La sécheresse du canal de Panama provoque un retard dans les expéditions au milieu de la ruée vers Noël

Jean Delaunay

La sécheresse du canal de Panama provoque un retard dans les expéditions au milieu de la ruée vers Noël

Le canal de Panama dépend de l’eau de pluie pour faire passer les navires à travers une série d’écluses reliant les océans Atlantique et Pacifique.

Le canal de Panama, une voie navigable de 82 kilomètres construite pour permettre aux navires de passer entre les océans Atlantique et Pacifique, est sous la pression du changement climatique.

Une grave sécheresse a fait baisser le niveau de l’eau, obligeant les autorités à limiter le nombre de navires pouvant utiliser le canal.

Cela a entraîné une perte de revenus importante pour le canal, considéré comme l’une des sept merveilles du monde moderne.

L’administrateur du canal, Ricaurte Vasquez, a déclaré qu’il était nécessaire de s’adapter à la situation, sinon « nous allons mourir ».

Le canal de Panama souffre de la sécheresse

Le canal de Panama dépend de l’eau de pluie pour faire passer les navires à travers une série d’écluses reliant les océans Atlantique et Pacifique.

Mais le manque de précipitations a fait baisser les niveaux d’eau de manière si significative que cela perturbe la circulation.

Le phénomène de réchauffement El Niño exacerbe la sécheresse, disent les météorologues.

« Le gros inconvénient du canal de Panama en tant que route maritime est que nous opérons avec de l’eau douce, alors que d’autres utilisent de l’eau de mer », a déclaré Vasquez lors d’une présentation aux médias.

« Nous devons trouver d’autres solutions pour rester une voie pertinente pour le commerce international. Si nous ne nous adaptons pas, nous allons mourir. »

Environ 6 pour cent de tout le commerce maritime mondial dépend de la route, selon Vasquez.

La route a été construite en 1914 et a été l’un des projets d’ingénierie les plus importants et les plus difficiles jamais entrepris.

Il évite aux navires d’effectuer un voyage long et dangereux autour de la pointe de l’Amérique du Sud et environ 900 000 navires l’ont traversé depuis son ouverture.

Le canal de Panama restreint le trafic pendant encore 10 mois

Les faibles niveaux d’eau ont contraint les opérateurs à limiter le nombre de navires transitant par le canal.

En 2022, 40 navires en moyenne transitaient chaque jour par le canal. Celui-ci a été abaissé à 32 pour économiser l’eau. Chaque navire a besoin de 200 millions de litres d’eau douce pour passer les écluses du canal.

Un tirant d’eau maximum – qui fait référence à la profondeur à laquelle les navires reposent dans l’eau – a également été fixé à 13,11 mètres.

Les limites du transit quotidien des navires et du tirant d’eau devraient se maintenir pendant encore 10 mois, ont annoncé les responsables cette semaine.

Il s’agit d’une période critique car les arrivées augmentent à l’approche de Noël.

« Nous approchons du mois de décembre, les vacances approchent et toutes les marchandises de Noël sont livrées », a déclaré à Reuters l’administrateur adjoint du canal, Ilya Espino.

« Certains clients nous ont approchés parce que l’hiver en Asie approche et que les produits énergétiques vont recommencer à augmenter le trafic. Ils sont un peu inquiets à propos des lignes.

Les restrictions ont provoqué un arriéré de navires et entraîneront probablement une baisse des bénéfices de 200 millions de dollars (185 millions d’euros) en 2024 par rapport à cette année, a déclaré Vasquez.

Les opérateurs craignent que les compagnies maritimes commencent à opter pour des itinéraires alternatifs si les restrictions continuent de provoquer des perturbations.

Une alternative est le détroit de Magellan, un passage naturel à la pointe de l’Amérique du Sud entre le continent et l’archipel de la Terre de Feu.

« Nous pensons que si nous trouvons une solution relativement rapidement, pas nécessairement immédiate mais que les clients savent qu’elle est en route, cela devrait apaiser les inquiétudes à long terme », a déclaré Vasquez.

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