The OpenAI logo is seen displayed on a cell phone with an image on a computer monitor generated by ChatGPT

Jean Delaunay

Les autorités américaines ouvrent une enquête sur les partenariats entre Big Tech et de grandes startups de l’IA

Les géants de la technologie ont récemment investi des milliards dans des startups d’intelligence artificielle (IA).

Les autorités antitrust américaines ont ouvert une enquête sur les relations entre les principales startups de l’intelligence artificielle (IA), telles que le créateur de ChatGPT, OpenAI, et les géants de la technologie qui y ont investi des milliards de dollars.

L’action cible Amazon, Google et Microsoft et leur influence sur le boom de l’IA générative qui a alimenté la demande de chatbots tels que ChatGPT et d’autres outils d’IA capables de produire des images et des sons nouveaux.

« Nous examinons si ces liens permettent à des entreprises dominantes d’exercer une influence indue ou d’obtenir un accès privilégié d’une manière qui pourrait nuire à une concurrence loyale », a déclaré Lina Khan, présidente de la Commission fédérale du commerce des États-Unis, dans son discours d’ouverture lors d’un forum sur l’IA jeudi.

Khan a déclaré que l’enquête de marché examinerait « les investissements et les partenariats formés entre les développeurs d’IA et les principaux fournisseurs de services cloud ».

La FTC a déclaré jeudi avoir émis des « ordonnances obligatoires » à cinq entreprises – les fournisseurs de cloud Amazon, Google et Microsoft, ainsi que les startups d’IA Anthropic et OpenAI – les obligeant à fournir des informations sur leurs accords et la prise de décision les concernant.

La relation de plusieurs années entre Microsoft et OpenAI est la plus connue. Google et Amazon ont récemment conclu des accords de plusieurs milliards de dollars avec Anthropic, une autre startup d’IA basée à San Francisco et formée par d’anciens dirigeants d’OpenAI.

Google a salué l’enquête de la FTC dans un communiqué publié jeudi, qui s’est également penché, de manière pas si voilée, sur la relation de Microsoft avec OpenAI et sur son historique de sollicitation d’un examen antitrust de ses pratiques commerciales.

« Nous espérons que l’étude de la FTC mettra en lumière les entreprises qui n’offrent pas l’ouverture de Google Cloud ou qui ont une longue histoire de clients fidèles – et qui adoptent la même approche des services d’IA », indique le communiqué de Google.

Rimy Alaily, vice-président de Microsoft chargé de la concurrence et de la régulation du marché, a également déclaré que la société était impatiente de coopérer avec la FTC et a défendu de tels partenariats comme « promouvant la concurrence et accélérant l’innovation ».

Amazon, Anthropic et OpenAI ont refusé de commenter.

Les régulateurs scrutent Microsoft

L’Union européenne et le Royaume-Uni ont déjà signalé qu’ils examinaient les investissements OpenAI de Microsoft. Le pouvoir exécutif de l’UE a déclaré ce mois-ci que le partenariat pourrait déclencher une enquête en vertu de réglementations couvrant les fusions et acquisitions qui nuiraient à la concurrence dans le bloc des 27 pays. L’organisme britannique de surveillance antitrust a ouvert une enquête similaire en décembre.

Les partisans de l’antitrust ont salué les actions de la FTC et de l’Europe concernant des accords que certains ont qualifiés de quasi-fusions.

« Les grandes entreprises technologiques savent qu’elles ne peuvent pas acheter les plus grandes sociétés d’IA, elles trouvent donc des moyens d’exercer une influence sans appeler cela formellement une acquisition », a déclaré dans une déclaration écrite Matt Stoller, directeur de recherche à l’American Economic Liberties Project.

Microsoft n’a jamais divulgué publiquement le montant total de son investissement dans OpenAI, que le PDG de Microsoft, Satya Nadella, a décrit comme une « chose compliquée ».

« Nous avons un investissement important », a-t-il déclaré lors d’un podcast de novembre animé par la journaliste technologique Kara Swisher. « Cela ne se présente pas seulement sous la forme de dollars, mais également sous la forme de calculs et ainsi de suite. »

La gouvernance d’OpenAI et ses relations avec Microsoft ont été remises en question l’année dernière après que le conseil d’administration de la startup a soudainement licencié le PDG Sam Altman, qui a ensuite été rapidement réintégré, dans une tourmente qui a fait la une des journaux mondiaux.

Un week-end de manœuvres en coulisses et une menace d’exode massif d’employés défendue par Nadella et d’autres dirigeants de Microsoft ont contribué à stabiliser la startup et ont conduit à la démission de la plupart de son précédent conseil d’administration.

Le nouvel arrangement donne à Microsoft un siège au conseil d’administration sans droit de vote, même si « nous n’avons absolument aucun contrôle », a déclaré Nadella à Davos.

Une partie des complications qui ont conduit à l’éviction temporaire d’Altman était liée à la structure de gouvernance inhabituelle de la startup. OpenAI a débuté comme un institut de recherche à but non lucratif dédié au développement sûr de formes futuristes d’IA. Elle est toujours régie comme une organisation à but non lucratif, même si la plupart de son personnel travaille pour la branche à but lucratif qu’elle a créée plusieurs années plus tard.

Les investissements de Microsoft dans OpenAI

Microsoft a réalisé son premier investissement d’un milliard de dollars dans OpenAI, basé à San Francisco, en 2019, plus de deux ans avant que la startup n’introduise ChatGPT et suscite une fascination mondiale pour les progrès de l’IA.

Dans le cadre de cet accord, le géant du logiciel de Redmond, dans l’État de Washington, fournirait la puissance de calcul nécessaire à la formation de grands modèles linguistiques d’IA sur d’énormes quantités de textes écrits par des humains et d’autres médias. À son tour, Microsoft obtiendrait des droits exclusifs sur une grande partie de ce qu’OpenAI a construit, permettant ainsi à la technologie d’être intégrée à une variété de produits Microsoft.

Nadella l’a comparé en janvier à un certain nombre de partenariats commerciaux de longue date de Microsoft, comme avec le fabricant de puces Intel. Microsoft et OpenAI « sont deux sociétés différentes, responsables devant deux groupes de parties prenantes différentes ayant des intérêts différents », a-t-il déclaré à un journaliste de Bloomberg lors du Forum économique mondial de Davos, en Suisse.

« Nous construisons donc le calcul. Ils utilisent ensuite le calcul pour effectuer la formation. Nous prenons ensuite cela et le mettons dans des produits. Et donc, dans un certain sens, il s’agit d’un partenariat basé sur le fait que chacun de nous renforce réellement ce que chacun fait et, en fin de compte, est compétitif sur le marché.

La FTC signale depuis près d’un an qu’elle s’efforce de suivre et de mettre fin aux comportements illégaux dans l’utilisation et le développement d’outils d’IA.

Khan a déclaré en avril que le gouvernement américain « n’hésiterait pas à sévir » contre les pratiques commerciales néfastes impliquant l’IA. L’une des cibles les plus préoccupantes est l’utilisation de voix et d’images générées par l’IA pour dynamiser la fraude et les escroqueries téléphoniques.

Mais de plus en plus, Khan a clairement indiqué que ce qui méritait un examen minutieux n’était pas seulement les applications nuisibles, mais aussi la consolidation plus large du pouvoir de marché entre une poignée de leaders de l’IA qui pourraient profiter de ce « moment de basculement du marché » pour consolider leur domination.

Les trois commissaires de la FTC, tous démocrates car deux sièges sont vacants, ont voté à l’unanimité l’ouverture de l’enquête. Le commissaire Alvaro Bedoya a déclaré que cela devrait « mettre en lumière la dynamique concurrentielle en jeu avec certains de ces modèles les plus avancés ».

Les entreprises disposent de 45 jours pour fournir à la FTC des informations comprenant leurs accords de partenariat et la justification stratégique qui les sous-tend. On leur demande également des informations sur la prise de décision concernant les lancements de produits et les ressources et services clés nécessaires à la création de systèmes d’IA.

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