In this photo provided by the WVU Rockefeller Neuroscience Institute, an Alzheimer’s patient undergoes focused ultrasound treatment with the WVU RNI team in West Virginia.

Jean Delaunay

Les médicaments contre la maladie d’Alzheimer pourraient pénétrer plus rapidement dans le cerveau grâce à un nouvel outil à ultrasons, selon une étude

Les scientifiques utilisent une technologie appelée ultrasons focalisés pour secouer les ouvertures temporaires de la barrière hémato-encéphalique.

Les scientifiques ont trouvé un moyen d’aider les médicaments contre la maladie d’Alzheimer à s’infiltrer plus rapidement dans le cerveau – en brisant temporairement son bouclier protecteur.

Cette nouvelle expérience était une première tentative menée auprès de seulement trois patients.

Mais dans les endroits du cerveau où la nouvelle technologie a été ciblée, elle a amélioré l’élimination de la plaque obstruant le cerveau, caractéristique de la maladie d’Alzheimer, ont rapporté des chercheurs mercredi.

« Notre objectif est de donner aux patients une longueur d’avance », en stimulant certains nouveaux traitements contre la maladie d’Alzheimer qui mettent beaucoup de temps à fonctionner, a déclaré le Dr Ali Rezai du Rockefeller Neuroscience Institute de l’Université de Virginie occidentale, qui a dirigé l’étude.

Le problème est ce qu’on appelle la barrière hémato-encéphalique, une paroi protectrice située dans les vaisseaux sanguins qui empêche les germes et autres substances nocives de s’infiltrer dans le cerveau à partir de la circulation sanguine. Mais il peut également bloquer les médicaments contre la maladie d’Alzheimer, les tumeurs et d’autres maladies neurologiques, nécessitant des doses plus élevées pendant des périodes plus longues pour atteindre leur cible dans le cerveau.

Les scientifiques utilisent désormais une technologie appelée ultrasons focalisés pour faire bouger les ouvertures temporaires de ce bouclier. Ils injectent des bulles microscopiques dans la circulation sanguine. Ensuite, ils transmettent des ondes sonores à travers un appareil semblable à un casque vers une zone précise du cerveau. Les impulsions d’énergie font vibrer les microbulles, ce qui libère suffisamment les interstices de la barrière pour que les médicaments puissent s’y glisser.

De petites études antérieures ont montré que la technologie peut percer en toute sécurité de minuscules trous qui se bouchent en 48 heures. Aujourd’hui, l’équipe de Rezai est allée plus loin : en administrant en même temps un médicament contre la maladie d’Alzheimer.

Certains nouveaux médicaments contre la maladie d’Alzheimer, sur le marché ou en préparation, promettent de ralentir modestement l’aggravation de cette maladie hallucinante. Ils sont conçus pour éliminer une protéine collante appelée bêta-amyloïde qui s’accumule dans certaines régions du cerveau. Mais ils nécessitent des perfusions IV toutes les quelques semaines pendant au moins 18 mois.

« Pourquoi ne pas essayer d’éliminer les plaques en quelques mois ? » » Rezai a expliqué sa justification de l’étude de validation de principe.

Son équipe a administré à trois patients atteints d’une forme légère d’Alzheimer des doses mensuelles d’un de ces médicaments, l’Aduhelm, pendant six mois. Juste après chaque intraveineuse, les chercheurs ont dirigé l’échographie focalisée sur une partie spécifique du cerveau de chaque patient obstruée par l’amyloïde, ouvrant ainsi la barrière hémato-encéphalique afin qu’une plus grande partie de la dose quotidienne puisse pénétrer à cet endroit.

Les TEP montrent les niveaux d’amyloïde des patients avant et après les six mois de traitement. Il y avait une réduction de plaque environ 32 pour cent plus importante aux endroits où la barrière hémato-encéphalique était brisée par rapport à la même région du côté opposé du cerveau, ont rapporté des chercheurs dans le New England Journal of Medicine.

Cette étude pilote est élégante mais trop petite pour tirer des conclusions, a prévenu le Dr Eliezer Masliah de l’Institut national sur le vieillissement.

Pourtant, « ce sont des données très intéressantes et convaincantes », a ajouté Masliah, qui n’a pas participé à la recherche. « Cela ouvre définitivement la porte à des études plus approfondies et plus vastes. »

Rezai est sur le point de commencer un autre petit test d’un médicament similaire mais mieux éprouvé nommé Leqembi. À terme, de grandes études seraient nécessaires pour déterminer si la combinaison d’ultrasons focalisés avec des médicaments contre la maladie d’Alzheimer fait une réelle différence pour les patients.

Masliah a déclaré qu’il est également important de vérifier de près si une réduction plus rapide de la plaque dentaire pourrait augmenter le risque d’un effet secondaire rare mais inquiétant de ces nouveaux médicaments : saignement et gonflement du cerveau.

La maladie d’Alzheimer n’est pas la seule cible. D’autres chercheurs étudient si la violation de la barrière hémato-encéphalique pourrait permettre à davantage de chimiothérapie d’atteindre les tumeurs cérébrales et trouver des moyens de cibler d’autres maladies.

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