L’élévation du niveau de la mer pourrait faire couler de petites îles comme Tuvalu.  Peuvent-ils utiliser le droit des océans pour se sauver ?

Jean Delaunay

L’élévation du niveau de la mer pourrait faire couler de petites îles comme Tuvalu. Peuvent-ils utiliser le droit des océans pour se sauver ?

« Nous ne pouvons pas rester silencieux » : les petits États insulaires utilisent le droit de la mer pour exiger une action climatique dans un cas sans précédent au monde.

Un groupe de petites nations insulaires menacées par l’élévation du niveau de la mer affronte aujourd’hui les pays à fortes émissions lors d’une audience historique à Hambourg, en Allemagne.

Les premiers ministres de Tuvalu et d’Antigua-et-Barbuda font partie de ceux qui témoignent devant le Tribunal international du droit de la mer (TIDM), dans ce qui est considéré comme la première affaire de justice climatique centrée sur l’océan.

Le tribunal international examinera si les émissions de carbone absorbées par la mer doivent être considérées comme une pollution marine et quelles obligations les nations ont pour protéger l’environnement marin.

Le changement climatique pourrait empêcher mes enfants et petits-enfants de vivre sur l’île de leurs ancêtres.

« Sans une action rapide et ambitieuse, le changement climatique pourrait empêcher mes enfants et mes petits-enfants de vivre sur l’île de leurs ancêtres, l’île sur laquelle nous vivons. Nous ne pouvons pas rester silencieux face à une telle injustice », a déclaré Gaston Browne, Premier ministre d’Antigua-et-Barbuda.

« Nous sommes venus devant ce Tribunal avec la conviction que le droit international doit jouer un rôle central pour faire face à la catastrophe dont nous sommes témoins qui se déroulent sous nos yeux. »

Les émissions de gaz à effet de serre enfreignent-elles la loi de la mer ?

L’affaire est portée par la Commission des petits États insulaires sur le changement climatique et le droit international (COSIS). Les Bahamas, Niue, Palau, Saint-Kitts-et-Nevis, Sainte-Lucie, Saint-Vincent-et-les Grenadines et Vanuatu font également partie de cette coalition.

Le COSIS fera valoir que la plupart des pays sont obligés de protéger l’environnement marin en vertu de la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer, y compris contre les émissions de gaz à effet de serre.

En tant que l’un des plus grands puits de carbone au monde, l’océan absorbe 25 pour cent de toutes les émissions de CO2 et capte 90 pour cent de la chaleur excédentaire générée par ces émissions. Elle génère également 50 pour cent de l’oxygène de la planète.

Une pollution excessive par le carbone provoque des réactions chimiques nocives telles que l’acidification et le blanchissement des coraux, et met en péril la capacité de l’océan à absorber le CO2 et à sauvegarder la vie sur Terre.

Nick Perry/AP
Des enfants jouent sur une plage de l’île d’Efate, au Vanuatu, après le cyclone Pam en 2015.

Les États insulaires de basse altitude comme Tuvalu et Vanuatu risquent également d’être submergés par les eaux d’ici la fin du siècle en raison des impacts climatiques à évolution lente.

« Les événements météorologiques extrêmes, qui augmentent en nombre et en intensité d’année en année, tuent notre population et détruisent nos infrastructures », ajoute le Premier ministre de Tuvalu, Kausea Natano, à la litanie des impacts climatiques néfastes.

Et ce, même si les petits États insulaires en développement (PEID) sont collectivement responsables de moins de 1 % des émissions mondiales de carbone.

Que se passera-t-il si le COSIS obtient gain de cause dans son dossier climatique ?

Après l’audience de deux jours, le tribunal rendra un avis consultatif. Ce document n’est pas juridiquement contraignant, mais constitue une déclaration faisant autorité sur les questions juridiques qui pourrait guider les pays dans l’élaboration de leurs lois sur la protection du climat.

En cas de succès, l’affaire étendra les obligations des pays en vertu de la convention des Nations Unies pour inclure la réduction des émissions de carbone et la protection des environnements marins déjà touchés par la pollution au CO2.

« Nous venons ici chercher une aide urgente, convaincus que le droit international est un mécanisme essentiel pour corriger l’injustice manifeste dont notre peuple souffre à cause du changement climatique », ajoute Natano de Tuvalu.

« Nous sommes convaincus que les cours et tribunaux internationaux ne permettront pas que cette injustice perdure sans contrôle. »

Les petites nations insulaires ont également cherché à obtenir des éclaircissements juridiques sur les obligations climatiques des nations devant d’autres tribunaux.

Vanuatu a mené une campagne pour demander à la Cour internationale de Justice (CIJ) d’émettre un avis consultatif sur les obligations des pays en matière de lutte contre le changement climatique.

L’Assemblée générale de l’ONU a voté en mars le renvoi de l’affaire devant la CIJ, qui rendra un avis en 2024.

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