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Milos Schmidt

Que se passe-t-il dans votre corps en cas de canicule ? Les experts expliquent pourquoi l’exposition à une chaleur extrême peut être mortelle

À mesure que les températures mondiales augmentent, les pays constatent une augmentation des décès liés à la chaleur. L’Observatoire de l’Europe Health s’est entretenu avec un expert pour savoir comment éviter d’être mis en danger.

Alors que les températures mondiales augmentent, de nombreux pays du monde connaissent une chaleur extrême qui a entraîné une augmentation des décès liés à la chaleur.

En Arabie saoudite, il a été annoncé que plus de 1 300 personnes sont mortes pendant le pèlerinage au Hajj ce mois-ci.

De nombreux cas de décès sont dus au stress thermique, les températures à La Mecque, la ville où se déroule le pèlerinage du Hajj, atteignant jusqu’à 50 degrés Celsius.

Une tendance similaire a été observée en Europe, où de nombreux pays tirent la sonnette d’alarme sur les vagues de chaleur à venir et conseillent à la population de prendre les précautions nécessaires, car certains enregistrent déjà des décès en raison des températures élevées.

En Grèce, par exemple, trois touristes ont été retrouvés morts en une semaine où les températures ont atteint 43 degrés Celsius.

Pour y faire face, de nombreux pays d’Europe, notamment ceux les plus exposés au risque de canicule, se précipitent pour mettre en œuvre des plans d’urgence.

Ce phénomène n’est pas nouveau pour le continent, qui a enregistré ces dernières années un nombre élevé de décès liés à la chaleur, notamment en été.

Des recherches menées l’année dernière ont montré qu’environ 61 672 personnes en Europe sont décédées de causes liées à la chaleur entre mai et septembre au cours de la seule année 2022.

Comment la chaleur peut vous tuer

Camilo Mora, climatologue et professeur à l’Université d’Hawaï, a étudié comment la chaleur peut devenir mortelle.

Dans un article dont il est co-auteur, Mora a identifié 27 façons différentes dont les gens peuvent mourir d’une chaleur extrême et tout se résume à l’organe qui tombe en panne en premier.

En fait, le mécanisme par lequel le corps échappe à cette chaleur est l’évaporation de la sueur. Et pour que cela se produise, la température extérieure de l’air doit être inférieure à la température corporelle,

Camilo Mora

Scientifique du climat, Université d’Hawaï

Lorsqu’il est exposé à des températures élevées, explique Mora, la première réaction du corps est la transpiration.

« Fondamentalement, le mécanisme par lequel le corps échappe à cette chaleur passe par l’évaporation de la sueur. Et pour que cela se produise, la température extérieure de l’air doit être inférieure à la température du corps », a déclaré Mora à L’Observatoire de l’Europe Health.

« Chaque fois que la température extérieure est la même ou plus élevée, la température créée par le corps ne peut pas sortir du corps, ce qui crée une condition appelée hypothermie, essentiellement l’incapacité du corps à libérer la chaleur qu’il génère », a-t-il ajouté.

Une fois que le corps ne peut plus se refroidir, il réagit en gérant le flux sanguin pour donner la priorité à la régulation de la température corporelle, un mécanisme qui, dans certains cas, peut entraîner la mort.

« La priorité est de refroidir le corps et pour ce faire, il prend tout le sang du corps et l’envoie à la peau de telle sorte que, grâce à l’évaporation de la sueur, ce sang puisse revenir froid », a déclaré Mora.

Parfois, cette action consistant à détourner le sang vers la peau peut exercer une pression sur le cœur, qui commence à pomper le sang plus rapidement pour réguler la tension artérielle, entraînant finalement une crise cardiaque.

D’autres fois, ce même mécanisme peut également entraîner une défaillance d’un organe.

Par exemple, à des températures très élevées, le cerveau priorise le flux sanguin vers les fonctions essentielles et le réduit vers des organes moins critiques comme l’estomac.

Cela peut endommager la muqueuse intestinale, permettant au contenu de l’intestin de pénétrer dans la circulation sanguine, ce qui entraîne de nombreux problèmes de santé pouvant entraîner la mort.

« Les globules blancs commencent à entrer et à attaquer cela, en tant que mécanisme de défense, ce qui crée une coagulation. Et puis cette coagulation pénètre dans vos reins, bloquant vos reins, et si vous avez des reins défectueux, cela pourrait être un moyen pour vous de mourir », a expliqué Mora.

Il ajoute que parfois la coagulation, ou la coagulation du sang, peut également atteindre le cerveau et y créer également des problèmes potentiellement mortels.

Qui est le plus à risque de mourir de chaleur

« Il y a deux groupes de personnes qui sont fortement touchés par ce phénomène : le premier est celui des personnes très âgées », a déclaré Mora.

« La raison en est que leur peau est déjà agressée par des années d’utilisation, elle n’est donc pas aussi efficace pour réguler sa température », a-t-il ajouté.

Mora explique en outre que les jeunes enfants courent également un risque élevé car leur corps se réchauffe plus rapidement que celui des adultes.

De plus, les personnes obèses peuvent avoir du mal à dissiper la chaleur, ce qui les rend également plus vulnérables à la chaleur.

Selon Mora, les personnes qui consomment des substances susceptibles d’altérer la capacité du cerveau à reconnaître et à réagir aux températures élevées, comme les drogues ou l’alcool, sont également à risque.

« En étant exposé à ces médicaments, le cerveau ne comprend pas que vous êtes exposé et arrête de déclencher le mécanisme par lequel vous pouvez réellement vous calmer », a déclaré Mora.

Symptômes et précautions

En matière de prévention des décès dus à la chaleur, mieux vaut prévenir que guérir, et reconnaître précocement les symptômes des maladies liées à la chaleur peut sauver des vies.

Selon Mora, certains de ces symptômes comprennent la transpiration, qui est la première réponse du corps à l’exposition à la chaleur, une augmentation du rythme cardiaque, ainsi que des sensations d’étourdissement et de perte de connaissance.

Pour réduire le risque de mourir à cause de la chaleur, la stratégie principale est d’éviter d’être exposé et de rester autant que possible à l’intérieur.

D’autres moyens d’éviter les coups de chaleur incluent rester hydraté, porter des vêtements amples de couleurs claires, éviter le soleil pendant les périodes de pointe, et également éviter les exercices extrêmes et l’excès d’alcool.

À long terme, Mora considère que la planification urbaine est particulièrement utile, notamment la plantation de davantage d’arbres dans les villes, ce qui peut contribuer à refroidir les zones urbaines et à réduire la charge thermique globale de la population.

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