« Imprévisible et dangereux » : quel est l'effet de l'activité humaine sur les tempêtes de sable et de poussière ?

Milos Schmidt

« Imprévisible et dangereux » : quel est l’effet de l’activité humaine sur les tempêtes de sable et de poussière ?

Le monde perd chaque année un million de kilomètres carrés de terres productives à cause des tempêtes de sable et de poussière, a prévenu aujourd’hui l’organisme des Nations Unies chargé de lutter contre la désertification.

Le monde perd chaque année un million de kilomètres carrés de terres productives à cause des tempêtes de sable et de poussière, a prévenu aujourd’hui l’organisme des Nations Unies chargé de lutter contre la désertification.

Les tempêtes de sable et de poussière sont un problème sous-estimé, rendu « considérablement » plus fréquent par l’activité humaine dans certaines régions du monde.

On estime que 2 milliards de tonnes de sable et de poussière pénètrent dans l’atmosphère chaque année, soit le même poids que 350 grandes pyramides de Gizeh.

Avec des effets considérables bien au-delà de l’endroit où elles se forment, les fluctuations de l’intensité, de la taille et de la longueur peuvent rendre les tempêtes de sable et de poussière « imprévisibles et dangereuses », affirment les experts de la Convention des Nations Unies sur la lutte contre la désertification (UNCCD).

Les tempêtes de sable et de poussière deviennent plus fréquentes et plus violentes

Connues sous de nombreux noms locaux tels que sirocco, haboob, Yellow Dust ou Harmattan, ces tempêtes se forment dans les zones arides de basse latitude et les zones subhumides où la végétation est clairsemée ou absente.

La mer d’Aral asséchée entre le Kazakhstan et l’Ouzbékistan, par exemple, est une source majeure de tempêtes de sable et de poussière.

Bien qu’il s’agisse d’un phénomène naturel courant, le problème est exacerbé par l’activité humaine. La déforestation, le surpâturage et la surexploitation de l’eau provoquent l’extension des déserts, augmentant ainsi la probabilité de ces tempêtes.

La sécheresse et les températures extrêmes provoquées par le changement climatique ne font qu’amplifier ces facteurs.

Une femme portant un masque traverse une intersection pendant une tempête de poussière et de sable à Pékin, le mardi 25 avril 2023.
Une femme portant un masque traverse une intersection pendant une tempête de poussière et de sable à Pékin, le mardi 25 avril 2023.

« Les tempêtes de sable et de poussière sont devenues de plus en plus fréquentes et graves, avec des impacts transfrontaliers substantiels, affectant divers aspects de l’environnement, du climat, de la santé, de l’agriculture, des moyens de subsistance et du bien-être socio-économique des individus », a déclaré Feras Ziadat, président de la Coalition des Nations Unies sur Combattre les tempêtes de sable et de poussière.

Les experts de la CNULCD attribuent désormais plus d’un quart du problème aux activités humaines. Dans certaines régions, la poussière du désert a doublé au cours du siècle dernier.

« La vue de nuages ​​sombres de sable et de poussière engloutissant tout sur leur passage et transformant le jour en nuit est l’un des spectacles les plus intimidants de la nature », déclare Ibrahim Thiaw, secrétaire exécutif de l’UNCCD.

« Il s’agit d’un phénomène coûteux qui fait des ravages partout, de l’Asie du Nord et centrale à l’Afrique subsaharienne. »

Pourquoi les tempêtes de sable et de poussière sont-elles un problème ?

À leur source, ils endommagent les cultures, affectent le bétail et dépouillent la couche arable. Là où ils déposent les matériaux qu’ils transportent, ils constituent une menace pour ceux qui souffrent de problèmes de santé tels que des maladies respiratoires – en particulier lorsqu’ils se combinent à la pollution industrielle locale.

Les réseaux de communication, la production d’électricité, le transport et la navigation peuvent également être perturbés par une faible visibilité ou des pannes mécaniques.

« L’accumulation des impacts des tempêtes de sable et de poussière peut être importante », explique Ziadat.

La CNULD appelle à une meilleure gestion des terres pour restaurer les terres endommagées, ainsi qu’à des systèmes d’alerte précoce améliorés pour renforcer la résilience face à ces impacts.

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