Arques, northern France, in early January. Increasingly frequent extreme weather, drought as well as flooding, has forced the EU to review its water management policy.

Milos Schmidt

Politique de l’UE. La Commission réfléchit à une stratégie relative à l’eau dans un contexte de sécheresse et de dégradation du climat en Catalogne

L’exécutif européen se prépare à lancer une initiative de « résilience hydrique », la sécheresse dans le nord-est de l’Espagne offrant un aperçu d’un avenir possible pour une Europe de plus en plus exposée aux effets néfastes du changement climatique.

La Commission européenne finalise un plan visant à accroître la « résilience hydrique » de l’Europe dans un contexte météorologique de plus en plus irrégulier, un défi que le commissaire à l’environnement, Virginijus Sinkevičius, a comparé à la récente crise énergétique, et alors que la Catalogne a déclaré une urgence en cas de sécheresse.

La nouvelle catalane est arrivée quelques jours seulement après que les réserves d’eau de la région espagnole soient tombées en dessous de 16 % après 40 mois de précipitations inférieures à la moyenne.

Les premiers jours de 2024 ont vu l’UE mobiliser son mécanisme de protection civile alors que certaines parties de l’Allemagne et du nord de la France ont été frappées par de graves inondations. Pendant ce temps, les citoyens du nord-est de l’Espagne sont confrontés à des restrictions croissantes sur l’utilisation de l’eau après des mois de ce que le ministre catalan de l’action climatique, David Mascort, a décrit comme la pire sécheresse de l’histoire de l’Espagne.

La Commission européenne a reconnu que de tels extrêmes ne sont plus des anomalies, les responsables utilisant régulièrement le terme de « perturbation climatique ». Sa réponse est une prochaine initiative de « résilience de l’eau » visant à réduire les risques d’inondation et à éviter des pénuries du type de celles qui menacent déjà de rendre certaines régions d’Europe impropres à l’agriculture.

La Commission a été inondée de conseils depuis que la présidente Ursula von der Leyen a annoncé ce plan en septembre, ce qui en a fait une priorité clé pour la dernière année de sa politique phare du Green Deal. En octobre, le Comité économique et social européen a publié une déclaration appelant à un nouveau Blue Deal, soutenue dans une lettre ouverte par un groupe multipartite de députés européens.

Les recommandations de l’organisme consultatif de l’UE vont de l’étiquetage des produits pour indiquer la quantité d’eau utilisée dans leur production, jusqu’à faire de l’utilisation durable de l’eau une condition préalable à l’accès au financement de l’UE. Le même jour, des groupes environnementaux ont lancé un appel commun en faveur d’une nouvelle loi européenne dédiée à la résilience climatique et hydrique.

Entre-temps, le commissaire à l’environnement, Virginijus Sinkevičius, a présenté les premiers plans pour l’initiative sur l’eau. S’adressant aux législateurs de la commission de l’environnement du Parlement européen, il a fait une comparaison entre les futures pénuries d’eau potentielles et le choc énergétique qui a suivi l’invasion à grande échelle de l’Ukraine par la Russie. « Il a fallu une crise majeure pour nous apprendre à quel point notre énergie est précieuse », a déclaré l’homme politique lituanien. « Il est temps d’appliquer également une mentalité différente à l’eau. »

Sinkevičius a mentionné un certain nombre de problèmes spécifiques qui doivent être résolus : l’eau potable s’échappe des canalisations à des niveaux « inacceptablement élevés ». « Le prélèvement excessif et la surallocation des ressources en eau doivent diminuer », a-t-il déclaré, et les principaux utilisateurs des secteurs de l’industrie, de l’énergie, des transports et de l’agriculture « doivent faire davantage pour intégrer l’efficacité et la protection de l’eau dans leurs pratiques quotidiennes ».

Le commissaire a également fait référence à la législation centrale de l’UE sur les ressources en eau, la directive-cadre sur l’eau, appelant les législateurs à soutenir une proposition d’extension de la liste des polluants qui doivent être régulièrement surveillés. La même loi exige également que les coûts liés à l’environnement et aux ressources soient pris en compte dans l’approvisionnement en eau : cette approche n’a « pas été suffisamment utilisée pour promouvoir une utilisation plus efficace – loin de là », a déclaré Sinkevičius.

Ces signaux venus de Bruxelles ont suscité un certain malaise dans certains milieux, notamment parmi les agriculteurs, dont la réaction négative aux propositions de restrictions sur l’utilisation des pesticides et aux plans de restauration de la nature cause déjà d’importants maux de tête aux dirigeants européens. Lors d’un débat sur la politique climatique et environnementale organisé par la commission en novembre, les lobbyistes du secteur agricole ont exprimé leurs inquiétudes quant aux limites potentielles du prélèvement d’eau, soulignant que l’irrigation est utilisée dans les deux tiers de la production agricole espagnole.

« Le pire est sans aucun doute devant nous en termes de dégradation du climat », a déclaré le commissaire aux journalistes début janvier après avoir assisté à une réunion des ministres européens de l’environnement à Bruxelles. Mais il se montre désormais plus prudent quant aux réponses possibles au niveau européen à la pénurie d’eau. « Nous n’envisageons pas de donner la priorité aux secteurs d’utilisation de l’eau », a souligné Sinkevičius. « J’espère que nous n’arriverons jamais à ce point et qu’il s’agit d’une ressource que nous gérerons et sécuriserons pour les générations futures. »

Les responsables de la Commission ont confirmé qu’aucune proposition législative ne serait sur la table lorsque l’exécutif présentera son plan sur l’eau, dont la publication est prévue le 12 mars en même temps qu’un document connexe sur l’adaptation au changement climatique. Et les groupes verts ne s’attendent pas à une bombe environnementale de dernière minute de la part de la commission sortante avant les élections européennes de juin.

« Je ne pense pas que cela va être révolutionnaire, mais nous espérons voir des recommandations claires de la part de la commission von der Leyen à la prochaine commission », a déclaré Claire Baffert, conseillère principale en politique de l’eau au bureau politique européen du WWF à Bruxelles.

« Nous espérons voir la commission fixer des priorités claires pour améliorer les solutions fondées sur la nature, comme restaurer les plaines inondables et reconnecter les rivières à celles-ci afin qu’elles puissent retenir et stocker l’eau, ou encore modifier les méandres des rivières pour les ralentir », a déclaré Baffert à L’Observatoire de l’Europe. . « Mais aussi sur les économies d’eau, peut-être avec des objectifs concrets, pour souligner la nécessité de s’adapter à la diminution de la disponibilité de l’eau », a-t-elle ajouté.

Baffert a également évoqué un « énorme problème de mise en œuvre » concernant la législation européenne existante, qu’elle attribue en grande partie au manque de volonté politique pour faire appliquer la directive-cadre sur l’eau. Environ la moitié des eaux de surface étudiées font l’objet de dérogations au bon état écologique et chimique que la loi devrait atteindre d’ici 2027, ce qui explique en partie pourquoi à peine un tiers des lacs et rivières répondent actuellement aux critères de qualité de base.

En fait, Baffert estime que la plupart des problèmes actuels liés à la résilience de l’eau pourraient être résolus par une application efficace des lois existantes, une position partagée par le Bureau européen de l’environnement, un groupe de coordination d’ONG qui, en octobre dernier, a décrit la directive sur l’eau comme « l’outil oublié pour résoudre les problèmes liés à l’eau ». La crise de l’eau en Europe », tout en exhortant l’exécutif européen à renforcer l’application de la loi.

Sergiy Moroz, responsable de l’eau et de la biodiversité du groupe, a déclaré à L’Observatoire de l’Europe qu’il ne voyait pas la nécessité d’une nouvelle réglementation sur l’eau. « La directive-cadre sur l’eau est un bon texte législatif flexible qui doit être correctement mis en œuvre et financé », a-t-il déclaré, arguant que 2027 était « à nos portes » et que sa réalisation devrait rester la priorité. « En fin de compte, nous obtenons de l’eau de la nature, donc la santé de nos écosystèmes aquatiques devrait rester la priorité absolue si l’UE veut être résiliente à l’eau. »

Lorsqu’on lui a demandé si la Commission envisageait de renforcer l’application des règles existantes, un porte-parole a simplement répondu que les États membres étaient obligés de les mettre en œuvre « indépendamment de la prochaine initiative en faveur de la résilience de l’eau ». L’exécutif européen évalue actuellement les plans actualisés de gestion des bassins fluviaux que tous les pays de l’UE étaient tenus de soumettre d’ici mars 2022, décrivant comment ils entendent respecter l’échéance de 2027, a déclaré le responsable, après quoi il publiera des « recommandations pour des actions de suivi ». . À la fin de l’année dernière, six pays, dont l’Espagne, n’avaient pas encore finalisé leurs plans.

Pourtant, la pression s’accentue sur l’exécutif européen pour qu’il relève les défis posés par l’évolution du cycle de l’eau, et pas seulement la grave pénurie d’eau. S’adressant aux journalistes en marge du sommet informel du Conseil le mois dernier, le ministre bulgare de l’Environnement, Julian Popov, a déclaré à L’Observatoire de l’Europe qu’il avait appelé à une véritable stratégie européenne de l’eau. « Je ne pense pas que les directives soient suffisantes en principe, nous devons avoir une stratégie appropriée et sérieuse, et pas seulement des exigences administratives », a déclaré Popov.

Le ministre bulgare a évoqué l’impact parfois très localisé des changements climatiques. « Ce que nous observons en Bulgarie, ce sont des pluies très fortes pendant une très courte période sur une très petite zone, et elles ont touché un seul village », a déclaré Popov. « Nous savons que le changement climatique peut se manifester de manière inhabituelle et nous devons donc nous y préparer. »

Lors d’un sommet des ministres de l’Agriculture du Conseil de l’UE la semaine dernière, le Portugal a appelé à un plan concret « pour réduire la vulnérabilité de l’Union européenne aux effets du changement climatique sur les ressources en eau », avec des fonds publics canalisés vers le renforcement de la sécurité de l’eau. Lisbonne a suggéré que le plan pourrait s’appeler « RewaterEU », dans une note approuvée par Chypre, la Hongrie, l’Italie et la Roumanie.

Les pays en première ligne du dérèglement climatique observeront avec impatience la manière dont la Commission envisage la réponse européenne. « Cela sera de la plus haute importance pour l’avenir de l’Espagne », a déclaré Sinkevičius après avoir rencontré la ministre de l’Environnement du pays frappé par la sécheresse, Teresa Ribera, le 24 janvier. « Nous contribuerons volontiers à cette initiative sur l’eau et les sécheresses et la résilience aux effets du changement climatique sur les politiques de l’eau », a répondu Ribero sur les réseaux sociaux. « Nous avons beaucoup en jeu. »

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