L’Irlande rêve d’un effondrement du parti travailliste au Royaume-Uni

Martin Goujon

L’Irlande rêve d’un effondrement du parti travailliste au Royaume-Uni

DUBLIN — À des fins diplomatiques, le gouvernement irlandais ne se prononce pas publiquement sur le vainqueur des élections générales britanniques.

Mais la réalité peu diplomatique, tirée des récentes conversations de L’Observatoire de l’Europe avec des législateurs et des hauts fonctionnaires du quartier gouvernemental de Dublin, apparaît comme intransigeante et unanime : nous ne pouvons pas attendre Keir Starmer.

Cet enthousiasme pour le changement est motivé, en partie, par le fait que l’on sait qu’au cœur du parti travailliste de Starmer se trouvent des personnalités profondément enracinées en Irlande.

Il est juste de dire que, pour les Irlandais, les 14 dernières années de règne conservateur de l’autre côté de l’eau ont été quelque peu pénibles.

«Parfois, c’est comme un cauchemar d’avoir ce voisin qui déchire joyeusement le règlement encore et encore et ne semble jamais comprendre à quel point tout cela a été destructeur. Nous voulons à nouveau avoir des partenaires sensés, sensés et respectueux de part et d’autre de la mer d’Irlande, car ces bonnes relations sont fondamentalement importantes pour nous », a déclaré un haut responsable du gouvernement qui, étant donné que la position officielle sur les élections britanniques est la neutralité, a obtenu l’approbation. pour rester anonyme.

Un député du Fianna Fáil, l’un des trois partis de la coalition gouvernementale irlandaise, a été encore plus direct quant à son désir de voir les conservateurs s’effondrer du pouvoir lors des élections générales du mois prochain : « Le 4 juillet sera notre jour d’indépendance de la stupidité. Ce seront finalement des connards dehors et des adultes dedans. Enfin! »

De tels points de vue, partagés par le gouvernement et l’opposition de tous bords, reflètent à la fois une vision sombre du psychodrame conservateur de l’ère du Brexit et un enthousiasme quant à ce qu’un gouvernement travailliste à Londres pourrait signifier pour l’Irlande.

Ce sentiment est motivé par le regret des dommages causés aux relations anglo-irlandaises depuis le Brexit et par ce que beaucoup considèrent comme un fossé de compétence entre l’équipe conservatrice de Rishi Sunak à Downing Street et le cercle restreint du parti travailliste de Starmer.

Pour les Irlandais, avoir des homologues du gouvernement britannique qui « comprennent » les subtilités politiques et économiques de l’Irlande, du nord et du sud, serait aussi inestimable qu’insaisissable depuis le schisme du Brexit de 2016.

Et lorsque les Irlandais regardent les échelons supérieurs du parti travailliste, ils peuvent avoir l’impression de se regarder dans le miroir.

Si les travaillistes prenaient le pouvoir, comme tous les sondages le confirment, la politique du gouvernement britannique serait guidée à un degré inhabituel – peut-être sans précédent – ​​par des personnes ayant des liens profonds et étendus avec l’Irlande.

Cela commence avec Morgan McSweeney, le directeur de campagne travailliste le plus reconnu pour avoir éloigné le parti du radicalisme d’extrême gauche de Jeremy Corbyn et l’avoir ramené vers le centre politique avec Starmer.

Lorsque les Irlandais regardent les échelons supérieurs du parti travailliste, ils peuvent avoir l’impression de se regarder dans un miroir. | Dan Kitwood/Getty Images

McSweeney, 47 ans, a grandi dans un village à l’extérieur de la ville de Macroom, dans le comté de Cork, qui compte 4 000 habitants, où son père dirigeait un cabinet comptable et sa mère le club de bridge local. La famille a soutenu le parti dominant de la loi et de l’ordre à Cork, le Fine Gael, un mouvement politique centriste inspiré par le grand « leader perdu » d’Irlande, le commandant rebelle de l’IRA, né à Cork, Michael Collins.

Alors que d’autres membres de l’arbre généalogique étaient impliqués dans le Fine Gael, notamment une tante au conseil local et, bien plus tard, une cousine, Clare Mungovan, en tant que conseillère spéciale du gouvernement, son père a déclaré que le jeune McSweeney n’avait montré aucun intérêt pour la politique avant de quitter l’Irlande. travailler sur des chantiers londoniens à l’âge de 17 ans.

C’était une voie très fréquentée pendant des décennies par les émigrés irlandais – mais pour McSweeney, l’élection en 1997 du leader travailliste Tony Blair au poste de Premier ministre a tout changé.

Bien que Blair ait à peine fait campagne sur les questions irlandaises, une fois au pouvoir, il a dynamisé les pourparlers de paix à Belfast et a travaillé main dans la main avec le premier ministre irlandais de l’époque, Bertie Ahern, pour parvenir à l’accord du Vendredi saint. Les deux hommes ont signé ensemble l’accord historique à Stormont en avril 1998.

McSweeney, inspiré, a obtenu un emploi de réceptionniste au siège du parti travailliste et a rapidement intégré l’équipe « d’attaque et de réfutation » du stratège de Blair, Peter Mandelson. Mandelson venait tout juste de terminer ses fonctions de secrétaire d’État inhabituellement avisé et efficace en Irlande du Nord, manœuvrant pour faire fonctionner la première coalition de partage du pouvoir de la région, composée de syndicalistes britanniques et de nationalistes irlandais.

Aujourd’hui, McSweeney est considéré comme un élément central de la tactique et de la stratégie travailliste – et il n’est pas le seul dans son entourage à entretenir de solides relations avec l’Irlande. Deux autres opérateurs seniors en coulisses peuvent revendiquer des liens tout aussi forts avec l’île voisine.

Sue Gray, du célèbre reportage « Partygate », est devenue chef de cabinet de Starmer l’année dernière après une longue carrière en tant que haut fonctionnaire à Whitehall et à Stormont à Belfast, où elle a dirigé le ministère des Finances mais s’est vu refuser le poste le plus élevé.

Sa mère venait du comté de Waterford, dans le sud-est de l’Irlande, et son père du village frontalier de Belcoo, en Irlande du Nord. Débutant sa carrière dans la fonction publique à Belfast, elle dirigea même un pub frontalier avec son mari, chanteur country du comté de Down, au plus fort des troubles dans les années 1980 – un étrange détour de carrière qui fait naître des soupçons, jamais vraiment renversés par Gray elle-même, selon lesquels elle pourrait ont fait un double travail d’espion.

«Sue Gray en sait plus sur le nord de l’Irlande de l’intérieur qu’aucun chef de cabinet du premier ministre britannique n’en a jamais eu. Cela ne peut qu’être bénéfique pour façonner la politique dans ce domaine. Elle ne souffre pas d’imbéciles et il y en a suffisamment dans cet endroit », a déclaré à L’Observatoire de l’Europe un haut législateur du Sinn Féin qui a travaillé avec Gray à Stormont.

Les racines travaillistes de Gray s’approfondiront si son fils, Liam Conlon, réussit comme candidat travailliste pour devenir député de la nouvelle circonscription de Beckenham et Penge, dans le sud-est de Londres. Il connaît déjà bien la politique de pouvoir de Stormont et préside la Labour’s Irish Society.

Pat McFadden, ancien secrétaire politique de Blair et aujourd’hui coordinateur de campagne du parti et député de Wolverhampton Sud-Est, complète la triade irlandaise au sommet du Parti travailliste. Il a grandi dans une maison de langue irlandaise à Glasgow, où des dizaines de milliers d’émigrants irlandais du comté de Donegal, au nord-ouest, se sont installés depuis la famine.

Lorsqu’il s’est adressé à une conférence politique du Donegal sur les dangers du Brexit en 2019, McFadden a souligné à quel point le projet menaçait de renverser l’équilibre subtil des intérêts britanniques et irlandais en Irlande du Nord qui avaient été promus et protégés par l’adhésion commune à l’UE et l’accord de paix de 1998. .

La triade irlandaise au sommet du parti travailliste est complétée par Pat McFadden, qui fut autrefois le secrétaire politique de Blair. | Cameron Smith/Getty Images

« Le risque », a déclaré McFadden, « est que le processus du Brexit perturbe cet accord délicat consistant à permettre aux gens d’être britanniques, irlandais ou les deux. Il ne s’agit pas uniquement de marchandises qui traversent la frontière. C’est aussi une question d’identité.

Lorsque McSweeney, Gray et McFadden conseillent Starmer et sa secrétaire fantôme d’Irlande du Nord, Hilary Benn, sur les questions irlandaises, ils prêchent aux convertis – en grande partie parce que les deux Anglais ont déjà démontré une affinité pour comprendre le contexte de Belfast et de Dublin.

Quatre années de travail sur le terrain à Belfast ont marqué le début de la transition de Starmer d’avocat spécialisé dans les droits de l’homme à homme politique. À partir de 2003, il a conseillé le Policing Board nouvellement créé, un comité intercommunautaire supervisant l’aspect le plus sensible du système complexe du Vendredi Saint : la réforme des forces de sécurité militarisées et majoritairement protestantes d’Irlande du Nord en un service de police plus légèrement blindé avec un recrutement préférentiel. des catholiques.

Ses rapports annuels documentant ce processus minutieux illustraient sa capacité à naviguer dans un champ de mines politique – et éclairaient son propre sentiment croissant que l’engagement diplomatique pouvait être plus efficace que les poursuites judiciaires.

« Certaines des choses que je pensais devoir changer dans les services de police, nous les avons réalisées plus rapidement que dans les litiges stratégiques », a déclaré Starmer à Patrick Maguire du Times à propos de son temps de travail à Belfast. « J’ai mieux compris comment on peut changer en étant à l’intérieur et en gagnant la confiance des gens. »

Lorsque Starmer s’est adressé à l’Université Queen’s de Belfast avant le 25e anniversaire de l’accord du Vendredi Saint, il l’a qualifié de « plus grande réussite du Parti travailliste de ma vie, sans aucun doute », et a souligné que sa défense nécessitait une étroite collaboration avec Dublin.

« Rien n’a été plus contre-productif que la détermination de certains ministres conservateurs à considérer nos amis de Dublin comme des adversaires du Brexit », a déclaré Starmer.

Lorsqu’il s’est entretenu avec l’Irish Times peu après que Sunak ait convoqué les élections du 4 juillet, Starmer a déclaré qu’il était déterminé à rétablir un « engagement respectueux » avec le gouvernement irlandais sur l’Irlande du Nord.

Bobby McDonagh, ambassadeur d’Irlande au Royaume-Uni de 2009 à 2013, a déclaré que ce serait de la musique aux oreilles d’un Dublin fatigué par la prise de pouvoir des conservateurs par les partisans du Brexit à partir de 2016.

« Le Brexit impliquait une sorte de folie – un rejet de l’expertise, un manque de rationalité, et cela s’est manifesté en expulsant les meilleurs conservateurs du Parti conservateur ou en les forçant à partir », a déclaré McDonagh à L’Observatoire de l’Europe. « Tous ceux qui étaient sensés et voulaient comprendre les véritables intérêts de la Grande-Bretagne dans l’Union européenne appartenaient exactement au même groupe de personnes qui comprenaient l’Irlande du Nord. »

Comme ses successeurs au ministère des Affaires étrangères, McDonagh s’attend à une amélioration rapide des relations anglo-irlandaises une fois que Starmer entrera à Downing Street.

Si Starmer et Benn respectent leur promesse d’abroger la loi sur l’héritage des conservateurs – une loi âprement controversée mettant fin à toutes les affaires pénales et civiles liées aux troubles – cela mettrait également fin au procès européen du gouvernement irlandais contestant la compatibilité des droits de l’homme avec les troubles. Législation britannique.

Keir Starmer s’est déclaré déterminé à rétablir un « engagement respectueux » avec le gouvernement irlandais sur l’Irlande du Nord. | Carl Court/Getty Images

De même, si les travaillistes parviennent à négocier un accord vétérinaire et sanitaire sur mesure avec l’UE, comme le dit Starmer, ce serait souhaitable, cela mettrait fin à la nécessité première de ce que l’on appelle la frontière de la mer d’Irlande – les contrôles imposés par l’UE sur les marchandises entrant en Irlande du Nord depuis l’Irlande du Nord. Grande-Bretagne, la question qui a paralysé le partage du pouvoir à Stormont pendant deux longues années.

À long terme, a déclaré McDonagh, la voie la plus efficace pour améliorer les relations avec l’Irlande, un pays extrêmement pro-européen, serait que Starmer rétablisse ses relations avec Bruxelles.

« Au cours des cinq prochaines années, nous espérons que Starmer lancera des idées plus profondes sur le rapprochement de la Grande-Bretagne avec l’Europe et peut-être même sa réintégration », a déclaré McDonagh, qui a également occupé une série de postes diplomatiques à Bruxelles. « Il a raison de ne pas en parler maintenant. Il doit d’abord gagner les élections.

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