemagne qui affirme n’avoir jamais manqué un seul match de Nadal.

Rafa Nadal, de l'Espagne, renvoie le ballon lors de son match contre Jack Sock, des États-Unis, lors de son match au tournoi de tennis Open d'Italie, à Rome.
Rafa Nadal, de l’Espagne, renvoie le ballon lors de son match contre Jack Sock, des États-Unis, lors de son match au tournoi de tennis Open d’Italie, à Rome.

Tenté par les pétrodollars

Rafa Nadal n’est ni le premier ni le dernier sportif à travailler pour l’Arabie Saoudite, c’est pourquoi la réaction espagnole peut surprendre. D’autant plus qu’il s’est tu lorsque d’autres athlètes ont signé des contrats avec le pays arabe.

Un autre Espagnol, Jon Rham, a rejoint la ligue de golf financée par le gouvernement saoudien avec un contrat estimé à plus de 500 millions de dollars.

Au-delà des frontières du pays, le Portugais Cristiano Ronaldo devrait empocher 200 millions d’euros pour promouvoir la candidature de l’Arabie saoudite à l’organisation de la Coupe du monde 2030, selon les médias.

Très peu d’informations ont été publiées sur l’accord de Nadal avec les Saoudiens, encore moins sur le montant d’argent impliqué. Tout ce qui a été rendu public, c’est qu’il s’agit d’un « engagement à long terme visant à contribuer au développement du sport et à inspirer une nouvelle génération de joueurs de tennis en Arabie Saoudite ».

Le communiqué de la Fédération saoudienne de tennis indique également qu’une nouvelle académie Rafa Nadal serait ouverte dans le pays et que le joueur y passerait du temps.

DOSSIER – Des fans saoudiens tiennent des photos du roi Salmane d'Arabie saoudite, à gauche, et du prince héritier saoudien Mohammed ben Salmane.
DOSSIER – Des fans saoudiens tiennent des photos du roi Salmane d’Arabie saoudite, à gauche, et du prince héritier saoudien Mohammed ben Salmane.

La réputation de Nadal en tant que modèle

Pour comprendre l’émoi provoqué par l’accord de Nadal avec l’Arabie Saoudite – il est le joueur de tennis masculin avec le plus de titres du Grand Chelem – il est nécessaire de comprendre sa relation avec l’Espagne. Nombreux sont ceux qui l’appellent « le fils de l’Espagne » ou « l’homme modèle ».

Mais comment se fait-il que (presque) tous les Espagnols aiment Nadal ?

Son responsable de la communication, Benito Pérez-Barbadillo, a donné la réponse au journal Diario de Cádiz il y a deux ans.

« Rafa est la façon dont les gens le voient. C’est un gars très normal et une très bonne personne. Je pense que Rafa est si populaire parce qu’il est très authentique, sans double standard et ce n’est pas une personne artificielle », a-t-il déclaré.

Le joueur de tennis a toujours été considéré comme un garçon de Manacor, une ville de l’île de Majorque, qui ne se vante pas de ses victoires et n’a pas une attitude excentrique. Un champion humble et généreux qui combat les défaites avec plus de travail et de discipline.

En 2017, dans une interview au journal El País, Nadal a déclaré qu’en termes de gestion de son patrimoine, « il serait peut-être préférable d’aller dans un autre pays avec des conditions plus favorables, mais là où je suis heureux, c’est en Espagne, avec ma famille et amis. Dans un autre pays, j’aurais deux fois plus d’argent, mais je serais deux fois moins heureux. L’argent ne fait pas le bonheur.»

Avant de devenir champion du monde, Rafa Nadal était connu comme une « bonne personne ». Accepter l’offre saoudienne a brisé l’idéal que beaucoup de gens du pays avaient du grand joueur de tennis.

L'Espagnol Rafael Nadal écoute une question lors d'une conférence de presse avant le Rio Open ATP à Rio de Janeiro, au Brésil, le vendredi 14 février 2014.
L’Espagnol Rafael Nadal écoute une question lors d’une conférence de presse avant le Rio Open ATP à Rio de Janeiro, au Brésil, le vendredi 14 février 2014.

Que recherche l’Arabie Saoudite ?

Depuis 2021, on estime que le pays a investi 6,3 milliards de dollars dans des accords sportifs, même si ce chiffre est probablement beaucoup plus élevé, mais le manque de transparence rend difficile la connaissance du total.

Le régime autoritaire investit des millions de dollars dans le sport pour projeter une image de modernité.

« Il essaie de promouvoir l’image d’un pays ouvert et développé selon les normes occidentales, mais il reste un pays accusé de ne pas respecter les droits de l’homme », a déclaré David Hernández, professeur de relations internationales à l’Université Complutense de Madrid. L’Observatoire de l’Europe.

L’utilisation des pétrodollars sert la stratégie du prince héritier Mohammed ben Salmane, sa « Vision 2030 », lancée il y a huit ans dans le but de diversifier l’économie saoudienne et de la rendre moins dépendante du pétrole.

Le prince a affirmé que le sport avait contribué à une augmentation de 1% du PIB de son pays et espérait voir une nouvelle croissance dans le secteur.

« Les Saoudiens ont réalisé que les marchés internationaux de l’énergie évoluent, que les énergies renouvelables sont de plus en plus encouragées et qu’ils tentent donc de transformer leur économie », a-t-il ajouté.

Hernández estime que l’Arabie saoudite tente d’atteindre plusieurs objectifs. La première est une démonstration de force en signant de grandes stars, démontrant qu’elle a la capacité et les ressources pour organiser ce qu’elle veut.

La seconde est d’envoyer le message que c’est un pays présent et ouvert au contact avec d’autres cultures. Et l’objectif final est de devenir une puissance médiatique mondiale.

« C’est un modèle similaire à la Coupe du monde au Qatar. Lors de son organisation, il y avait beaucoup d’accusations sur le manque de respect des droits de l’homme et des conditions des travailleurs, mais au final, avec la Coupe du monde, on ne parlait que de football. « , dit l’expert.

« Le régime saoudien veut projeter l’image qu’il veut que le monde voit de son pays. C’est une image très étudiée et calculée. »

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