A drill rig stands at a Fervo Energy geothermal site under construction near Milford, Utah, 26 November 2023.

Jean Delaunay

L’énergie géothermique pourrait avoir « un impact considérable sur la décarbonisation mondiale » alors que la centrale américaine reçoit un coup de pouce

L’énergie géothermique ne peut plus être une source d’énergie propre de « niche » alors qu’une entreprise américaine bénéficie d’un nouveau soutien.

Une méthode permettant de produire de l’électricité de manière propre pour lutter contre le changement climatique progresse discrètement et a franchi une étape importante mardi.

Un service public californien soutient le plus grand développement d’énergie géothermique aux États-Unis – 400 mégawatts d’électricité propre provenant de la chaleur de la Terre – suffisamment pour alimenter quelque 400 000 foyers.

La société de services publics Southern California Edison achètera l’électricité à Fervo Energy, une société géothermique basée à Houston, a annoncé Fervo.

La société fore jusqu’à 125 puits dans le sud-ouest de l’Utah.

Une telle électricité propre réduit le besoin de centrales électriques traditionnelles qui provoquent le changement climatique.

L’énergie géothermique pourrait avoir « un impact considérable sur la décarbonisation mondiale »

Cette augmentation pourrait grandement contribuer à réduire le coût d’une nouvelle génération d’énergie géothermique, estime Wilson Ricks, chercheur en systèmes énergétiques à l’Université de Princeton.

« Si ces achats contribuent à faire décoller cette technologie, cela pourrait avoir un impact considérable sur la décarbonation mondiale », dit-il. La décarbonisation consiste à abandonner les éléments qui produisent du dioxyde de carbone et du méthane, responsables du changement climatique, au profit de machines et de méthodes qui n’en produisent pas.

Aujourd’hui, le monde dépend encore principalement des combustibles fossiles pour son électricité 24 heures sur 24. Ce nouvel accord montre que l’énergie propre peut répondre à une demande croissante d’électricité, déclare Sarah Jewett, vice-présidente de la stratégie chez Fervo.

« Je pense que c’est pour cela que c’est si excitant. Il ne s’agit pas d’une ressource énergétique de niche destinée à un usage de niche », dit-elle. « Et c’est quelque chose que nous n’avions pas facilement disponible » et qui ne pouvait pas être étendu.

Comment exploite-t-on l’énergie géothermique ?

La première génération de centrales géothermiques, par exemple The Geysers en Californie, exploitait des réservoirs de vapeur surchauffée ou d’eau très chaude proches de la surface de la Terre. De tels réservoirs sont relativement rares.

Les nouvelles sociétés géothermiques adaptent la technologie et les pratiques de forage empruntées à l’industrie pétrolière et gazière pour créer des réservoirs à partir de roches chaudes. Cela libère le potentiel de l’énergie géothermique dans de nombreux autres endroits. Les ingénieurs travaillent depuis des années pour faire progresser les méthodes.

Les États-Unis sont l’un des leaders mondiaux dans l’utilisation de la chaleur de la Terre pour produire de l’électricité, mais la géothermie représente encore moins d’un demi pour cent de la production totale d’électricité à grande échelle du pays, selon l’Energy Information Administration (EIA) des États-Unis.

Fervo est un pionnier du forage horizontal dans les réservoirs géothermiques. Elle a signé le premier accord d’entreprise au monde avec Google en 2021 pour développer une nouvelle énergie géothermique et a foré trois puits au Nevada. Ce projet a commencé à envoyer de l’électricité sans carbone sur le réseau du Nevada en novembre pour y alimenter les centres de données.

Le projet Cape Station, situé à environ 320 km au sud de Salt Lake City, devrait commencer à fournir de l’électricité à la Californie dès 2026.

David Hochschild, président de la Commission de l’énergie de Californie, a déclaré que l’État s’était engagé à produire une électricité propre et sans carbone. Selon lui, la géothermie complète les parcs éoliens et solaires en fournissant une énergie stable lorsqu’il n’y a ni vent ni soleil, ce qui est essentiel pour garantir la fiabilité alors que l’État réduit ses consommations de combustibles fossiles.

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