Copper theft is disrupting trains around Europe.

Milos Schmidt

Des millions d’euros et des milliers de retards : comment le vol de cuivre retarde les passagers dans toute l’Europe

Les plus grands opérateurs ferroviaires européens signalent des problèmes de vol de cuivre sur leurs lignes et la hausse du prix du métal suscite de nombreuses inquiétudes.

Le vol de cuivre retarde des milliers de trains et cause des millions d’euros de dégâts aux infrastructures ferroviaires à travers l’Europe.

Vous vous demandez peut-être pourquoi le vol d’un métal par des voleurs pourrait être si important qu’il empêcherait les trains de circuler. Et bien parce que les trains ne peuvent pas circuler sans cuivre.

C’est le composant essentiel dans des éléments tels que les câbles de signaux, les fils de mise à la terre et les lignes électriques. Sans eux, les trains n’ont ni l’électricité ni les communications nécessaires pour circuler.

Pourquoi les voleurs veulent-ils voler du cuivre ?

Une tonne pourrait être vendue à une installation de recyclage de métaux au Royaume-Uni pour environ 6 600 £ (7 726 €) en mars dernier, selon un rapport du groupe parlementaire multipartite britannique sur le vol de métaux. Même si les voleurs ne peuvent pas vendre les objets volés à un site de recyclage officiel, ils le feront probablement dans des casses plus informelles.

Alors que le prix du cuivre devrait augmenter au cours des deux prochaines années, les opérateurs ferroviaires craignent que le vol de cuivre ne devienne encore plus populaire.

Ils cherchent à renforcer leurs défenses et plusieurs pays européens ont même utilisé la technologie de l’ADN pour vaincre les voleurs.

Alors, quelle est l’ampleur du problème du vol de cuivre sur les chemins de fer européens et que pouvons-nous faire exactement pour y mettre fin ?

Les voleurs volent le cuivre pour le revendre dans un but lucratif.
Les voleurs volent le cuivre pour le revendre dans un but lucratif.

Où en Europe le vol de cuivre constitue-t-il un gros problème ?

L’ampleur du problème est révélée par les données fournies par certains des plus grands opérateurs ferroviaires du continent.

L’appétit pour le cuivre a entraîné un retard des trains britanniques de 84 390 minutes au cours de l’exercice 2022/23, pour un coût de 12,24 millions de livres sterling (14,33 millions d’euros), selon les chiffres publiés dans l’émission L’Observatoire de l’Europe Travel by Network Rail.

En Allemagne, il y a eu 450 cas de vols de métaux sur les lignes ferroviaires exploitées par la Deutsche Bahn, nous a indiqué un porte-parole de la compagnie ferroviaire. Cela a touché 3 200 trains qui ont été retardés pendant un total de 40 000 minutes et ont coûté 7 millions d’euros à la Deutsche Bahn.

L’opérateur français SNCF nous a informé que plus de 40 000 trains ont été touchés par des vols de métaux dans leurs derniers chiffres datant de 2022, causant plus de 20 millions d’euros de pertes.

Les chemins de fer belges ont également été touchés et ont enregistré 466 vols de cuivre en 2022, ce qui représente une augmentation de 300 pour cent par rapport à 2021 et a entraîné 33 000 minutes de retard.

Mais tous les pays ne sont pas confrontés à ce problème. Un porte-parole de l’opérateur autrichien ÖBB a déclaré à L’Observatoire de l’Europe : « L’année dernière, nous avons enregistré des vols de cuivre dans la fourchette basse à un chiffre dans toute l’Autriche, ce qui n’a entraîné aucune perturbation des services ferroviaires. »

Que font les compagnies ferroviaires pour lutter contre le vol de cuivre ?

Même si les chiffres concernés sont importants, ils ont considérablement diminué au cours des 10 à 15 dernières années. La Deutsche Bahn affirme que les cas ont diminué d’environ 85 pour cent en Allemagne, passant de 3 200 en 2013 à 450 en 2023.

Mais lutter contre la criminalité comporte ses défis.

Les voies ferrées et les infrastructures sont bien entendu réparties dans plusieurs pays et traversent des zones reculées. Cela rend difficile la surveillance et la capture des voleurs en action.

Ces dernières années, les entreprises ont intensifié leur coopération avec la police et utilisé la vidéosurveillance et les drones pour améliorer la sécurité.

Plusieurs opérateurs, dont Network Rail, la SNCF et la Deutsche Bahn, se sont même tournés vers la technologie ADN pour arrêter les voleurs.

« Nous parlons toujours du facteur de peur de l’ADN », explique James Brown, directeur général de Selectamark, la société qui fournit la technologie. « Les criminels savent que l’ADN les relie à des crimes. Tout ce qui est marqué ou protégé par l’ADN devient immédiatement une cible plus difficile dans l’esprit du criminel. Cela fonctionne donc très bien comme moyen de dissuasion.

Selectamark place un marqueur ADN synthétique sur le câble qui permet de l’identifier. Cela peut aider la police à relier directement un voleur à un vol particulier. Il utilise également de la graisse avec un marqueur ADN qui peut être transféré à une personne si elle le touche, qui dure des semaines sur la peau, ne peut pas être lavé et peut être vu sous la lumière UV. Les compagnies ferroviaires installent ensuite des panneaux annonçant que les produits ADN sont utilisés, ce qui peut dissuader tout voleur potentiel.

Les prix du cuivre augmentent-ils ?

Malgré ces baisses à long terme, les compagnies ferroviaires sont préoccupées par une récente hausse qui, selon elles, coïncide avec une hausse des prix du cuivre. Des prix qui ne montrent aucun signe de ralentissement.

Les analystes de BMI, une unité de Fitch Solutions, prévoient que les prix du cuivre augmenteront cette année ainsi qu’en 2025.

C’est un sentiment repris par un récent rapport de l’Economist Intelligence Unit, qui qualifie la hausse des prix de 2025 de « forte ».

L’une des raisons en est la transition mondiale vers les énergies renouvelables, qui entraînera une demande accrue pour ce métal.

Le cuivre est utilisé dans les technologies d’énergie renouvelable comme les panneaux solaires, ce qui devrait faire grimper les prix du métal.
Le cuivre est utilisé dans les technologies d’énergie renouvelable comme les panneaux solaires, ce qui devrait faire grimper les prix du métal.

Le cuivre est vital pour les technologies liées à l’électricité. Au cours des deux prochaines décennies, le secteur de l’énergie représentera 40 pour cent de la demande mondiale de cuivre, prédit l’Association internationale de l’énergie.

Dans l’état actuel des choses, ces vols coûtent des millions d’euros. De nombreux opérateurs ferroviaires européens appartiennent à l’État ou dépendent de l’argent de l’État, de sorte que les contribuables paient une partie de la facture.

Le vol de cuivre est un crime difficile à arrêter et, avec l’augmentation du prix du cuivre, il est peu probable qu’il disparaisse. Mais les compagnies ferroviaires ont fait de grands progrès dans la lutte contre ce problème ces dernières années et elles espèrent qu’avec des moyens de dissuasion et d’autres stratégies, elles pourront contrôler les vols et réduire le nombre de perturbations pour les passagers.

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