Evan Gershkovich in a courtroom in Yekaterinburg, Russia.

Jean Delaunay

Le journaliste américain Evan Gershkovich jugé en Russie

L’affaire d’espionnage contre le journaliste du Wall Street Journal reste opaque et les États-Unis insistent sur le fait que les accusations sont infondées.

Le journaliste du Wall Street Journal, Evan Gershkovich, a été jugé mercredi à huis clos à Ekaterinbourg, 15 mois après son arrestation pour espionnage, ce que lui, son employeur et le gouvernement américain nient avec véhémence.

Le journaliste de 32 ans a comparu devant le tribunal dans une cage vitrée cadenassée, le crâne rasé et vêtu d’une chemise à carreaux noir et bleu. Les journalistes ont été autorisés à pénétrer dans la salle d’audience pendant quelques minutes avant la clôture des débats.

Fils d’immigrés soviétiques né aux États-Unis, Gershkovich est le premier journaliste occidental arrêté pour espionnage dans la Russie post-soviétique. Les autorités russes l’ont appréhendé alors qu’il effectuait un reportage à Ekaterinbourg et ont affirmé qu’il collectait des informations secrètes pour les services de renseignement américains.

Le Département d’État l’a déclaré « détenu à tort », engageant ainsi le gouvernement à demander avec fermeté sa libération.

Jay Conti, vice-président exécutif et avocat général de l’éditeur du Wall Street Journal, Dow Jones, a déclaré cette semaine à AP que le procès était une imposture.

« C’était un journaliste accrédité qui faisait du journalisme, et c’est un simulacre de procès, de fausses accusations qui sont complètement inventées de toutes pièces », a déclaré Conti.

Le Journal a travaillé avec diligence pour maintenir l’affaire sous les yeux du public, et elle est devenue un problème au cours des mois combatifs qui ont précédé l’élection présidentielle américaine.

Après son arrestation, Gershkovich a été détenu dans la prison de Lefortovo, à Moscou, notoirement lugubre. Il a semblé en bonne santé lors des audiences du tribunal au cours desquelles ses appels à la libération ont été rejetés.

« Evan a fait preuve d’une résilience et d’une force remarquables face à cette situation sombre », a déclaré l’ambassadrice américaine Lynne Tracy à l’occasion du premier anniversaire de son arrestation.

Le procès de Gershkovich étant désormais clos, peu de détails sur son cas pourraient être rendus publics. Mais le bureau du procureur général russe a déclaré ce mois-ci qu’il était accusé d’avoir « recueilli des informations secrètes » sur ordre de la CIA concernant Uralvagonzavod, une usine située à environ 150 kilomètres au nord d’Ekaterinbourg qui produit et répare des chars et d’autres équipements militaires.

Non seulement Uralvagonzavod est stratégiquement sensible, mais c’est aussi un nid de véhéments pro-Poutine, où un Américain curieux pourrait facilement offenser et alarmer.

En 2011, un directeur d’usine, Igor Kholmanskikh, a attiré l’attention nationale sur le programme d’appel annuel du président Vladimir Poutine en dénonçant les manifestations de masse à Moscou. Poutine l’a ensuite nommé envoyé régional et membre du Conseil de sécurité nationale.

Evan Gershkovich est escorté hors du tribunal de Moscou, en Russie, en janvier 2024.
Evan Gershkovich est escorté hors du tribunal de Moscou, en Russie, en janvier 2024.

Si le tribunal déclare Gershkovich coupable, ce qui est presque certain, il risque jusqu’à 20 ans de prison. Les tribunaux russes condamnent plus de 99 % des accusés qui leur sont présentés ; Les procureurs peuvent faire appel des peines qu’ils jugent trop clémentes et même des acquittements.

En outre, l’interprétation russe de ce qui constitue de l’espionnage est large. Igor Sutyagin, expert en contrôle des armements au sein d’un groupe de réflexion de l’Académie russe des sciences, a été emprisonné pendant 11 ans pour espionnage pour avoir transmis des documents qui, selon lui, étaient accessibles au public.

L’arrestation de Gershkovich a eu lieu environ un an après que Poutine ait fait adopter des lois qui ont eu un effet dissuasif sur les journalistes, criminalisant la critique de ce que le Kremlin appelle une « opération militaire spéciale » en Ukraine et les déclarations considérées comme discréditant l’armée.

Les journalistes étrangers ont en grande partie quitté le pays après l’adoption des lois ; beaucoup sont revenus au cours des mois suivants, mais des inquiétudes ont été exprimées quant à savoir si les autorités russes prendraient des mesures à leur encontre.

Un panneau publicitaire appelant à la libération d'Evan Gershkovich est visible à Times Square à New York.
Un panneau publicitaire appelant à la libération d’Evan Gershkovich est visible à Times Square à New York.

Après l’arrestation de Gershkovich, les craintes ont augmenté que la Russie cible les Américains alors que l’animosité entre Moscou et Washington grandissait.

L’année dernière, Alsou Kurmasheva, journaliste possédant la double nationalité américano-russe pour Radio Liberty/Radio Free Europe, financée par Washington, a été arrêtée pour avoir prétendument enfreint la loi exigeant que les soi-disant « agents étrangers » s’enregistrent.

Une autre double ressortissante, Ksenia Karelina, résidente de Los Angeles, est jugée, également à Ekaterinbourg, pour trahison, car elle aurait collecté des fonds pour une organisation ukrainienne qui fournissait des armes et des munitions à Kiev.

Plusieurs journalistes occidentaux ont été contraints de partir depuis l’arrestation de Gershkovich parce que la Russie a refusé de renouveler leurs visas.

Faible espoir

La Russie n’a pas exclu un échange de prisonniers impliquant Gershkovich, mais elle a affirmé que cela n’était pas possible avant le verdict. Cela pourrait prendre des mois, car les procès russes sont souvent ajournés pendant des semaines. Les perspectives après le verdict sont mitigées.

Bien que les relations russo-américaines soient très tendues en raison du conflit en Ukraine, le Kremlin et Washington ont conclu un accord en 2022 qui a libéré la star de la WNBA Brittney Griner, qui purgeait une peine de neuf ans et demi pour possession de cannabis. .

Mais Griner a été échangé contre le prisonnier russe le plus précieux aux États-Unis, le marchand d’armes Viktor Bout, et les États-Unis ne détiennent peut-être pas une autre carte aussi solide. Poutine a fait allusion à son intérêt pour la libération de Vadim Krasikov, un Russe emprisonné en Allemagne pour avoir assassiné un chef rebelle tchétchène à Berlin, mais la volonté de l’Allemagne d’aider dans le conflit russo-américain est incertaine.

L’administration Biden voudra peut-être également éviter de donner l’impression qu’elle en révèle trop. Il a reçu de nombreuses critiques pour avoir échangé Bout, largement appelé « le marchand de mort », contre une figure sportive.

Pourtant, Biden pourrait se sentir incité à obtenir la libération de Gershkovich, car l’ancien président Donald Trump, son principal adversaire lors des élections de cette année, se vante de pouvoir facilement libérer le journaliste. Trump a affirmé en mai que Poutine « ferait cela pour moi, mais pas pour quelqu’un d’autre ».

Le Kremlin affirme cependant qu’il n’a pas été en contact avec Trump, et le porte-parole de Poutine, Dmitri Pekov, s’est irrité de l’attention portée à un éventuel échange, affirmant que « ces contacts doivent être menés dans le plus grand secret ».

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