International activists and environmental organisations gather outside the Norwegian Parliament to share solidarity and hope for reversing the decision made by the Government

Milos Schmidt

La Norvège devient le premier pays à soutenir l’exploitation minière en haute mer malgré les préoccupations environnementales

Selon une étude de l’Environmental Justice Foundation publiée le jour du vote, l’exploitation minière en haute mer n’est pas nécessaire à la transition énergétique propre.

La Norvège est devenue le premier pays au monde à donner son feu vert à la pratique controversée de l’exploitation minière en haute mer.

Un projet de loi adopté mardi 9 janvier par le Parlement norvégien accélérera la chasse sous-marine des minéraux nécessaires à la construction de technologies vertes telles que les batteries pour véhicules électriques. Il autorise l’ouverture de certaines parties de la mer du pays à l’exploration minière.

Environ 280 000 mètres carrés des eaux nationales du pays pourraient être progressivement ouverts, soit une superficie proche de la taille de l’Italie située dans l’Arctique entre le Svalbard, le Groenland et l’Islande.

Le gouvernement norvégien a déclaré qu’il était prudent et qu’il était peu probable qu’il approuve de si tôt des licences pour l’extraction de minéraux des fonds marins.

« Nous allons maintenant voir si cela peut être fait de manière durable », a déclaré le ministre de l’Energie Terje Aasland au Parlement.

Mais cela n’a pas empêché les scientifiques et les experts de l’environnement de généraliser leurs avertissements selon lesquels ces projets pourraient dévaster la vie marine et avoir un impact sur le carbone stocké dans l’océan. Ils affirment que des recherches beaucoup plus approfondies sont nécessaires pour comprendre l’impact réel avant toute exploitation minière en haute mer.

Qu’y a-t-il au fond de la mer ?

Au fond des fonds marins se trouvent de petites roches de la taille d’une pomme de terre appelées nodules, ainsi que des croûtes métalliques le long des sources hydrothermales et des montagnes sous-marines qui contiennent des minéraux essentiels aux technologies vertes comme le cobalt et le zinc.

Bien que vitale dans la fabrication d’objets comme des batteries ou des panneaux solaires, l’exploitation de sources de courant terrestres s’accompagne souvent de chaînes d’approvisionnement risquées et de pratiques contraires à l’éthique.

En République démocratique du Congo, par exemple, une enquête récente d’Amnesty International et de l’Initiative pour la bonne gouvernance et les droits de l’homme, basée en RDC, a révélé que l’extraction de minéraux utilisés dans les technologies vertes avait conduit à des violations des droits de l’homme, notamment des expulsions forcées et des agressions physiques.

En décembre, la députée norvégienne Marianne Sivertsen Naess a déclaré lors d’une conférence de presse que ces minéraux étaient nécessaires parce que le pays voulait « mener une transition verte sous la forme de piles à combustible et de panneaux solaires, de voitures électriques et de téléphones portables ».

L’exploitation de ces ressources trouvées dans les fonds marins et essentielles à la technologie des énergies renouvelables pourrait faire du pays un producteur majeur de minéraux. Cela pourrait également l’aider à s’éloigner de l’industrie pétrolière et gazière tout en garantissant un approvisionnement en minéraux en Europe.

Les entreprises qui font pression pour l’exploitation minière en haute mer ont fait valoir que cela serait moins cher et aurait moins d’impact environnemental que l’exploitation minière sur terre.

Pourquoi l’exploitation minière en haute mer est-elle si controversée ?

Des militants et des groupes environnementaux se sont rassemblés mardi devant le parlement norvégien pour protester contre l’adoption du vote.

Ils affirment que le pays poursuit son projet d’ouvrir les eaux arctiques aux sociétés minières malgré les critiques massives des organisations de pêche, des scientifiques et même de la communauté internationale dans son ensemble.

« Les eaux profondes constituent le plus grand réservoir de carbone au monde et notre dernière nature sauvage intacte, avec une faune unique et des habitats importants qui n’existent nulle part ailleurs sur Terre », a déclaré Kaja Lønne Fjærtoft, responsable de la politique mondiale de l’initiative No Deep Seabed Mining du WWF.

Des militants internationaux et des organisations environnementales se rassemblent devant le Parlement norvégien alors que le vote approuvant l'ouverture de l'exploitation minière en haute mer a été adopté.
Des militants internationaux et des organisations environnementales se rassemblent devant le Parlement norvégien alors que le vote approuvant l’ouverture de l’exploitation minière en haute mer a été adopté.

« La décision du Parlement d’aller de l’avant avec l’exploitation minière des fonds marins contre tout avis d’experts, avec une évaluation d’impact qui a été largement critiquée, est une catastrophe pour l’océan et laisse une grande tache sur la réputation de la Norvège en tant que nation océanique responsable.

Plus de 800 scientifiques marins et experts politiques de 44 pays ont appelé à une pause dans les projets d’exploitation minière en haute mer qui, selon eux, pourraient entraîner des « dommages irréversibles » à la biodiversité et aux écosystèmes. L’Union internationale pour la conservation de la nature a déclaré que l’exploitation minière pourrait inonder les fonds marins de pollution lumineuse et sonore et endommager les habitats des espèces qui dépendent des nodules de la taille d’une pomme de terre.

Une étude publiée en novembre faisait allusion aux dangers. Des scientifiques à bord d’un navire dans les fjords norvégiens ont exposé des méduses aux conditions auxquelles elles pourraient être confrontées en pleine mer à cause de l’exploitation minière. Ils n’ont pas bien résisté car ils ont essayé de se débarrasser des sédiments produits par la simulation des chercheurs. Selon l’étude, des espèces comme celles-ci sont vitales pour les cycles biologiques qui stockent le carbone en profondeur dans l’océan.

Les propres experts norvégiens ont également critiqué les projets miniers. Le gouvernement a appliqué les résultats d’un petit domaine de recherche à l’ensemble de la zone qu’il ouvrira au forage, indique l’Institut norvégien de recherche marine (IMR), estimant qu’il faudra cinq à dix ans de recherche pour découvrir ses véritables impacts.

Avons-nous besoin de l’exploitation minière en haute mer pour la transition verte ?

Les scientifiques, les militants et les experts marins ne sont pas les seuls à s’inquiéter : les projets norvégiens d’exploitation minière en haute mer se sont heurtés aux critiques internationales.

Les voisins de la Norvège, l’UE et le Royaume-Uni, ont tous deux appelé à une interdiction temporaire de cette pratique pour des raisons environnementales. 120 législateurs européens ont écrit une lettre ouverte au Parlement norvégien en novembre, leur demandant de ne pas soutenir le projet.

« La transition verte ne peut pas être utilisée comme justification pour nuire à la biodiversité et au plus grand puits de carbone national au monde, d’autant plus qu’il existe des alternatives », écrivent-ils. Les législateurs affirment que le recyclage et la réutilisation des minéraux présents dans les déchets électroniques constituent une meilleure source de matériaux.

Les téléphones portables mis au rebut remplissent une poubelle dans l'entrepôt de l'entreprise Out Of Use à Beringen, en Belgique.
Les téléphones portables mis au rebut remplissent une poubelle dans l’entrepôt de l’entreprise Out Of Use à Beringen, en Belgique.

Selon un rapport de l’Environmental Justice Foundation publié le jour du vote, l’exploitation minière en haute mer n’est pas nécessaire à la transition énergétique propre. Il prédit qu’une combinaison de nouvelles technologies, d’économie circulaire et de recyclage pourrait réduire la demande de minéraux de 58 % entre 2022 et 2050.

« L’exploitation minière en haute mer est une quête de minéraux dont nous n’avons pas besoin, avec des dommages environnementaux que nous ne pouvons pas nous permettre », a déclaré le PDG et fondateur de la fondation, Steve Trent.

« Nous en savons si peu sur les profondeurs océaniques, mais nous en savons suffisamment pour être sûrs que leur exploitation anéantira une faune unique, perturbera le plus grand réservoir de carbone du monde et ne fera rien pour accélérer la transition vers des économies propres. »

Les eaux internationales pourraient-elles être ouvertes à l’exploitation minière en haute mer ?

La lettre des parlementaires européens mettait également en garde contre un autre danger potentiel.

En devenant le premier pays au monde à autoriser l’exploration et l’extraction de minéraux en eaux profondes, la Norvège créerait un précédent dans les négociations en cours visant à ouvrir les eaux internationales à l’exploitation minière en eaux profondes.

« Nous ne pouvons pas prendre le risque de précipiter l’ouverture de tous les océans du monde à l’industrie minière », écrivent-ils.

Plus de 30 pays, dont le Royaume-Uni et l’UE, sont favorables à une interdiction temporaire, mais d’autres, comme la Chine et le Japon, sont favorables à un accord sur l’exploitation minière dans les eaux internationales.

La prochaine réunion de l’Autorité internationale des fonds marins (ISA) doit avoir lieu plus tard cette année, au cours de laquelle les négociations visant à finaliser les règles sur l’exploitation minière des fonds marins dans les eaux internationales se poursuivront. Il reste à voir comment le précédent créé par la Norvège pourrait avoir un impact sur les attitudes mondiales plus larges.

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