This undated photo provided by the British Antarctic Survey in January 2024 shows adult emperor penguins with a chick near Halley Research Station in Antarctica.

Milos Schmidt

L’imagerie satellite révèle des colonies jusqu’alors inconnues de manchots empereurs en Antarctique

Certains manchots empereurs déplacent leurs colonies alors que la fonte des glaces menace les aires de reproduction.

Des colonies de manchots empereurs jusque-là inconnues ont été repérées sur de nouvelles images satellite.

Les manchots empereurs, considérés comme « quasi menacés » d’extinction, sont les plus grands manchots du monde. Ils élèvent leurs poussins pendant l’hiver antarctique sur des plaques de glace marine gelée. Mais si la glace se brise avant que les poussins n’aient pris leur envol, la plupart mourront.

Au moins certains manchots empereurs déplacent leurs colonies alors que la fonte des glaces due au changement climatique menace les zones de reproduction, selon une étude publiée mercredi.

Cette photo de 2008-2009 fournie par le British Antarctic Survey en janvier 2024 montre un manchot empereur adulte et ses poussins sur la glace de mer à Halley Bay.
Cette photo de 2008-2009 fournie par le British Antarctic Survey en janvier 2024 montre un manchot empereur adulte et ses poussins sur la glace de mer à Halley Bay.

Les sites de reproduction des manchots empereurs sont « en pleine mutation »

Une colonie de manchots près de Halley Bay semble s’être déplacée d’environ 30 kilomètres vers l’est, explique Peter Fretwell, chercheur au British Antarctic Survey. Il affirme que les conditions instables qui ont débuté en 2016 ont rendu l’ancien site périlleux.

« Les manchots empereurs ont pris sur eux d’essayer de trouver une glace de mer plus stable », dit-il.

Les quatre colonies nouvellement découvertes existaient probablement depuis de nombreuses années, mais les scientifiques ne les avaient pas repérées auparavant, selon Fretwell. Il s’agit pour la plupart de petites colonies, comptant chacune moins de 1 000 couples reproducteurs, dit-il. Les scientifiques connaissent actuellement 66 colonies de manchots empereurs.

Cette combinaison d'images satellite du British Antarctic Survey de janvier 2024 montre quatre nouveaux sites de colonies de manchots empereurs en Antarctique.
Cette combinaison d’images satellite du British Antarctic Survey de janvier 2024 montre quatre nouveaux sites de colonies de manchots empereurs en Antarctique.

Les colonies nouvellement repérées ne changent pas beaucoup les estimations globales de la population – actuellement moins de 300 000 couples reproducteurs – mais elles aident les scientifiques à comprendre où les manchots pourraient se déplacer, explique Fretwell.

On ne sait pas si l’une des colonies nouvellement identifiées pourrait être un groupe séparatiste d’autres colonies plus grandes, explique Daniel Zitterbart, chercheur sur les manchots à la Woods Hole Oceanographic Institution, qui n’a pas participé à l’étude.

Mais il est clair que les sites de reproduction évoluent et que le réchauffement climatique signifie que davantage de « manchots se déplaceront », dit-il.

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