Russian President Vladimir Putin talks with Valery Gerasimov, chief of the General Staff, and Defence Minister Sergei Shoigu after a meeting in Moscow, 19 December 2023

Jean Delaunay

Pourquoi la machine de désinformation russe a-t-elle ciblé les électeurs français ?

Pour le Kremlin, le Rassemblement national, dont les positions sur la Russie sont plus amicales que celles du président Macron, fervent partisan de l’Ukraine, pourrait être le grand gagnant des élections législatives anticipées françaises, et Moscou a probablement tenté de contribuer à améliorer ses résultats dimanche.

Qu’ont en commun les fausses nouvelles sur l’achat d’une voiture de sport à plusieurs millions d’euros par la première dame ukrainienne Olena Zelenska et les fausses offres d’argent pour voter pour le président Emmanuel Macron aux élections anticipées françaises ?

Ils ont tous été inventés par le Kremlin dans le cadre d’une offensive tous azimuts contre l’opinion publique française, affirment les chercheurs.

Des dizaines de sites Internet fraîchement enregistrés, certains conçus pour ressembler à des médias grand public, ont publié de tout, depuis des deepfakes (des vidéos presque transparentes créées à l’aide des dernières technologies pour convaincre le spectateur des affirmations les plus farfelues) jusqu’à des IA génératives écrivant du contenu marginal passionné et des rapports sur des actes de subversion du monde réel dans une stratégie hybride à grande échelle pour désorienter et embrouiller ceux qui ne savent pas qui soutenir lors du double scrutin électoral français.

« Les entités liées à la Russie ont pris des sites Web de journaux et les ont simulés pour avoir des titres légèrement différents où vous ne savez pas si les informations que vous regardez sont réelles ou non », a déclaré à L’Observatoire de l’Europe Ross Burley, co-fondateur du Centre pour la résilience de l’information.

« Il ne s’agit pas nécessairement de tromper les gens en leur faisant croire : « Regardez, je lis le New York Times », car les gens ne sont pas stupides. Il s’agit plutôt de diluer l’espace d’information et de créer de nombreuses versions et variantes différentes de ce que vous pensez être la réalité. »

« Cela vous embrouille et vous empêche d’interagir avec le contenu réel, car vous n’êtes pas sûr à 100 % que ce que vous regardez soit bien la version réelle. C’est donc le but ici », a-t-il expliqué.

Usurper des sources légitimes pour gagner la confiance

Le 9 juin, le Rassemblement national (RND) a battu le parti d’Emmanuel Macron aux élections européennes. L’ex-Front national a toujours mené une politique discrète de complicité avec le Kremlin : depuis son arrivée au pouvoir en 2011, sa dirigeante Marine Le Pen a cultivé des liens avec le président russe Vladimir Poutine et a soutenu l’annexion illégale de la Crimée par Moscou en 2014.

Son principal candidat au poste de Premier ministre, Jordan Bardella, a déclaré qu’il s’opposait à l’envoi d’armes à longue portée à Kiev.

Pour le Kremlin, Le Pen et Bardella étaient des choix beaucoup plus acceptables en France que Macron, qui est un fervent partisan de Kiev dans ses tentatives de se défendre contre l’invasion à grande échelle de la Russie – et Moscou aurait peut-être essayé d’influencer le vote en leur faveur.

Le Kremlin y est parvenu en poursuivant les objectifs de sa campagne de désinformation baptisée Doppelgänger, destinée à changer l’opinion publique contre l’Ukraine, jusqu’à une véritable ingénierie sociale au cœur de l’Europe, en encourageant et en alimentant les extrêmes.

« C’est une activité malveillante classique de la Russie, qui consiste à prendre quelque chose qui divise la société », a déclaré Burley, « et à l’attiser et à verser du vinaigre sur la plaie du problème pour approfondir ces divisions, puis à le mettre sur les réseaux sociaux pour que les gens se mettent en colère et utilisent votre réseau de comptes qui peuvent s’amplifier mutuellement », a déclaré Burley.

Et selon lui, ça marche.

« Ce produit est bon marché et efficace. Il ne s’agit pas d’un effort colossal, comme de devoir dépenser des millions dans une campagne de marketing numérique. C’est beaucoup moins cher que ça. »

« En termes de rapport qualité-prix, il s’agit d’un moyen vraiment bon marché pour les Russes de subvertir une démocratie clé de l’OTAN et de l’UE. »

  Le président russe Vladimir Poutine dépose des fleurs sur le stand de la ville héroïque de Kiev alors qu'il assiste à une cérémonie de dépôt de gerbes sur la tombe du soldat inconnu à Moscou, le 22 juin 2024
Le président russe Vladimir Poutine dépose des fleurs sur le stand de la ville héroïque de Kiev alors qu’il assiste à une cérémonie de dépôt de gerbes sur la tombe du soldat inconnu à Moscou, le 22 juin 2024

Parmi les plus de 4 400 messages collectés depuis la mi-novembre par antibot4navalny, un collectif qui analyse le comportement des robots russes, ceux qui ciblaient des audiences en France et en Allemagne étaient prédominants. Le nombre de messages hebdomadaires variait entre 100 et 200, sauf la semaine du 5 mai, où il est tombé à près de zéro, selon les données. Cette semaine, il se trouve que la Russie célébrait le Jour de la Victoire, un jour férié majeur.

Les contenus observés se sont concentrés sur les élections européennes et ont continué après que Macron a convoqué des élections législatives surprises à seulement trois semaines de l’échéance. Les trois quarts des publications de la semaine précédant le premier tour des élections législatives du 30 juin étaient destinées à un public français qui se concentrait soit sur la critique de Macron, soit sur la promotion du Rassemblement national, selon antibot4navalny.

L’agence de presse AFP, BFMTV et le magazine Le Point ont tous été parodiés afin de légitimer les critiques à l’encontre de Macron et de les faire apparaître comme un point de vue dominant.

« Nos dirigeants n’ont aucune idée de la façon dont vivent les Français ordinaires, mais sont prêts à détruire la France au nom de l’aide à l’Ukraine », titrait un journal le 25 juin.

Un autre site prétendait faussement appartenir au parti de Macron, proposant de payer 100 € pour un vote pour lui — et créant un lien vers le véritable site Web du parti.

Et pourtant, un autre a laissé par inadvertance une invite d’intelligence artificielle générative demandant à l’IA de réécrire un article « adoptant une position conservatrice contre les politiques libérales de l’administration Macron », selon les conclusions de la semaine dernière d’Insikt Group, la division de recherche sur les menaces du cabinet de conseil en cybersécurité Recorded Future.

Étoiles de David, empreintes de mains sanglantes et cercueils à la Tour Eiffel

La dissolution du Parlement par Macron et l’appel à des élections surprises n’ont fait qu’empirer la situation déjà en cours.

Les autorités françaises ont de plus en plus souvent mis en garde contre cette possibilité, car elles ont pu constater l’escalade de la situation de première main pendant des mois.

Les campagnes russes de désinformation anti-française ont commencé en ligne au début de l’été dernier, mais sont devenues tangibles pour la première fois en octobre dernier, lorsque plus de 1 000 robots liés à la Russie ont relayé des photos d’étoiles de David taguées à Paris et dans sa banlieue.

Un rapport des services de renseignement français indique que l’agence de sécurité russe FSB a ordonné le marquage, ainsi que le vandalisme ultérieur, du Mur des Justes, un mémorial à ceux qui ont aidé à sauver les Juifs de l’Holocauste, avec au moins deux douzaines d’empreintes de mains rouges censées suggérer la présence de sang juif sur les mains des Français.

Début juin, cinq cercueils ont été découverts au pied de la tour Eiffel, remplis de plâtre et recouverts d’un drapeau français portant la mention « Soldats français d’Ukraine », selon les médias nationaux.

Les trois hommes interpellés dans le cadre de cette opération étaient en contact avec un homme soupçonné d’avoir fait partie du groupe à l’origine des empreintes de mains ensanglantées, révèle un document de la Direction locale de la sûreté de l’agglomération parisienne (DSPAP), selon Le Monde.

Un homme passe devant des étoiles de David taguées sur un mur à Paris, le 31 octobre 2023
Un homme passe devant des étoiles de David taguées sur un mur à Paris, le 31 octobre 2023

Les photos de ces événements ont été amplifiées sur les réseaux sociaux par de faux comptes liés à des sites de désinformation russes, ont déclaré des experts en cybersécurité.

Entre-temps, les services de renseignements français ont identifié Sergueï Kirienko, un haut responsable du Kremlin, comme étant le responsable de l’opération.

L’idée derrière ces coups d’éclat était d’antagoniser et de mettre en colère le citoyen moyen : lorsque la guerre entre Israël et le Hamas a débuté après l’attaque terroriste de ce dernier le 7 octobre, les coupables ont capitalisé sur la peur d’une montée de l’antisémitisme en dessinant des étoiles de David sur les murs, tout comme le faisaient les chemises brunes nazies dans les années 1930.

Cependant, l’attaque de graffitis d’octobre a inévitablement renvoyé à la Russie, rappelant fortement les étoiles de David qui apparaissaient soudainement sur les façades de l’Allemagne de l’Ouest dans les années 1950.

Le complot a été retracé jusqu’aux services secrets russes, le KGB : le Kremlin avait demandé à ses agents de taguer les murs de la République fédérale d’Allemagne pour effrayer l’Occident en lui faisant croire que les nazis étaient de retour, faisant dérailler le gouvernement de Bonn en plein miracle économique.

Paris en colère

Pendant ce temps, Paris a prévenu à plusieurs reprises que ce à quoi elle aurait affaire en 2024 viendrait une fois de plus de Moscou.

En février, le ministre français des Affaires étrangères Stéphane Séjourné a déclaré dans une allocution vidéo publique publiée sur X qu’une agence d’État française avait découvert un réseau de 193 sites Web russes, diffusant de la propagande avant les élections européennes du 6 au 9 juin.

Puis, en avril, le ministre des Affaires européennes Jean-Noël Barrot a averti que le pays était « submergé de propagande et de désinformation » à l’approche du scrutin.

Le mois dernier, le Bureau of Investigative Journalism (TBIJ) et le Tow Center ont révélé une autre opération d’influence associée au Kremlin, dévoilant un site Web en langue française, Verite Cachee, comme source de vidéos deepfake de style russe et d’autres contenus destinés à influencer l’opinion française contre l’Ukraine.

Un militaire ukrainien marche à côté d'un véhicule de combat, à l'extérieur de Kiev, le 2 avril 2022
Un militaire ukrainien marche à côté d’un véhicule de combat, à l’extérieur de Kiev, le 2 avril 2022

Un deepfake en particulier a montré que la dirigeante ukrainienne Zelenska aurait acheté une voiture de sport Bugatti Tourbillon flambant neuve pour 4,5 millions d’euros. La vidéo et la prétendue preuve d’achat publiées par Verite Cachee se sont révélées fausses.

Les médias d’État russes et leurs organes affiliés ont accusé à plusieurs reprises Zelenska et son mari, le président ukrainien Volodymyr Zelensky, de dépenses frivoles et d’accumulation d’immenses richesses. Aucune de ces allégations n’a jamais été prouvée.

Ce site et un autre appelé France en Colère ont été créés moins de deux semaines après l’annonce par Macron des élections anticipées.

Le déluge de fausses nouvelles a également visé l’armée française et les liens étroits du pays avec l’Ukraine, affirmant qu’elle mettrait en danger la sécurité publique, en provoquant par exemple une prétendue épidémie de tuberculose, la maladie étant apportée par des Ukrainiens venant en France.

Mais tout cela s’est avéré n’être qu’une partie d’un complot beaucoup plus vaste visant à empoisonner le puits de toute l’Europe en inondant son espace d’information en ligne avec des pans de contenu perturbateur allant des théories du complot aux attaques contre les dirigeants pro-Kiev.

Plus de plateformes, plus de problèmes

En mars, les autorités tchèques ont imposé des sanctions au site pragois Voice of Europe pour avoir diffusé de la propagande du Kremlin. Le site aurait utilisé l’influence de parlementaires européens, majoritairement d’extrême droite et prorusses, qui interagissaient avec le site. Deux dirigeants de la chaîne, dont Viktor Medvedchuk, un allié de longue date du président russe Vladimir Poutine, ont également été frappés par des sanctions.

Les retombées du scandale, surnommé « Russiagate », ont vu l’extrême droite allemande AfD expulsée du groupe Identité et démocratie (ID) du Parlement européen, tandis que le parti a abandonné l’ancien député européen Maximilian Krah comme candidat principal à l’approche des élections européennes.

Suite aux sanctions imposées par Bruxelles contre Voice of Europe, des sociétés de médias sociaux comme Meta et Google ont supprimé ses chaînes de leurs plateformes.

Le réseau reste néanmoins actif sur des plateformes comme Telegram et X et a même réussi à restaurer son site Internet. Entre-temps, il a trouvé d’autres moyens de publier et de vendre ses produits.

Les plateformes russes Telegram et VKontakte — la version russe de Facebook — sont couramment utilisées pour propager et accélérer la désinformation, ce qui souligne encore davantage l’implication de Moscou.

Telegram a été vivement critiqué pour s’être ouvert au contenu extrémiste, l’Anti-Defamation League le qualifiant de « refuge » pour les suprémacistes blancs.

Depuis qu’Elon Musk a racheté et rebaptisé la plateforme Twitter, X a connu une forte augmentation de contenu malveillant. Malgré les demandes de Bruxelles d’améliorer la modération de ses contenus, notamment dans l’UE, Musk a défendu à plusieurs reprises la politique de X autorisant les contenus douteux en les qualifiant de « liberté d’expression ».

Selon Burley, le manque de volonté des grandes entreprises technologiques de s’opposer aux campagnes du Kremlin a encore davantage encouragé Moscou et transformé la diffusion de contenu malveillant sur les réseaux sociaux en une « petite industrie » à part entière.

« La façon dont Meta évolue et la façon dont X y est déjà parvenu en termes de monétisation de la colère et de l’angoisse rendent cela vraiment facile à faire », a-t-il déclaré.

« Et non seulement cela vous permet d’atteindre votre objectif principal, à savoir mettre les gens en colère et les contrarier, mais vous en tirez également de l’argent, ce qui signifie que vous pouvez investir votre argent dans le marketing numérique et tout recommencer. »

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