Pourquoi la Grande-Bretagne devrait vouloir restituer les marbres du Parthénon, argumente un professeur d'archéologie égéenne

Jean Delaunay

Pourquoi la Grande-Bretagne devrait vouloir restituer les marbres du Parthénon, argumente un professeur d’archéologie égéenne

Alors que les négociations échouent entre la Grande-Bretagne et la Grèce au sujet des marbres du Parthénon, Evangelos Kyriakidis avance un argument moral plutôt que juridique.

Que doivent faire les musées des antiquités saisies pendant les périodes coloniales ? C’est la question au cœur d’une fracture entre les gouvernements grec et britannique.

Depuis plus de 40 ans, le gouvernement grec fait pression pour la restitution des marbres du Parthénon. Alors que la politique du Royaume-Uni a été un refus catégorique pendant la majeure partie de cette période, l’année dernière a vu une dynamique se développer derrière les efforts visant à restituer les antiquités les plus prisées.

Le 15 novembre, l’ancien chancelier et président du British Museum, George Osborne, a déclaré qu’il espérait que le musée puisse « parvenir à un accord avec la Grèce ». Cet espoir a été brisé lorsque le Premier ministre Rishi Sunak s’est retiré des négociations cette semaine, laissant le Premier ministre grec Kyriakos Mitsotakis exprimer son « agacement ».

Le ministre grec des Affaires étrangères George Papandreau, accompagné de son épouse Anda et de sa fille Margarita, admire les marbres d'Elgin au British Museum de Londres, le dimanche 4 juin 2000.
Le ministre grec des Affaires étrangères George Papandreau, accompagné de son épouse Anda et de sa fille Margarita, admire les marbres d’Elgin au British Museum de Londres, le dimanche 4 juin 2000.

Les marbres du Parthénon, également connus sous le nom de marbres d’Elgin, sont conservés au British Museum de Londres depuis plus de 200 ans.

Les marbres du Parthénon sont une collection de sculptures construites entre 447 et 438 avant notre ère qui ornaient l’Acropole d’Athènes. Entre 1801 et 1812, le 7e comte d’Elgin autorise le retrait des sculptures et leur transport en Grande-Bretagne. À l’époque, il affirmait avoir été légalement autorisé à le faire par l’Empire ottoman au pouvoir.

L’année dernière, l’UNESCO espérait faciliter les discussions entre les deux pays concernant le retour des marbres de la Grèce antique. La Grèce tente de récupérer les billes depuis 1983 et le Premier ministre grec Mitsotakis en a fait un élément central de nombreuses négociations avec les Premiers ministres britanniques Boris Johnson et Sunak.

Mitsotakis devait rencontrer Sunak aujourd’hui (28 novembre) lors d’une visite à Londres pour discuter de la guerre entre Israël et le Hamas, de l’invasion de l’Ukraine par la Russie et des marbres.

Cependant, tard lundi soir, Mitsotakis a publié une déclaration pour « exprimer mon mécontentement face au fait que le Premier ministre britannique ait annulé notre réunion prévue quelques heures avant la date prévue ».

La Grande-Bretagne a confirmé que les deux dirigeants ne se rencontreraient pas et a déclaré que Mitsotakis s’entretiendrait plutôt avec le vice-Premier ministre Oliver Dowden. La BBC rapporte que le dirigeant grec a décliné l’invitation.

« La Grèce et la Grande-Bretagne sont liées par des liens d’amitié traditionnels et la portée de nos relations bilatérales est très large », a déclaré Mitsotakis.

« Les positions de la Grèce sur la question des sculptures du Parthénon sont bien connues. J’espérais avoir l’occasion d’en discuter avec mon homologue britannique, ainsi que des grands défis internationaux actuels : Gaza, l’Ukraine, le changement climatique et l’immigration.

« Quiconque estime que ses positions sont fondées et justes n’a jamais peur de s’engager dans un débat. »

Le bureau de Sunak a publié un communiqué qui omet notamment de mentionner les sculptures litigieuses, tout en soulignant que « les relations entre le Royaume-Uni et la Grèce sont extrêmement importantes ».

Des arguments moraux, pas juridiques

Evangelos Kyriakidis, directeur de l’Organisation de gestion du patrimoine et ancien maître de conférences en préhistoire égéenne à l’Université de Kent, estime que le musée doit cependant dépasser les arguments juridiques.

« Le British Museum affirme qu’il n’y a aucun argument juridique, et je ne pense pas que ce soit vrai. Mais je ne veux pas entrer dans l’argument juridique, car je pense que l’argument moral est bien plus fort », dit-il.

La raison pour laquelle les marbres du Parthénon constituent un tel point de friction pour la Grèce, affirme Kyriakidis, est qu’il ne s’agit pas seulement d’un monument important, mais d’un symbole national.

« C’est la souveraineté. Avoir un symbole national grec dans un musée appelé British Museum est totalement faux. C’est comme si les joyaux de la couronne étaient en Grèce », dit-il.

La dissimulation d’un symbole national clé explique en partie pourquoi le British Museum est une institution anachronique, dans l’esprit de Kyriakidis. « Le British Museum se présente comme un musée mondial, mais cela donne un message totalement erroné au monde. Pourquoi l’appelleriez-vous un musée britannique où l’on apprend principalement la Perse ou la Grèce, mais où il n’y a pratiquement pas de place pour les antiquités britanniques. C’est un vestige d’une époque coloniale.

Il y a trois préoccupations principales qui sont souvent exprimées par les gens qui défendent le droit du British Museum de conserver les antiquités d’autres cultures, telles que les marbres du Parthénon. 1) Les pays d’origine ne sont pas capables d’héberger les objets, 2) s’ils commencent à restituer certaines choses, ils devront tout rendre et se retrouver sans rien, et 3) le British Museum est un endroit formidable pour les gens. venir gratuitement pour en apprendre davantage sur l’histoire du monde.

Kyriakidis estime qu’il existe de bons arguments contre chacun de ces points. « Il est vrai que l’Irak ne dispose pas encore d’un bon musée pour conserver ses antiquités. Cela pourrait être le cas à l’avenir, mais ce n’est pas le cas pour le moment. Mais la Grèce oui. La Grèce possède un musée spécialement construit.

Des sculptures en marbre antiques de chevaux de l'Acropole sont exposées dans le nouveau musée de l'Acropole à Athènes, Grèce
Des sculptures en marbre antiques de chevaux de l’Acropole sont exposées dans le nouveau musée de l’Acropole à Athènes, Grèce

« Un autre argument est l’effet d’avalanche. S’ils nous rendent les billes du Parthénon, alors l’Italie commencera à demander ceci, l’Iran commencera à demander cela, et ainsi de suite », explique Kyriakidis. Mais cet argument ne tient pas si l’on considère que la Grèce demande simplement la restitution des marbres du Parthénon, et non de toutes ses antiquités.

« Le British Museum inclut en fait les éléments sculpturaux d’un autre site grec du patrimoine mondial. Le temple d’Apollon Epikourios à Bassai est le premier temple du même architecte que le Parthénon et se trouve au British Museum », explique Kyriakidis.

Un avenir pour le British Museum

Kyriakidis affirme que la troisième crainte du British Museum, à savoir la perte de son centre d’enseignement gratuit à Londres, est également résolue en examinant une solution possible.

Et si, au lieu d’accumuler des antiquités de son passé colonial, le British Museum établissait des relations ouvertes avec d’autres pays, ouvrant ainsi la possibilité d’expositions temporaires fascinantes.

La salle dans laquelle sont conservés les marbres du Parthénon était celle autour de laquelle le British Museum a été initialement construit. « Et si nous l’utilisions comme espace d’exposition pour des expositions temporaires d’antiquités que la Grèce peut envoyer à la Grande-Bretagne ? » suggère Kyriakidis. «Le British Museum pourrait alors montrer encore plus de culture grecque sans garder les antiquités en otage.

Les possibilités d’échange deviennent alors quasiment illimitées, le musée pouvant régulièrement modifier ce qu’il expose en collaborant avec d’autres gouvernements. C’est également une source potentielle de revenus, comme le montre la manière dont le Victoria and Albert Museum génère des fonds en faisant circuler plus de 30 expositions dans le monde.

Un visiteur du musée de l'Acropole d'Athènes regarde la frise du temple du Parthénon, les parties blanches représentant les segments de la frise exposés au British Museum de Londres
Un visiteur du musée de l’Acropole d’Athènes regarde la frise du temple du Parthénon, les parties blanches représentant les segments de la frise exposés au British Museum de Londres

Pour Kyriakidis, il s’agit d’une opportunité à la fois éducative et diplomatique. Pour les enfants britanniques qui peuvent visiter le musée plusieurs fois au cours de leur enfance, il y aurait désormais une raison d’y assister plusieurs fois par an.

« Cela pourrait également être exploité à des fins de diplomatie publique, comme un geste fantastique envers le peuple grec », suggère Kyriakidis, notant que la majorité des Britanniques sont également favorables à la restitution des billes.

Historiquement, le gouvernement britannique s’est essuyé les mains sur cette question, affirmant que c’était au British Museum en tant qu’organisation indépendante de décider. « Cela agace beaucoup la Grèce », dit Kyriakidis.

« Nous savons tous que le British Museum reçoit un financement du gouvernement britannique. Ce financement est assorti de conditions », déclare Kyriakidis. « Donc oui, le British Museum est finalement indépendant. Mais tant que le musée accepte le financement du gouvernement, il devra tenir compte des décisions du gouvernement.»

Plus le gouvernement attend, moins la fantastique opportunité de partager des antiquités se présentera, craint Kyriakidis. « Il existe des comités pour le retour des billes dans 25 pays. Le gouvernement australien a demandé à la Grande-Bretagne de restituer les marbres du Parthénon à la Grèce. Les hommes politiques américains l’ont également fait.»

« Il ne s’agit pas seulement de la Grèce et de la Grande-Bretagne », dit Kyriakidis. « Ce serait un énorme geste positif pour le reste du monde. »

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