« Une petite goutte dans un océan de combustibles fossiles » : les militants pour le climat critiquent le premier vol alimenté à 100 % à un carburant vert

Milos Schmidt

« Une petite goutte dans un océan de combustibles fossiles » : les militants pour le climat critiquent le premier vol alimenté à 100 % à un carburant vert

Le premier vol transatlantique d’un avion de ligne utilisant exclusivement des carburants d’aviation durables a décollé de Londres ce matin.

Parmi les plus de 500 vols qui arrivent et partent aujourd’hui de Heathrow, à Londres, l’un d’entre eux porte les espoirs de l’industrie aéronautique.

Vous auriez du mal à le distinguer d’une gamme d’autres Boeing 787, mais cet avion de ligne à destination de New York est propulsé exclusivement par des carburants verts.

Les carburants d’aviation dits durables (SAF) peuvent être fabriqués à partir de diverses sources non fossiles. Dans ce cas, le Dreamliner était chargé de 50 tonnes de carburant provenant principalement de graisses usagées ainsi que des déchets de la production de maïs.

Mais les défenseurs du climat n’étaient pas parmi ceux qui ont applaudi le départ du vol Virgin Atlantic d’Heathrow à l’aéroport JFK à 11h30 GMT.

« Les tentatives actuelles du secteur de l’aviation pour promouvoir des vols ‘durables’ sont une diversion du greenwashing par rapport au besoin urgent de réduire les vols », déclare Magdalena Heuwieser de Stay Grounded, un réseau qui milite en faveur de ce résultat.

Quel est le problème avec les carburants d’aviation durables ?

Les militants soutiennent que les SAF ne peuvent pas être produits à une échelle suffisamment grande pour réduire de manière significative les émissions de carbone de l’aviation, qui représentent 2,5 pour cent du total mondial.

Environ 100 000 vols décollent chaque jour dans le monde. Le SAF, qui est déjà mélangé en petites quantités au carburéacteur traditionnel, représente moins de 0,1 pour cent du carburant consommé lors de ces voyages.

«Les carburants de substitution ne représentent qu’une infime goutte d’eau dans l’océan des combustibles fossiles», explique Heuwieser. « Ils sont loin d’être évolutifs dans le délai nécessaire pour éviter l’effondrement climatique. »

Finlay Asher, un ingénieur aérospatial qui a travaillé pour Rolls Royce – qui a fabriqué le moteur de l’avion Boeing – affirme que les SAF « font rarement ce qu’ils disent sur la boîte.

« Ce vol Virgin sera propulsé par un carburant qui a été produit via un processus qui constitue une impasse technologique : il ne peut pas être étendu de manière durable au-delà de quelques pour cent de la consommation actuelle de carburéacteur. »

Il existe une quantité limitée d’huile de cuisson usagée pour fabriquer du SAF et elle est déjà utilisée dans le biodiesel pour d’autres transports, souligne Helena Bennett, responsable de la politique climatique chez Green Alliance UK sur X.

L’industrie aéronautique est consciente de ce problème. Shai Weiss, directeur général de Virgin Atlantic, a reconnu qu’il n’y avait pas suffisamment de SAF actuellement.

« Le problème est de savoir comment obtenir une production suffisante ici au Royaume-Uni dans le cadre d’une révolution industrielle et, plus important encore, dans le monde entier », a-t-il déclaré à la BBC.

Et surtout, alors que l’industrie affirme que les « émissions du cycle de vie » des SAF peuvent être jusqu’à 70 % inférieures à celles des carburants traditionnels, les avions fonctionnant au vieux pétrole émettent toujours du carbone.

Alors pourquoi les compagnies aériennes qualifient-elles le premier vol transatlantique SAF de « momentané » ?

Néanmoins, les compagnies aériennes saluent le vol d’aujourd’hui comme la preuve qu’une alternative plus durable est possible.

« C’est vraiment la seule voie pour décarboner l’aviation long-courrier, en plus d’avoir la flotte la plus jeune dans le ciel », a ajouté Weiss. « C’est une réalisation vraiment capitale. »

La décroissance n’est pas sérieusement envisagée par les compagnies aériennes. « Penser que nous pouvons par magie éliminer l’avion, je pense est naïf à l’extrême », a déclaré Weiss en réponse à une question de l’expert en voyages Simon Calder, sur la façon dont il réagirait aux accusations de greenwashing.

Le géant pétrolier et gazier BP est également impliqué dans le projet, qui a reçu un financement du gouvernement britannique. Le vol a été approuvé par le régulateur britannique, la Civil Aviation Authority, au début du mois, après des tests et des analyses.

Il n’y a pas de passagers payants sur le vol VS100, qui doit atterrir à JFK à 14h50 HNE – mais vous pouvez suivre le voyage en ligne.

Des militants accusent l’industrie aéronautique de greenwashing lors de la COP28

Les groupes écologistes affirment que le moment choisi pour ce vol qui a fait la une des journaux, deux jours avant le coup d’envoi de la COP28 de l’ONU, jeudi (30 novembre), n’est pas une coïncidence.

Des compagnies aériennes, dont Lufthansa et Etihad, font la promotion des vols « verts » auprès du COP, en soulignant l’utilisation de SAF.

Le transporteur allemand, par exemple, propose ce qu’il appelle « une offre globale particulièrement durable » aux passagers se rendant à la COP8 à Dubaï en provenance d’Allemagne, d’Autriche, de Suisse et de Belgique.

Les voyageurs de ces pays se voient proposer un tarif qui promet une compensation à 100 % des émissions de CO2 liées aux vols via SAF. Les passagers de la classe affaires bénéficient en outre d’un transfert aéroport-hôtel dans une limousine électronique.

De nombreux jets privés seront à nouveau présents à la COP, déclare Chuck Collins, de l’Institute for Policy Studies basé aux États-Unis et co-auteur de l’étude sur les jets privés High Flyers.

« Nous constatons que la jet set privée se défend contre son mode de transport indéfendable sur une planète qui se réchauffe », dit-il. « Leur seule feuille de vigne est de pointer du doigt le SAF qui n’est ni durable, ni pratique, ni scientifiquement réaliste à aucun moment pour réduire rapidement les émissions. »

L’industrie aéronautique organise également un forum de quatre heures à l’occasion de la journée de la mobilité de la COP28, le 6 décembre.

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