Exoplanet that smells of rotten eggs could help scientists learn how planets are made

Milos Schmidt

James Webb découvre des preuves selon lesquelles une exoplanète pourrait sentir l’œuf pourri

Des chercheurs ont découvert dans son atmosphère du sulfure d’hydrogène qui sent l’œuf pourri, ce qui la rend semblable à Jupiter.

Des chercheurs ont découvert des preuves montrant qu’une exoplanète pourrait sentir l’œuf pourri au nez humain, première découverte de ce type en dehors de notre système solaire.

L’exoplanète HD 189733 b, située à environ 65 années-lumière de la Terre, a été découverte en 2005.

Il fait partie de la classe des Jupiter chauds qui comprend les planètes géantes constituées de gaz, ce qui les rend physiquement similaires à Jupiter.

L’équipe de chercheurs de l’Université Johns Hopkins aux États-Unis a déterminé que l’atmosphère de l’exoplanète contenait du sulfure d’hydrogène en utilisant les données du télescope spatial James Webb, un outil puissant pour l’étude des exoplanètes.

L’atmosphère de Jupiter contient également des traces de sulfure d’hydrogène.

Les chercheurs ont utilisé la caméra proche infrarouge du télescope qui analyse le transit, le moment où une exoplanète passe directement devant son étoile hôte en observant la lumière des étoiles qui filtre à travers l’atmosphère de l’exoplanète.

Différents gaz présents dans l’atmosphère absorbent des longueurs d’onde spécifiques de la lumière, laissant des creux dans le spectre global, révélant la composition de l’atmosphère de l’exoplanète.

L’équipe a publié ses résultats dans Nature.

« Le sulfure d’hydrogène est une molécule majeure dont nous ignorions l’existence. Nous l’avions prédit et nous savons qu’il est présent dans Jupiter, mais nous ne l’avions pas réellement détecté en dehors du système solaire », a déclaré Guangwei Fu, astrophysicien à Johns Hopkins et l’un des auteurs de l’étude, dans un communiqué.

« Nous ne cherchons pas la vie sur cette planète parce qu’il y fait beaucoup trop chaud, mais trouver du sulfure d’hydrogène est un tremplin pour trouver cette molécule sur d’autres planètes et mieux comprendre comment se forment les différents types de planètes », a-t-il ajouté.

L’équipe a également mesuré les principales sources d’oxygène et de composés carbonés clés de la planète : l’eau, le dioxyde de carbone et le monoxyde de carbone.

« Le soufre est un élément essentiel à la construction de molécules plus complexes et, comme le carbone, l’azote, l’oxygène et le phosphate, les scientifiques doivent l’étudier davantage pour comprendre pleinement comment les planètes sont constituées et de quoi elles sont faites », a déclaré Fu.

De nouvelles informations sur la formation des planètes

L’équipe a également trouvé des niveaux de métaux lourds similaires à ceux de Jupiter.

Les scientifiques étudient le lien entre la masse d’une planète et la quantité de métaux lourds qu’elle contient.

Les plus petites géantes glacées comme Neptune et Uranus contiennent plus de métaux que les plus grandes géantes gazeuses comme Jupiter et Saturne.

Cela suggère qu’ils ont incorporé plus de glace, de roche et d’autres éléments lourds lors de leur formation.

« Cette planète de la masse de Jupiter est très proche de la Terre et a été très bien étudiée. Nous disposons désormais de cette nouvelle mesure qui montre que les concentrations de métaux qu’elle contient constituent un point d’ancrage très important pour cette étude sur la façon dont la composition d’une planète varie en fonction de sa masse et de son rayon », a déclaré Fu.

« Ces résultats confirment notre compréhension de la manière dont les planètes se forment en créant davantage de matière solide après la formation initiale du noyau, puis en étant naturellement enrichies de métaux lourds ».

Les chercheurs prévoient d’étudier le soufre dans davantage d’exoplanètes et de voir comment il pourrait influencer la proximité de leur formation par rapport à leur étoile.

« Nous voulons savoir comment ce type de planètes est arrivé là, et comprendre leur composition atmosphérique nous aidera à répondre à cette question », a ajouté Fu.

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