Przewalski

Jean Delaunay

De rares chevaux sauvages de retour dans la steppe dorée du Kazakhstan après avoir été sauvés de l’extinction

Ces chevaux de Przewalski, en voie de disparition, font partie d’un effort visant à ramener l’espèce dans les plaines d’Asie centrale qu’elle parcourait autrefois.

Pour la première fois depuis au moins 200 ans, les chevaux sauvages de Przewalski sont revenus dans la steppe dorée du Kazakhstan.

Ce sont les derniers chevaux véritablement sauvages sur Terre dont les habitats ont été anéantis par l’agriculture et d’autres activités humaines.

Aujourd’hui, le zoo de Prague les a restaurés dans leur habitat d’origine, dans les plaines d’Asie centrale.

Qu’est-il arrivé aux chevaux de Przewalski en Asie centrale ?

Début juin, un avion CASA de l’armée tchèque a atterri dans le centre du Kazakhstan avec à son bord quatre de ces animaux en voie de disparition. Tessa, Wespe, Umbra et Sary ont pris un vol de 18 heures depuis Berlin et un trajet de sept heures en camion pour atteindre leur nouveau domicile.

Les chevaux arrivent par avion au Kazakhstan.
Les chevaux arrivent par avion au Kazakhstan.

Un vol précédent avait amené un étalon, Zorro, et deux juments, Zeta II et Ypsilonka, portant le nombre total à sept.

Deux grands enclos totalisant 80 hectares ont été aménagés à Altyn Dala – le nom kazakh de la steppe dorée. Ici, les chevaux s’acclimateront à leur nouvel environnement sous la surveillance étroite de chercheurs pendant un an.

Avant d’être relâchés dans la nature, ils doivent démontrer qu’ils sont résistants au gel et aux parasites et qu’ils peuvent trouver de la nourriture sous les fortes neiges qui tombent sur la Steppe Dorée en hiver.

Quels sont les chevaux de Przewalski ?

Les chevaux de Przewalski sont considérés comme les derniers chevaux véritablement sauvages de la planète, car d’autres espèces, comme le Mustang américain, descendent d’animaux domestiques. L’espèce était autrefois commune dans les vastes steppes d’Asie centrale.

Au moment où ils ont été découverts par le géographe russe Nikolai Przewalski en 1879, leur habitat avait été réduit à une petite zone de l’ouest de la Mongolie. La concurrence du bétail, l’activité humaine et les modifications de leur environnement les ont pratiquement anéantis.

Après la Seconde Guerre mondiale, leur nombre était si faible qu’il est devenu clair qu’ils pourraient disparaître à l’état sauvage.

Sept chevaux de Przewalski ont été amenés au Kazakhstan.
Sept chevaux de Przewalski ont été amenés au Kazakhstan.

En 1959, une conférence a eu lieu pour trouver des moyens de sauver l’espèce. Le zoo de Prague s’est vu confier « l’élevage international » de ces animaux. À la fin des années 1960, ils avaient complètement disparu de la nature, mais leur nombre commençait à augmenter.

Ce sont les descendants de ces chevaux de Przewalski qui sont désormais réintroduits dans la nature au Kazakhstan.

Les premiers Przewalski au centre du Kazakhstan depuis des centaines d’années

Le zoo de Prague travaille depuis 15 ans à réintroduire l’espèce en Asie centrale.

« Il s’agit d’un événement d’importance historique : les sept ‘Przewalski’ que nous avons transportés ici par deux avions CASA représentent les premiers individus de cette espèce dans le centre du Kazakhstan depuis des centaines d’années », a déclaré le directeur du zoo de Prague, Miroslav Bobek, dans un communiqué.

Un chercheur observe les chevaux s'installer dans leur nouveau foyer.
Un chercheur observe les chevaux s’installer dans leur nouveau domicile.

« Avec ce double transport, nous avons franchi une étape majeure vers le retour du dernier cheval sauvage vers une autre zone où il a été trouvé dans le passé. »

Bobek a ajouté que l’objectif ultime était de transporter lentement au moins 40 chevaux vers cette zone afin de créer une population viable. Elle prépare un autre transport vers le Kazakhstan au printemps prochain.

Le zoo enverra également des Przewalski en Mongolie en 2026, où un programme de réintroduction a vu leur population exploser pour atteindre plus de 850 animaux.

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