The six-engined Roc aircraft takes off with the Talon-A-1 test vehicle attached beneath its wings.

Jean Delaunay

Le vol d’essai réussi d’un avion sans pilote aux États-Unis rapproche l’ère hypersonique

Porté en l’air par l’énorme avion porteur à six moteurs Roc, le vaisseau d’essai Talon de Stratolaunch a atteint des vitesses de Mach 5, soit cinq fois la vitesse du son.

La société aérospatiale américaine Stratolaunch a salué samedi le succès du premier vol d’essai motorisé d’un nouvel engin sans pilote destiné à la recherche hypersonique.

Hypersonique décrit des vols à des vitesses d’au moins Mach 5, soit cinq fois la vitesse du son.

Le PDG Zachary Krevor a déclaré dans un communiqué que le véhicule Talon-A-1 « a atteint des vitesses supersoniques élevées approchant Mach 5 et a collecté une grande quantité de données d’une valeur incroyable pour nos clients ».

Krevor a déclaré qu’il ne pouvait pas divulguer l’altitude et la vitesse spécifiques en raison d’accords exclusifs avec les clients.

L’énorme porte-avions six moteurs de la société, Roc, a transporté le Talon en l’air, attaché au centre de sa gigantesque aile, et l’a largué au large de la côte centrale de la Californie, aux États-Unis.

Le Talon, propulsé par un moteur-fusée à combustible liquide, a terminé son vol en descendant dans l’océan comme prévu. Bien que ce Talon soit remplaçable, une future version sera capable d’atterrir sur une piste pour être réutilisée.

Stratolaunch a déclaré que les principaux objectifs du vol comprenaient un largage aérien en toute sécurité du véhicule, l’allumage du moteur, l’accélération, une montée soutenue en altitude et un atterrissage contrôlé sur l’eau.

Le véhicule d'essai sans pilote Talon-A-1 fixé sous les ailes de l'avion sextuple Roc.
Le véhicule d’essai sans pilote Talon-A-1 fixé sous les ailes de l’avion sextuple Roc.

Jalon dans les tests hypersoniques

La société a qualifié ce résultat de jalon majeur dans le développement de la première capacité de test hypersonique réutilisable et financée par le secteur privé aux États-Unis.

Stratolaunch a effectué deux vols de transport captif, en décembre et février, au cours desquels le Talon a été soulevé avec du propulseur actif mais n’a pas été libéré du vaisseau mère.

Stratolaunch est basé au port aérien et spatial de Mojave, dans le désert de Mojave, au nord de Los Angeles.

L’avion Roc, du nom d’un énorme oiseau mythologique, possède une envergure de 117 m et des fuselages jumeaux qui donnent l’impression de deux gros jets volant côte à côte.

Il a été développé par le cofondateur de Microsoft, Paul G Allen, décédé quelques mois seulement avant son premier vol en avril 2019.

Allen avait l’intention de l’utiliser comme avion porteur pour les lancements spatiaux, transportant des fusées chargées de satellites sous le centre de l’aile et les lâchant à haute altitude.

Ce projet a été annulé et les nouveaux propriétaires ont ensuite réutilisé Stratolaunch pour le lancement de véhicules de recherche hypersoniques réutilisables.

Stratolaunch a annoncé des contrats de vol avec le laboratoire de recherche de l’US Air Force et le programme Multiservice Advanced Capability Test Bed de la Marine en tant que sous-traitant de la société technologique Leidos de Reston, en Virginie.

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