A woman walks on a dried out portion of Lake Titicaca in Coata, Peru, 29 November 2023, during a heat wave.

Milos Schmidt

« Je suis plus inquiet que jamais » : les scientifiques expliquent pourquoi la chaleur record de 2023 les rend nerveux

Maintenir la limite de réchauffement de 1,5 °C est « techniquement possible mais politiquement impossible », affirme un scientifique.

Les derniers calculs de plusieurs agences scientifiques montrant que la Terre a effacé les records de chaleur mondiaux l’année dernière peuvent sembler effrayants. Mais les scientifiques craignent que ces chiffres ne soient encore pires.

L’agence de presse Associated Press s’est entretenue avec plus de trois douzaines de scientifiques sur la signification de ces records brisés. La plupart disent craindre une accélération du changement climatique, qui est déjà à la limite de l’augmentation de 1,5°C depuis l’époque préindustrielle, dans laquelle les pays espéraient rester.

« La chaleur de l’année civile dernière était un message dramatique de Mère Nature », a déclaré Katharine Jacobs, climatologue à l’Université d’Arizona. Les scientifiques affirment que le réchauffement de l’air et de l’eau rend les vagues de chaleur, les inondations, les sécheresses, les tempêtes et les incendies de forêt mortels et coûteux plus intenses et plus probables.

L’année dernière a été particulièrement mauvaise.

Le climat s’est comporté de manière étrange en 2023

Les températures mondiales moyennes ont battu le précédent record d’un peu plus de 0,15°C, une marge importante, selon les calculs publiés vendredi par deux grandes agences scientifiques américaines, le service météorologique britannique et un groupe privé fondé par un climato-sceptique.

Plusieurs des scientifiques qui ont effectué les calculs ont déclaré que le climat s’était comporté de manière étrange en 2023. Ils se demandent si le changement climatique provoqué par l’homme et un El Niño naturel ont été amplifiés par un incident anormal ou si « il y a quelque chose de plus systématique en cours », comme l’a indiqué la NASA. le scientifique Gavin Schmidt l’a dit – y compris une accélération très controversée du réchauffement.

Une réponse partielle pourrait ne pas arriver avant la fin du printemps ou le début de l’été. C’est à ce moment-là qu’un fort phénomène El Nino – le réchauffement cyclique des eaux de l’océan Pacifique qui affecte les conditions météorologiques mondiales – devrait s’atténuer. Si les températures des océans, y compris des eaux profondes, continuent d’établir des records jusque tard dans l’été, comme en 2023, ce serait un indice inquiétant, disent-ils.

Presque tous les scientifiques qui ont répondu aux questions d’AP ont imputé les gaz à effet de serre provenant de la combustion de combustibles fossiles comme la principale raison pour laquelle le monde atteint des températures que la civilisation humaine n’a probablement pas connues auparavant. El Nino, qui frise le niveau « très fort », est le deuxième facteur en importance, suivi d’autres conditions loin derrière, disent-ils.

Le problème avec 2023, dit Schmidt de la NASA, c’est que « ce fut une année très étrange… Plus on y creuse, moins cela semble clair ».

Cela tient en partie au moment où la grande vague de chaleur de 2023 a commencé, selon Schmidt et Samantha Burgess, directeur adjoint du service climatique européen Copernicus, qui ont estimé plus tôt cette semaine le réchauffement à 1,48 °C au-dessus des niveaux préindustriels.

Les températures sont généralement supérieures à la normale à la fin de l’hiver et au printemps, disent-ils. Mais la chaleur la plus élevée de 2023 est apparue vers le mois de juin et s’est maintenue à des niveaux records pendant des mois.

La chaleur des océans profonds, un acteur majeur des températures mondiales, s’est comportée de la même manière, explique Burgess.

Un père tente de calmer sa fille souffrant d'une maladie liée à la chaleur à l'hôpital de Ballia, dans l'État de l'Uttar Pradesh, en Inde, en juin 2023.
Un père tente de calmer sa fille souffrant d’une maladie liée à la chaleur à l’hôpital de Ballia, dans l’État de l’Uttar Pradesh, en Inde, en juin 2023.

Le réchauffement climatique s’accélère-t-il plus vite que prévu ?

James Hansen, ancien climatologue de la NASA, souvent considéré comme le parrain de la science du réchauffement climatique, a théorisé l’année dernière que le réchauffement s’accélérait. Alors que de nombreux scientifiques contactés par AP ont déclaré qu’ils soupçonnaient que cela se produisait, d’autres ont insisté sur le fait que les preuves jusqu’à présent ne soutiennent qu’une augmentation constante et prévue depuis longtemps.

« Il existe des preuves que le taux de réchauffement au cours de la dernière décennie est légèrement plus rapide que celui de la décennie précédente – ce qui répond à la définition mathématique de l’accélération », déclare Daniel Swain, climatologue à l’UCLA. « Cependant, cela aussi est largement conforme aux prévisions » selon lesquelles le réchauffement s’accélérerait à un certain point, en particulier lorsque la pollution particulaire dans l’air diminuerait.

La NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration) des États-Unis a calculé que la température moyenne de la Terre en 2023 était de 15,08 °C. C’est 0,15°C de plus que le précédent record établi en 2016 et 1,35°C de plus que les températures préindustrielles.

« C’est presque comme si nous sortions de l’escalier (de l’augmentation normale de la température du réchauffement climatique) pour passer à un régime légèrement plus chaud », déclare Russ Vose, responsable de la surveillance mondiale pour les centres nationaux d’information environnementale de la NOAA. Il dit voir une accélération du réchauffement.

La NASA et le Bureau météorologique du Royaume-Uni ont enregistré un réchauffement légèrement plus élevé depuis le milieu du 19e siècle, à 1,39°C et 1,46°C respectivement. Les archives remontent à 1850.

L’Organisation météorologique mondiale, combinant les mesures annoncées vendredi avec les calculs japonais et européens publiés plus tôt ce mois-ci, a fixé 2023 à 1,45 degrés Celsius de plus que les températures préindustrielles.

Une femme se protège du soleil avec un éventail à main à Madrid, Espagne, le 10 juillet 2023.
Une femme se protège du soleil avec un éventail à main à Madrid, Espagne, le 10 juillet 2023.

Une limite de réchauffement de 1,5°C est-elle encore atteignable ?

De nombreux climatologues voyaient peu d’espoir d’arrêter le réchauffement au niveau de l’objectif de 1,5 degré fixé dans l’accord de Paris de 2015 qui cherchait à éviter les pires conséquences du changement climatique.

« Je ne considère pas qu’il soit réaliste de limiter le réchauffement (en moyenne sur plusieurs années) à 1,5°C », déclare Jennifer Francis, scientifique au Woodwell Climate Research Center. « C’est techniquement possible mais politiquement impossible. »

« La lenteur de l’action climatique et la désinformation continue qui la catalyse n’ont jamais été liées à un manque de science ni même à un manque de solutions : elles ont toujours été et restent liées à un manque de volonté politique », déclare Katharine Hayhoe, scientifique en chef à The Conservation de la nature.

La NASA et la NOAA ont déclaré que les 10 dernières années, de 2014 à 2023, ont été les 10 années les plus chaudes qu’elles aient mesurées. C’est la troisième fois au cours des huit dernières années qu’un record mondial de chaleur est établi. Randall Cerveny, un scientifique de l’Arizona State University qui aide à coordonner la tenue des registres pour l’OMM, affirme que la grande inquiétude n’est pas qu’un record ait été battu l’année dernière, mais qu’il continue de l’être si fréquemment.

«C’est la rapidité du changement continu qui est, à mon avis, la plus alarmante», déclare Cerveny.

Natalie Mahowald, climatologue à l’Université Cornell, déclare : « Ce n’est qu’un avant-goût de ce à quoi nous pouvons nous attendre à l’avenir, surtout si nous continuons à ne pas réduire le dioxyde de carbone assez rapidement. »

C’est pourquoi tant de scientifiques contactés par l’Associated Press sont inquiets.

«Je suis inquiet depuis le début des années 1990», déclare Kim Cobb, climatologue à l’Université Brown. « Je suis plus inquiet que jamais. Mon inquiétude augmente chaque année à l’idée que les émissions mondiales évoluent dans la mauvaise direction. »

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