Nicola Sturgeon gives evidence to the UK Covid-19 Inquiry hearing at the Edinburgh International Conference Centre.

Jean Delaunay

L’Écossaise Nicola Sturgeon dit qu’elle s’est sentie « dépassée » par la pandémie de COVID lors de son témoignage

L’ancienne première ministre a nié qu’elle et ses collègues indépendantistes aient considéré l’épidémie comme une opportunité de revitaliser les arguments en faveur du démantèlement du Royaume-Uni.

L’ancienne première ministre écossaise, Nicola Sturgeon, a été au bord des larmes mercredi lorsqu’elle a déclaré lors d’une enquête publique qu’elle luttait contre la pression de la pandémie de COVID-19 – et doutait parfois de vouloir être première ministre à un moment aussi important.

Témoignant de l’enquête publique du Royaume-Uni sur la réponse à la pandémie, Sturgeon a déclaré qu’elle se sentait parfois « dépassée par l’ampleur de ce à quoi nous étions confrontés », en particulier au début de la pandémie au premier semestre 2020.

« J’étais première ministre lorsque la pandémie a frappé », a-t-elle déclaré à Édimbourg. « Une grande partie de moi aurait souhaité ne pas l’avoir été, mais je l’étais et je voulais être le meilleur premier ministre. »

Bien que l’Écosse fasse partie du Royaume-Uni, son gouvernement dispose de pouvoirs en matière de santé publique.

Une grande partie du reste du témoignage de Sturgeon était étroitement axée sur les détails de décisions particulières prises pendant la pandémie, telles que le moment et la sévérité des confinements et la décision de fermer les écoles.

La gestion personnelle de Sturgeon face à la pandémie a été bien accueillie par de nombreuses personnes en Écosse, au Royaume-Uni et au-delà. Elle était largement considérée comme ayant une solide compréhension des détails et étant claire dans ses déclarations publiques, un contraste frappant avec l’ancien Premier ministre britannique Boris Johnson, qui a finalement été contraint de démissionner en partie à cause du non-respect par lui et son équipe des règles de distanciation sociale lors des fêtes organisées. au 10 Downing Street pendant le confinement.

Cependant, la vision de sa performance face à la pandémie a été entachée par de récentes révélations au fur et à mesure que l’enquête progresse.

Messages manquants

En particulier, elle et d’autres membres de son gouvernement font face à d’intenses critiques et interrogatoires pour avoir supprimé de nombreux messages WhatsApp datant du plus fort de l’épidémie de COVID, qui a coûté la vie à près de 20 000 personnes en Écosse.

Sturgeon a admis hier lors de l’enquête qu’elle avait supprimé les messages WhatsApp, mais a insisté sur le fait qu’elle n’avait pas utilisé de plateformes de messagerie informelles telles que WhatsApp pour prendre des décisions.

« Pendant la pandémie, je n’ai pas eu beaucoup recours aux messages informels et je ne les ai certainement pas utilisés pour prendre des décisions », a-t-elle déclaré.

Plusieurs autres témoins du gouvernement écossais ont été interpellés sur leurs pratiques en matière de messagerie. Des preuves ont été présentées montrant des échanges au cours desquels des fonctionnaires se rappelaient mutuellement de supprimer chaque jour les messages de discussion de groupe car ils seraient à l’avenir soumis à des demandes de liberté d’information du public.

Alors que Sturgeon a reconnu que l’utilisation de WhatsApp était devenue « trop courante » au sein du gouvernement écossais, Sturgeon a déclaré qu’elle échangeait des WhatsApp avec seulement une « poignée » de personnes et qu’elle n’était membre d’aucun groupe.

Elle a déclaré qu’elle avait supprimé les messages conformément aux conseils officiels selon lesquels les messages pouvaient être compromis en cas de perte ou de vol d’un téléphone, et que les points « saillants » étaient tous enregistrés dans le dossier de l’entreprise.

L’ancienne première ministre a déclaré qu’elle avait « toujours pensé qu’il y aurait une enquête publique » et s’est excusée pour tout manque de clarté lors d’un briefing public en août 2021, au cours duquel elle a déclaré que ses WhatsApps seraient remis – même si elle savait qu’ils l’avaient déjà été. supprimé.

Des messages ont également été produits en preuve dans le cadre de l’enquête, semblant montrer qu’elle a invité un expert en santé publique à communiquer avec elle via l’adresse e-mail de son parti politique, plutôt que son adresse officielle.

La semaine dernière, le successeur de Sturgeon au poste de premier ministre, Humza Yousaf, a présenté des excuses « sans réserve » pour la gestion « franchement mauvaise » par le gouvernement écossais des demandes de messages WhatsApp. Il a annoncé une étude externe sur l’utilisation de la messagerie mobile par le gouvernement.

L’avocat représentant le groupe écossais Covid Bereaved, Aamer Anwar, a déclaré que Sturgeon avait livré une « performance impeccable » mais que ses clients étaient « profondément insatisfaits » des explications autour de la suppression des messages WhatsApp.

Il a ajouté que le groupe envisageait de demander une enquête criminelle sur les actions de l’ancien premier ministre et d’autres personnes.

Dans la ligne de tir

Sturgeon, 53 ans, est devenue première ministre en 2014 après que l’Écosse a voté pour rester au Royaume-Uni lors d’un référendum, et est restée en fonction jusqu’à sa démission surprise en 2023. Elle était très appréciée même par de nombreux opposants à l’indépendance écossaise au cours de son mandat, mais son sa réputation politique a été mise à mal depuis qu’elle a démissionné.

De nombreux éléments inconditionnels du mouvement indépendantiste écossais restent mécontents de son incapacité à obtenir un autre référendum sur la sortie du Royaume-Uni, pour lequel la Cour suprême britannique a décidé que le gouvernement écossais n’avait pas le pouvoir de légiférer unilatéralement.

Elle est également détestée par de nombreux alliés d’Alex Salmond, son prédécesseur au poste de Premier ministre, qui l’accusent d’avoir orchestré sa chute politique et ses poursuites pour crimes sexuels présumés – dont il n’a été reconnu coupable pour aucun d’entre eux.

Sturgeon se retrouve également impliquée dans une enquête criminelle en cours. Peu de temps après sa démission au printemps dernier, son domicile a été perquisitionné dans le cadre d’une enquête policière sur les finances du parti national écossais au pouvoir.

Elle et son mari Peter Murrell, ancien directeur général du parti, ont depuis été arrêtés et libérés sans inculpation, mais insistent sur le fait qu’ils n’ont rien fait de mal. L’enquête est toujours en cours.

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