An SAIC Volkswagen plant is seen in the outskirts of Urumqi in northwestern China

Milos Schmidt

Les principaux constructeurs automobiles mondiaux pourraient être liés au travail forcé en Chine

Les constructeurs automobiles, notamment Tesla, General Motors, Volkswagen et Toyota, ne veillent pas à ne pas recourir au travail forcé dans le cadre de leurs chaînes d’approvisionnement en Chine, affirme Human Rights Watch.

Certains des plus grands constructeurs automobiles du monde utilisent de l’aluminium produit grâce au travail forcé des Ouïghours et d’autres minorités ethniques dans la région occidentale du Xinjiang en Chine et dans d’autres régions du pays, a affirmé l’organisation non gouvernementale (ONG) basée aux États-Unis.

La Chine est accusée de mener des programmes de transfert de main-d’œuvre dans lesquels les Ouïghours et d’autres minorités turques sont forcés de travailler dans des usines, dans le cadre d’une longue campagne d’assimilation et de détention massive.

Les travailleurs participant à ces programmes seraient confrontés à un endoctrinement idéologique et à une liberté de mouvement limitée.

Human Rights Watch a lié la production d’aluminium aux programmes de transfert de main-d’œuvre en examinant les déclarations des entreprises, les documents du gouvernement chinois et ses propres recherches antérieures, ainsi que celles d’autres ONG.

Un rapport des Nations Unies publié en 2022 a révélé que la Chine pourrait avoir commis des crimes contre l’humanité au Xinjiang, où plus d’un million d’Ouïghours auraient été détenus. À l’époque, le gouvernement chinois avait déclaré que ces détentions visaient à cibler le terrorisme et le séparatisme.

Depuis 2022, les États-Unis exigent des importateurs de toute marchandise produite au Xinjiang qu’ils fournissent la preuve qu’ils n’ont pas été fabriqués grâce au travail forcé, afin d’éviter des sanctions.

Le rapport de Human Rights Watch affirme que lorsqu’il s’agit de l’aluminium du Xinjiang, ses origines sont difficiles à retracer, en particulier lorsqu’il est expédié vers d’autres régions de Chine et transformé en alliages.

Une énorme industrie

Plus de 15 % de l’approvisionnement chinois en aluminium et environ 9 % de l’approvisionnement mondial proviennent du Xinjiang. L’industrie automobile mondiale l’utilise pour des pièces allant des châssis de véhicules aux roues et aux films de batterie.

La demande mondiale d’aluminium devrait doubler entre 2019 et 2050, en partie à cause de la popularité croissante des véhicules électriques, selon l’International Aluminum Institute, un groupe industriel basé au Royaume-Uni.

« La Chine est un acteur dominant dans l’industrie automobile mondiale, et les gouvernements doivent veiller à ce que les entreprises qui construisent des voitures ou s’approvisionnent en pièces détachées en Chine ne soient pas entachées par la répression gouvernementale au Xinjiang », a déclaré Jim Wormington, chercheur principal à Human Rights Watch.

« Faire des affaires en Chine ne devrait pas signifier devoir recourir ou bénéficier du travail forcé. »

La Chine est devenue l’année dernière le plus grand exportateur mondial de voitures et le plus grand fabricant de voitures électriques à batterie. Les sociétés répertoriées dans le nouveau rapport comprennent également le géant chinois des véhicules électriques BYD.

Comment le travail forcé pourrait-il faire partie des activités des constructeurs automobiles occidentaux ?

Le rapport de Human Rights Watch affirme que les constructeurs automobiles étrangers ont cédé sous la pression du gouvernement chinois et ont autorisé un contrôle plus laxiste de leurs opérations en Chine que dans d’autres pays, ce qui augmente le risque de recours au travail forcé dans leurs chaînes d’approvisionnement.

La plupart des constructeurs automobiles étrangers en Chine opèrent dans le cadre de coentreprises avec des entreprises chinoises, en raison des restrictions gouvernementales dans des secteurs clés.

Toyota a déclaré plus tard dans un communiqué qu’elle examinerait attentivement le rapport de Human Rights Watch, affirmant que le respect des droits de l’homme faisait partie de ses valeurs fondamentales.

« Nous attendons de nos fournisseurs qu’ils suivent notre exemple pour respecter et ne pas enfreindre les droits de l’homme », a-t-il déclaré.

Volkswagen a déclaré qu’elle disposait d’un système de gestion des risques pour assurer la diligence raisonnable dans l’approvisionnement en matières premières et qu’elle commandait directement ses fournisseurs chinois. L’entreprise enquête immédiatement sur toute allégation de travail forcé et recherche de nouvelles solutions pour l’empêcher dans ses chaînes d’approvisionnement.

Volkswagen exploite une usine au Xinjiang dans le cadre d’une coentreprise avec le constructeur automobile public chinois SAIC Motor. Un audit commandé par le constructeur automobile allemand l’année dernière n’a révélé aucun signe de travail forcé dans l’usine du Xinjiang.

General Motors, Tesla et BYD n’ont pas immédiatement répondu aux questions envoyées par courrier électronique sur ces allégations.

Tesla possède une usine à Shanghai où elle fabrique des voitures destinées aux marchés chinois et international. L’entreprise a déclaré à Human Rights Watch qu’elle avait remonté sa chaîne d’approvisionnement jusqu’au niveau minier et qu’elle n’avait trouvé aucune preuve de travail forcé. Cependant, elle n’a pas précisé quelle quantité de son aluminium provenait de sources inconnues et pourrait être liée au Xinjiang.

Le ministère chinois des Affaires étrangères n’a pas encore répondu aux questions concernant les conclusions, a rapporté l’Associated Press.

Par ailleurs, le gouvernement du Xinjiang a introduit aujourd’hui des règles plus strictes régissant l’expression religieuse, dans le cadre d’une campagne visant à siniser les lieux et les formes de culte des Ouïghours à majorité musulmane.

Les règles renforcent les contrôles sur les écoles religieuses, qui doivent être sanctionnées par le gouvernement, et exigent que les musulmans ne puissent effectuer le pèlerinage du Hajj à La Mecque qu’en tant que membres d’un groupe organisé par l’Association islamique officielle de Chine. Ils interdisent essentiellement de recevoir l’aumône, ou Zakat, de l’étranger, selon le cabinet de recherche sur les droits de l’homme Duihua.

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