Culture Re-View : Ne pariez jamais contre Cameron, ou comment Titanic a dépassé toutes les attentes au box-office en 1997

Jean Delaunay

Culture Re-View : Ne pariez jamais contre Cameron, ou comment Titanic a dépassé toutes les attentes au box-office en 1997

1er novembre 1997 : Première de Titanic au Festival international du film de Tokyo

À l’origine, Paramount voulait Titanesque Il devait sortir à l’été 1997. Après tout, c’était un film coûteux avec un budget de 210 millions de dollars et le studio voulait tirer le meilleur parti de la saison estivale des blockbusters, plus lucrative. Cela n’a pas été le cas, car le réalisateur James Cameron a informé les studios que les effets spéciaux compliqués prendraient trop de temps pour s’adapter à ce calendrier de sortie.

Après quelques échanges avec Paramount, le film sur la catastrophe maritime de Cameron a finalement été présenté pour la première fois au Festival international du film de Tokyo ce jour-là, avant une sortie plus large aux États-Unis en décembre.

Les premières réactions au film n’ont guère été catégoriques, même s’il a été bien accueilli à Tokyo. Le premier film de l’histoire à disposer d’un budget supérieur à 200 millions de dollars donnait de nombreuses raisons de s’inquiéter aux dirigeants des studios. C’est pourquoi le Re-View d’aujourd’hui porte sur une éternelle leçon de cinéma : ne pariez jamais contre James Cameron.

En 1997, Cameron était déjà considéré comme une star avec la réputation de gagner gros avec des budgets effrayants. Tous ses films depuis 1984 – Extraterrestres, Les abysses, Terminator 2 : Jour du Jugementet Vrais mensonges – avait coûté très cher au studio. À chaque fois, des histoires parcouraient la presse sur la façon dont le réalisateur extrêmement ambitieux risquait tout le studio. Pourtant, à chaque fois, les films rapportaient des bénéfices plus que suffisants.

Mais Titanesque c’était une tout autre histoire. Après négociations, les studios Paramount et Fox avaient accepté de financer chacun la moitié du budget, soit un budget estimé à environ 109 millions de dollars. À partir du moment où Cameron a fourni la ventilation du budget, les coûts ont commencé à monter en flèche.

Le réalisateur James Cameron pose pour les photographes lors d'une conférence de presse pour promouvoir sa version 3D de
Le réalisateur James Cameron pose pour les photographes lors d’une conférence de presse pour promouvoir sa version 3D de « Titanic » à Tokyo le vendredi 30 mars 2012.

Les exigences de Cameron pour tout, des énormes réservoirs d’eau aux sous-marins rares et aux papiers peints coûteux. Les inquiétudes ont conduit Paramount à plafonner sa contribution budgétaire de 50 % à un maximum de 65 millions de dollars, Fox se chargeant du reste.

Cependant, la création du navire faisait en sorte que les coûts faisaient autre chose que couler, et à l’époque, on pensait que Paramount avait joué un rôle incroyablement rapide sur Fox. Avec un budget de plus de 200 millions de dollars – une première à Hollywood – la Fox a fini par contribuer bien plus qu’elle ne l’avait jamais imaginé. Il n’y avait aucun moyen de récupérer une telle somme d’argent.

« L’image revenait sans cesse. Tout le monde l’avait écarté : « Cela va être le plus grand désastre jamais vu », a déclaré Sherry Lansing, alors présidente de Paramount. Peter Chernin, alors PDG et président de Fox, s’attendait à une perte de 55 millions de dollars pour l’entreprise.

À l’époque, un film valant un milliard de dollars n’était pas un concept. Jurassic Park de Steven Spielberg a été le film le plus rentable de tous les temps, avec 914 millions de dollars au box-office en 1993.

Pourtant, d’une manière ou d’une autre, Cameron l’avait fait. Titanesque était le tirage au sort parfait au box-office. À bien des égards, il y avait tout. Il s’agissait d’un drame d’époque centré sur une tragédie romantique et sentimentale qui tournait autour de l’une des plus grandes catastrophes maritimes de l’histoire. L’amour de Schmaltzy combiné avec des poutres d’acier craquantes pour faire un film qui a séduit presque tous les publics.

Lorsqu’il a été projeté aux États-Unis, lors de sa première semaine, il a gagné 28,6 millions de dollars, avant d’atteindre un total mondial sans précédent de 2,19 milliards de dollars. Aujourd’hui, le montant brut total est encore plus élevé après les rééditions ultérieures, le portant à un peu moins de 2,26 milliards de dollars. Le pari que Fox avait fait a porté ses fruits.

Et fidèle à son habitude, Cameron est resté un réalisateur contre lequel il ne faut jamais parier. Après des années de retards et de budgets gonflés, Avatar est sorti en 2009 et a battu ses propres records au box-office, gagnant 2,92 milliards de dollars. 13 ans plus tard, il égalerait cet exploit avec sa suite tout aussi sous-attendue Avatar : La Voie de l’Eauqui a rapporté 2,32 milliards de dollars en 2022.

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