La saison des feux de forêt a commencé.  Voici ce que l'Europe fait de mal

Jean Delaunay

La saison des feux de forêt a commencé. Voici ce que l’Europe fait de mal

L’UE se concentre trop sur la suppression des incendies de forêt, a déclaré un expert à L’Observatoire de l’Europe, et ne s’attaque pas correctement aux causes profondes.

Au moment où l’été a officiellement commencé en Europe cette semaine, de nouveaux Canadairs étincelants et d’autres véhicules de lutte contre les incendies avaient été livrés dans les pays de l’Union européenne et des centaines de pompiers étaient déjà prépositionnés pour lutter contre tout incendie qui pourrait s’enflammer.

La saison des incendies de forêt en Europe n’est pas tant à venir qu’elle est en cours avec des statistiques déjà bien supérieures à la moyenne, ce qui suggère que 2023 pourrait être dévastatrice.

Pour certains, c’est la preuve que la façon dont l’UE traite les incendies de forêt est à courte vue, mettant trop l’accent sur les services d’urgence et pas assez sur la prévention.

On craint également que les décideurs aient été lents à s’attaquer à la pollution de l’air causée par les incendies de forêt, qui est soupçonnée d’être beaucoup plus meurtrière que les incendies eux-mêmes.

L’Espagne et la France déjà fortement impactées

Selon le système européen d’information sur les incendies de forêt (EFFIS), plus de 119 000 hectares avaient déjà été réduits en cendres dans l’UE au 18 juin, bien au-dessus de la moyenne de 80 000 hectares enregistrée à cette époque sur la période 2003-2022.

Il n’a fallu que 31 jours pour que les courbes représentant le nombre cumulé hebdomadaire d’incendies et de zones brûlées cette année s’écartent considérablement de celles retraçant les moyennes des deux dernières décennies.

Ceci malgré le fait que près d’une douzaine de pays, dont la Grèce et l’Italie – deux des pays traditionnellement les plus touchés – affichent des chiffres inférieurs à la moyenne. La surface brûlée dans les deux pays jusqu’à présent cette année ne représente que 10% des moyennes qu’ils voient habituellement à cette période de l’année.

Mais l’Espagne et la France n’ont pas eu cette chance. La surface brûlée en France a déjà atteint plus de 21 000 hectares, soit environ 3,5 fois la moyenne des deux dernières décennies. Cela est éclipsé par les 66 200 hectares que l’Espagne a perdus jusqu’à présent cette année en 324 incendies – les deux chiffres ayant plus que quadruplé.

Une série de pays d’Europe centrale et orientale ont également vu les chiffres augmenter, bien qu’à partir d’un niveau très bas, mais confirmant néanmoins une tendance observée au cours des dernières années qui voit les incendies de forêt se propager progressivement vers le nord également.

Suppression des incendies vs prévention

Cela survient après que plus de 830 000 hectares ont été dévastés l’année dernière – la deuxième pire année depuis 2006 – avec des dommages estimés à environ 2,5 milliards d’euros.

En réponse, l’UE a renforcé son arsenal pour lutter contre les incendies de forêt en doublant sa flotte de lutte contre les incendies cette année pour compter 28 avions stationnés dans 10 pays. Et pour la deuxième année consécutive, des centaines de pompiers ont été prépositionnés, cette fois en Grèce, en France et au Portugal.

C’est bien sûr le bienvenu, mais pour le professeur Johann Georg Goldammer, directeur du Global Fire Monitoring Center (GFMC) basé en Allemagne, cela ne fait pas grand-chose pour s’attaquer aux causes profondes.

« Pour le moment, je vois que presque tous les gouvernements répètent la même chose et ce qui a été fait auparavant en Europe du Sud – se concentrer sur la suppression des incendies, demander des véhicules modernes, des avions », et participer au mécanisme de protection civile de l’UEa-t-il déclaré à L’Observatoire de l’Europe.

« Il semble que ce soit, pour les politiciens et pour la Commission européenne et les gouvernements, une sorte d’indicateur de progrès.

« Mais je ne vois aucun investissement pour s’attaquer aux causes sous-jacentes des incendies, vous savez, comme la foresterie et la gestion des terres », a-t-il déclaré.

Changements climatiques et démographiques

Le changement climatique joue un rôle dans la multiplication et l’intensité des feux de forêt.

Selon l’Observatoire européen de la sécheresse, plus d’un quart du territoire de l’UE est en état d’alerte à la sécheresse et 10 % supplémentaires sont en état d’alerte.en raison des graves déficits pluviométriques et hydriques du sol.

Et puis il y a la montée du mercure. L’Europe s’est réchauffée deux fois plus que la moyenne mondiale depuis les années 1980 et était, l’année dernière, d’environ 2,3°C au-dessus de la moyenne préindustrielle (1850-1900).

Depuis lors, le monde a connu ses mois de mai et début juin les plus chauds jamais enregistrés la température moyenne mondiale dépassant en fait la limite de 1,5⁰C au cours de la première semaine de ce mois.

Tout cela signifie que sur de vastes étendues du continent, la terre est beaucoup plus sèche que la normale, ce qui facilite la propagation des incendies de forêt.

Mais les changements démographiques portent également une grande part de responsabilité. La désertification des zones rurales au profit des centres urbains fait que les terres ne sont plus gérées de la même manière.

La biomasse qui était traditionnellement utilisée pour l’agriculture, le chauffage ou d’autres activités humaines locales, « est désormais disponible pour les incendies de forêt », a déclaré Goldammer à L’Observatoire de l’Europe.

Des mesures à court terme comme le brûlage préventif pour réduire la biomasse inflammable dans certains couloirs peuvent aider, mais ce n’est pas une solution miracle.

Leah Hogsten / The Salt Lake Tribune via AP
Des pompiers forestiers volontaires américains de plusieurs agences utilisent des torches goutte à goutte pour démarrer un brûlage dirigé dans la forêt nationale de Fish Lake, le 6 novembre 2021.

Le GFMC a recommandé aux gouvernements européens de rendre l’espace rural plus attrayant pour les jeunes générations et d’investir dans une gestion des terres traditionnelle mais aussi innovante pour réduire l’inflammabilité des terres.

« C’est en partie dû au fait que cela prend énormément de temps. C’est si facile d’acheter une demi-douzaine d’avions ou de camions-citernes, vous savez, d’investir des milliards et de les présenter lors d’une belle conférence de presse », a déclaré Goldammer.

« Mais investir dans l’octroi de subventions aux agriculteurs locaux et aux bergers, pour modifier l’inflammabilité des terres, prend beaucoup de temps. Cela prend des années. Et le succès n’est pas facile à prouver. Il est difficile de prouver un incendie qui a été évité », a-t-il ajouté.

Là où il y a du feu, il y a de la fumée

Si le vieil adage dit que là où il y a de la fumée, il y a du feu, l’inverse est également vrai et la fumée, il s’avère, pourrait s’avérer encore plus dangereuse.

« Lorsqu’il y a de la végétation qui brûle, une vaste gamme de gaz très toxiques et dangereux, ainsi que des particules (PM), est émise et cela a des impacts directs sur la qualité de l’air local », a déclaré Mark Parrington, scientifique principal au Centre européen pour les prévisions météorologiques à moyen terme (ECMWF), à L’Observatoire de l’Europe.

Selon l’Observatoire européen de la santé, la pollution de l’air par les PM2,5 causée par les incendies de végétation à travers l’Europe aurait causé 1 400 décès prématurés en 2005 et 1 000 autres en 2008.. Pendant ce temps, 865 personnes sont mortes dans des incendies de forêt entre 1945 et 2016 en Grèce, au Portugal, en Espagne et sur l’île italienne de Sardaigne.

« Les effets sur la santé liés à ces expositions massives à la pollution de l’air comprennent un risque accru de symptômes respiratoires et cardiométaboliques », a déclaré Zorana J. Andersen, présidente du comité de l’environnement et de la santé de l’European Respiratory Society, à L’Observatoire de l’Europe. Ceux-ci pourraient entraîner des conséquences graves nécessitant la prise de médicaments ou des hospitalisations.

« Chez les patients fragiles, ces épisodes de pollution de l’air peuvent même entraîner la mort. Les patients atteints de maladies chroniques, en particulier l’asthme sévère, les enfants et les adultes sont particulièrement vulnérables, ainsi que les personnes âgées, les cardiaques, les femmes enceintes et les personnes travaillant à l’extérieur », a-t-elle ajouté.

La pollution de l’air est à son maximum près du feu.

Mais dans le cas de méga-incendies – comme ceux que nous avons vus en France, au Portugal, en Espagne et en Grèce ces dernières années – lorsque les bonnes, ou plutôt les mauvaises conditions météorologiques sont en place, elles peuvent voyager.

Par exemple, la fumée des incendies de forêt au Canada au cours des dernières semaines a parfois atteint une hauteur suffisante pour être captée par le jet stream et traverser l’Atlantique, a déclaré Parrington. À d’autres moments, les conditions météorologiques maintenaient la fumée près du sol où elle était ensuite transportée par le vent vers les grands centres de population.

Les vagues de chaleur réduisent encore la qualité de l’air et exacerbent la pollution, « nous rappelant que la pollution de l’air et les solutions au changement climatique vont de pair », a ajouté l’expert de l’ERS.

Les décideurs européens, a-t-elle déclaré, devraient adopter de toute urgence une législation visant à réduire les émissions de gaz à effet de serre à l’origine du changement climatique et « avoir une opportunité historique d’adopter la législation la plus ambitieuse au monde sur la pollution de l’air » grâce à la révision en cours de la directive sur la qualité de l’air ambiant.

« Cela conduirait à des réductions significatives de la pollution de l’air et à des améliorations directes majeures de la santé, et en même temps assurerait l’atténuation du changement climatique, avec un impact positif indirect sur la santé », a déclaré Andersen.

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