Using mosquito spray is more important than ever as hot weather brings surge in viruses to Europe.

Milos Schmidt

Qu’est-ce que le virus du Nil occidental et les voyageurs en Europe doivent-ils s’inquiéter des récentes épidémies ?

Des cas d’un virus potentiellement mortel ont été signalés en Espagne et en Italie.

Après que les épidémies de dengue en Europe ont placé les voyageurs en alerte rouge au printemps, des cas d’un autre virus potentiellement mortel, transmis par les moustiques, ont désormais été signalés.

Le virus West Nile a été détecté chez deux personnes en Espagne et en Italie. Selon le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies (ECDC), les infections ont été contractées localement et non lors de voyages dans des régions tropicales.

Le cas en Italie a été découvert le 20 juin à Modène, une ville de la région d’Émilie-Romagne, au nord du pays. Il fait suite à un cas identifié à Séville, en Espagne, en mars.

Qu’est-ce que le virus du Nil occidental et quels en sont les symptômes ?

Le virus du Nil occidental (VNO) peut provoquer une maladie neurologique mortelle chez l’homme. Il appartient au groupe des virus de l’encéphalite japonaise, comme d’autres comme la dengue et la fièvre jaune.

Les oiseaux sont les hôtes naturels du virus WNV, mais celui-ci est généralement propagé par les moustiques et, dans un petit nombre de cas, par transfusion sanguine, don d’organes ou grossesse.

Chez environ quatre patients sur cinq, le virus du Nil occidental ne présente aucun symptôme, mais chez les 20 % restants, il évolue vers la fièvre du Nil occidental. Les symptômes comprennent une forte fièvre soudaine, des maux de tête, une raideur de la nuque et une éruption cutanée sur le cou, les bras ou les jambes – et dans les cas plus graves, des convulsions, une faiblesse musculaire et une paralysie, selon l’ECDC.

Les personnes de plus de 50 ans, surtout si elles souffrent de problèmes de santé sous-jacents, sont plus susceptibles de tomber gravement malades. Moins de 1 % des personnes développent des infections neurologiques telles que la méningite ou l’encéphalite, et un cas sur dix est mortel.

Les symptômes apparaissent généralement deux à six jours après l’infection, mais peuvent prendre jusqu’à 14 jours ou plus pour se développer. Dans les cas simples, ils disparaissent généralement en trois à six jours.

Un cas de virus du Nil occidental a été signalé à Modène, en Italie.
Un cas de virus du Nil occidental a été signalé à Modène, en Italie.

Comment se protéger contre le virus du Nil occidental

Il n’existe pas encore de vaccin contre le virus WNV pour les humains. La meilleure façon de se protéger est donc d’éviter les piqûres de moustiques.

Vous pouvez y parvenir en évitant de vous rendre dans les zones touchées aux périodes où les moustiques sont plus fréquents, comme en été, et en réduisant le temps que vous passez à l’extérieur lorsque vous vous trouvez dans une zone touchée.

Le virus a été détecté pour la première fois dans le district du Nil occidental en Ouganda en 1937, mais on le trouve désormais dans des pays du monde entier, notamment en Afrique, au Moyen-Orient, en Asie occidentale et centrale, en Amérique du Nord et en Europe du Sud et de l’Est.

Utiliser un anti-moustique, couvrir vos bras, vos jambes et vos pieds et garder les moustiques hors de votre chambre la nuit peuvent également aider à prévenir l’infection.

Si vous ne vous sentez pas bien, surtout si vous avez de la fièvre, contactez votre médecin et indiquez-lui où vous avez récemment voyagé.

Pourquoi l’Europe connaît-elle davantage de cas de maladies transmises par les moustiques ?

Les températures record et d’autres phénomènes météorologiques extrêmes provoqués par le changement climatique provoquent une recrudescence des épidémies virales en Europe.

« L’Europe constate déjà comment le changement climatique crée des conditions plus favorables à la propagation des moustiques invasifs dans des zones jusqu’alors indemnes et à l’infection de davantage de personnes par des maladies telles que la dengue », a déclaré le mois dernier la directrice de l’ECDC, Andrea Ammon.

« L’augmentation des voyages internationaux en provenance des pays où la dengue est endémique augmentera également le risque de cas importés et, inévitablement, le risque d’épidémies locales », a-t-elle ajouté.

Les cas de dengue contractés localement en Europe ont presque doublé entre 2022 et 2023, et les chiffres suggèrent qu’elle pourrait devenir encore plus répandue cette année.

Où les infections sont-elles les plus probables en Europe ?

Les moustiques tigres vecteurs de la dengue sont désormais présents dans 13 pays européens : Autriche, Bulgarie, Croatie, France, Allemagne, Grèce, Hongrie, Italie, Malte, Portugal, Roumanie, Slovénie et Espagne.

La première grande épidémie de virus WNV en Europe s’est produite en Roumanie en 1996. Des cas ont depuis été identifiés dans des pays européens, dont la France, la Grèce, la Hongrie, l’Italie, le Portugal et l’Espagne.

En 2023, 713 cas d’infection locale ont été signalés dans l’UE/EEE dans 123 régions différentes, dont 22 pour la première fois. Malheureusement, 67 décès ont été signalés.

Le cas observé en Espagne en mars de cette année est survenu inhabituellement tôt, probablement en raison d’un temps anormalement chaud pour la saison.

L’ECDC prévient que le moustique responsable de la transmission de la dengue et du virus Zika se propage davantage au nord, à l’est et à l’ouest de l’Europe, et s’est récemment établi à Chypre.

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