North sea oil exploration platforms lie in the Cromerty Firth in northern Scotland on March 2, 2003.

Milos Schmidt

L’avenir des forages pétroliers en mer du Nord incertain après la décision de la Cour suprême

La décision historique de la Cour suprême signifie que les émissions provenant des combustibles fossiles doivent désormais être prises en compte lors de l’approbation de nouveaux sites de forage. De grandes sociétés pétrolières et gazières telles que Shell ont révélé qu’elles envisageaient de quitter le Royaume-Uni pour les États-Unis, alors que les lois britanniques en matière d’environnement et de fiscalité se durcissent.

L’avenir de l’industrie pétrolière et gazière au Royaume-Uni a reçu un nouveau coup dur, à la suite d’un arrêt historique de la Cour suprême, qui a statué que lors de l’évaluation et de l’approbation de nouveaux sites de forage, les émissions provenant de la combustion de combustibles fossiles doivent être prises en compte.

Il s’agit du dernier développement dans une affaire intentée par Sarah Finch qui a contesté la décision d’un conseil local d’autoriser l’agrandissement d’un site à Horse Hill dans le Surrey en 2019.

Mme Finch agissait au nom du Weald Action Group, un groupe environnemental du sud-est de l’Angleterre qui faisait campagne contre le pétrole et le gaz terrestres. Le groupe cible principalement les entreprises opérant sur l’île de Wight et le Weald.

Il a fait valoir avec succès que l’évaluation de l’impact environnemental avait uniquement pris en compte l’extraction du pétrole et non les émissions produites lors de son utilisation ultérieure.

Auparavant, seules les émissions provenant de l’extraction pétrolière proprement dite étaient prises en compte lors des évaluations. Essentiellement, cette décision prend également en compte les effets environnementaux futurs de l’utilisation de ces combustibles fossiles, généralement appelés « émissions de portée 3 » ou émissions en aval.

Trois des cinq juges de la Cour suprême du Royaume-Uni ont déclaré, comme le rapporte The Guardian : « Le seul but de l’extraction de combustibles fossiles est de rendre les hydrocarbures disponibles pour la combustion. On peut donc affirmer avec une quasi-certitude qu’une fois le pétrole extrait du sol, le carbone qu’il contient sera tôt ou tard rejeté dans l’atmosphère sous forme de dioxyde de carbone et contribuera ainsi au réchauffement climatique.

La décision souligne également que les effets géographiques plus larges des nouveaux combustibles fossiles extraits devraient également être pris en compte, au lieu de limiter les évaluations à l’intérieur et aux alentours des sites de forage.

Suite à la décision de la Cour suprême, Finch a déclaré, comme le rapporte The Telegraph : « Je suis absolument aux anges d’avoir gagné cette affaire importante. Le Weald Action Group a toujours pensé qu’il était erroné d’autoriser la production pétrolière sans évaluer l’ensemble de ses impacts climatiques, et la Cour suprême a montré que nous avions raison.

« Il s’agit d’une étape bienvenue vers un avenir plus sûr et plus juste. Les sociétés pétrolières et gazières peuvent agir comme si le statu quo était toujours une option, mais il sera très difficile pour les autorités de planification d’autoriser de nouveaux développements de combustibles fossiles – dans le Weald, la mer du Nord ou ailleurs – lorsque leur véritable impact climatique est clair pour tous.

Que pourrait signifier cette décision pour les producteurs britanniques de pétrole et de gaz ?

La décision de la Cour suprême pourrait avoir des conséquences considérables pour un certain nombre de sociétés pétrolières et gazières au Royaume-Uni. Le pays a déjà imposé un impôt exceptionnel sur les bénéfices de ces entreprises, qui a récemment vu les impôts grimper jusqu’à 75 %, des entreprises telles qu’EnQuest étant imposées à plus de 100 %.

Cela est principalement dû au fait que ces impôts sont cantonnés et ne prennent donc en compte que les bénéfices de l’extraction pétrolière et gazière, au lieu d’autres coûts et pertes dans d’autres départements également.

Les sociétés pétrolières et gazières ont demandé davantage de soutien de la part du gouvernement britannique, y compris des mesures telles qu’une pause dans la taxe sur les bénéfices exceptionnels, mais en vain pour l’instant. En fait, la taxe sur les bénéfices exceptionnels a été prolongée jusqu’en 2029.

Avec la nouvelle décision de la Cour suprême, les sociétés pétrolières et gazières devront désormais consacrer beaucoup plus de temps, d’argent et d’expertise à l’évaluation du plein impact des nouveaux combustibles fossiles qu’elles forent, ce qui pourrait potentiellement entraîner des dépassements de budget pour de nombreux projets. Cela pourrait à son tour entraîner davantage d’annulations et de reports.

Des sociétés telles que Shell, BP et Chevron se sont déjà retirées des opérations pétrolières en mer du Nord, laissant potentiellement le marché de l’énergie britannique dans le pétrin, car des investissements et des provisions suffisants pour les ressources énergétiques vertes n’ont pas encore été réalisés. Le Royaume-Uni reste donc fortement dépendant des combustibles fossiles.

Shell a également révélé qu’elle pourrait se retirer du marché boursier britannique et être cotée aux États-Unis, car l’environnement d’investissement et de réglementation y est beaucoup plus positif.

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