A forest elephant steps out of the forest in Gabon

Milos Schmidt

Eurovues. Dans la lutte mondiale contre le changement climatique, le leadership n’est pas encore là – mais il reste une voie à suivre

Alors que la COP28 se termine, la question demeure : qui va assurer le leadership dont nous avons désespérément besoin, écrit le professeur Lee White CBE.

Alors que nous quittons la COP28 dans le désert, où la technologie crée l’eau qui entretient les parcours de golf de classe mondiale et les jardins luxuriants, je ressens une certaine fierté familiale.

Mon beau-père, Charles Abernethy, était l’ingénieur qui a installé la première conduite d’eau à Dubaï au début des années 1960.

À cette époque, toute l’eau potable arrivait à dos d’âne, depuis les puits salés situés le long des plaines côtières. Une fine couche d’eau douce, qui flotte sur l’eau salée, a été habilement récoltée.

Ces puits sont sûrement aujourd’hui constitués d’eau salée pure en raison de l’élévation du niveau de la mer, qui a un impact de plus en plus important sur les terres agricoles et l’eau potable dans les zones côtières de basse altitude du monde entier.

Heureusement pour les habitants de Dubaï, la technologie de dessalement a résolu ce problème.

À Dubaï, nous voyons ce que le leadership visionnaire, l’innovation, la technologie et les ressources peuvent réaliser. Les humains peuvent transformer un désert en terre fertile et créer une vaste oasis là où il n’y avait que du sable.

De la même manière, les êtres humains peuvent certainement lutter contre le changement climatique. Nous avons simplement besoin d’un leadership visionnaire, d’innovation, de technologie et de ressources.

Questions de vie et de mort

J’ai été assis dans une petite pièce à Copenhague pendant 27 heures en tant que « plus 1 » du président gabonais Ali Bongo Ondimba tandis que 20 chefs d’État, dont Barack Obama, Lula da Silva, Gordon Brown, Nicolas Sarkozy, Angela Merkel et Meles Zenawi, tentaient d’élaborer le Accord de Copenhague.

J’étais à Paris avec le ministre gabonais des Affaires étrangères, feu Emmanuel Issoze Ngondet, qui a co-présidé les négociations financières pendant les longues heures d’insomnie qui ont précédé la naissance de l’Accord de Paris de Laurent Fabius.

Et à Glasgow, en ma qualité de ministre de l’Environnement du Gabon, en tant que président du Groupe africain des négociateurs, j’ai parlé au nom de l’Afrique, défendant les lignes rouges concernant l’action pour remédier à « l’adaptation » et aux « pertes et dommages », qui tout simplement sont des questions de vie ou de mort pour de nombreuses personnes sur le continent.

Le président américain Barack Obama et le secrétaire d'État John Kerry arrivent à la COP21 à Paris, en novembre 2015.
Le président américain Barack Obama et le secrétaire d’État John Kerry arrivent à la COP21 à Paris, en novembre 2015.

Malheureusement, toutes ces heures de négociation et d’accords historiques ne semblent pas nous avoir menés très loin.

Le Programme des Nations Unies pour l’environnement nous dit désormais que si nous continuons sur cette voie, nous sommes sur la bonne voie pour réduire les émissions de 2 % d’ici 2030 – et non le seuil de 43 % que nous devons atteindre pour avoir le moindre espoir de répondre à l’appel de ralliement d’Alok Sharma : « garder 1,5 en vie ».

Nous nous dirigeons en fait vers les 3°C, ce qui signifie que Dubaï sera 8 degrés plus chaud et le niveau de la mer un mètre plus élevé d’ici la fin du siècle, ce qui obligera les Émirats arabes unis à déplacer toutes leurs centrales de dessalement et leurs centrales nucléaires.

Le leadership mondial pour lutter contre le changement climatique n’est tout simplement pas encore là.

Nous savons exactement ce que nous devons faire

Ce qui est frustrant, c’est que nous savons quoi faire et que nous disposons de la plupart des technologies pour le faire.

La première action clé consiste à cesser de détruire les systèmes naturels qui amortissent les impacts du changement climatique en absorbant le CO2. Si nous réduisons la déforestation, en particulier sous les tropiques, puis stabilisons et restaurons les forêts, nous aurons résolu 20 % du problème.

Nous devons ensuite orienter le monde vers les énergies renouvelables et les véhicules électriques, et concevoir des bâtiments et des villes à faibles émissions de carbone.

Les pays en développement ont fait preuve de leadership il y a près de 20 ans lorsque le Costa Rica et la Papouasie-Nouvelle-Guinée ont proposé un mécanisme à la Convention-cadre des Nations Unies sur les changements climatiques (CCNUCC) pour réduire les émissions de carbone dues à la déforestation. Le Gabon était le troisième pays à adhérer.

Une grenouille nommée
Une grenouille nommée « rana azul » ou « rana de cafetal » (Agalychnis annae) grimpe sur une branche dans une forêt protégée à la périphérie de San Jose, Costa Rica, août 2022

À Copenhague, en 2009, une décision formelle de la COP a validé REDD+ en tant que mécanisme convenu de la CCNUCC. Lors de la COP de Paris en 2015, la REDD+ a fait l’objet d’un article dédié, dit « Article 5 », qui formalisait le principe selon lequel les pays forestiers en développement qui réduiraient les émissions de leurs forêts seraient rémunérés pour des résultats validés.

REDD+ est l’acronyme de Reducing Emissions from Deforestation and Degradation of Forests et – le tout englobé dans le « + » – préserve et renforce les stocks de carbone forestier par la conservation, la restauration, le reboisement et le boisement.

En d’autres termes, arrêtez d’abattre et de dégrader les forêts, restaurez et plantez davantage de forêts, et vous serez payé pour chaque tonne de carbone, soumis à une multitude de règles et à un examen strict de vos données par des experts indépendants de la CCNUCC.

Le cas du Gabon comme modèle

En 2005, il n’y avait presque pas de déforestation dans le bassin du Congo. Nous absorbons environ un million de tonnes de CO2 par an, soit plus de 2 % des émissions mondiales.

Au Gabon, nous avons mis en place une stratégie pour préserver et exploiter durablement les forêts. À l’époque, le pays était couvert à 88 % de forêts tropicales humides riches en biodiversité.

Traditionnellement, les forêts servaient d’habitation, de garde-manger, de pharmacie et de temple aux Gabonais. En tant que pays en développement, le Gabon devait trouver un modèle pour développer son économie grâce à la forêt.

La plupart des pays sur Terre ont abattu leurs forêts au fur et à mesure de leur développement, glissant inévitablement sur une « courbe de déforestation » à mesure que le développement s’accélère.

Ce modèle consiste essentiellement à exploiter les forêts de manière durable en coupant sélectivement 1 à 2 arbres par hectare tous les 25 ans et en investissant dans les infrastructures de transformation du bois pour garantir qu’un maximum de valeur ajoutée résultant de la transformation reste dans le pays.

Le Gabon exporte son premier bois à Hambourg en Allemagne en 1889 sous forme de grumes d’Okoumé, connu sous le nom de « Gaboon » par les Allemands.

En interdisant l’exportation de grumes en 2009 et en trouvant des investisseurs prêts à tenter leur chance dans la transformation locale, le Gabon a pu augmenter les revenus et les emplois du secteur forestier de 400 % en 10 ans.

Deux gardes forestiers marchent sur une route de la forêt d'Akanda, un parc national situé à quelques kilomètres du centre-ville de la capitale, Libreville, septembre 2019
Deux gardes forestiers marchent sur une route de la forêt d’Akanda, un parc national situé à quelques kilomètres du centre-ville de la capitale, Libreville, septembre 2019

Aujourd’hui, nous savons que lorsque vous exportez une grume, vous ne conservez que 8 % de sa valeur et ne créez que 8 % des emplois dans le pays.

J’ai exécuté un modèle estimant la perte économique pour l’économie liée à l’exportation de grumes du Gabon vers l’Europe et ailleurs, après l’indépendance en 1960. J’ai utilisé un taux d’intérêt composé de 10 %.

Le chiffre que mon modèle a craché était de 440 milliards de dollars (407,7 milliards d’euros) de perte de revenus.

Le Gabon serait un endroit très différent si 440 milliards de dollars supplémentaires avaient été injectés dans son économie depuis son indépendance.

Cependant, en interdisant l’exportation de grumes en 2009 et en trouvant des investisseurs prêts à tenter leur chance dans la transformation locale, le Gabon a pu augmenter les revenus et les emplois du secteur forestier de 400 % en 10 ans.

Tout peut être fait dans le respect de l’environnement

La foresterie est sélective, coupant 1 à 2 arbres par hectare tous les 25 ans. À la fin d’une rotation de 25 ans, il y a plus de carbone stocké dans la forêt que si la forêt n’avait pas été exploitée, car l’ouverture de la canopée permet à la lumière de pénétrer et entraîne une poussée de croissance.

Les concessions forestières sont gérées de manière à produire un prélèvement durable de bois et en même temps à augmenter la teneur moyenne en carbone des forêts.

Les forêts exploitées au Gabon ont une teneur moyenne en carbone aérien de 213 tonnes de carbone (779 tonnes de CO2), contre 187 dans les forêts non perturbées, comme celles des 13 parcs nationaux du Gabon.

La transformation du bois sur place a permis à l’économie du bois du Gabon de passer de 250 millions de dollars (231,7 millions d’euros) par an il y a 10 ans à 1 milliard de dollars (926,6 millions d’euros) en 2022.

La formule est simple : nous avons besoin d’investir dans l’agriculture tropicale moderne, pour stopper les émissions de carbone et restaurer les services écosystémiques que les forêts devraient fournir en éliminant le CO2 de l’atmosphère.

Le président français Emmanuel Macron avec le ministre gabonais des Eaux et Forêts, de la Mer et de l'Environnement Lee White à Libreville, mars 2023
Le président français Emmanuel Macron avec le ministre gabonais des Eaux et Forêts, de la Mer et de l’Environnement Lee White à Libreville, mars 2023

Grâce à une combinaison d’aires protégées, qui couvrent aujourd’hui 25 % du territoire gabonais, de forêts gérées durablement, qui en couvrent 60 % supplémentaires, et d’une planification minutieuse de l’utilisation des terres, le Gabon a pu réduire ses émissions de CO2 entre 2010 et 2018 de 90 millions de tonnes par rapport à à une période de référence de 10 ans entre 2000 et 2009.

Sous ma direction en tant que ministre, le Gabon a officiellement enregistré ces réductions d’émissions auprès de la CCNUCC comme résultats REDD+.

L’approbation finale a été donnée en novembre de l’année dernière lors de la COP27, et à ce jour, le Gabon est le seul pays africain avec des résultats REDD+ validés.

Son couvert forestier élevé et sa gestion forestière saine signifient que l’absorption de CO2 du Gabon dépasse ses émissions totales dans tous les secteurs de l’économie d’un peu plus de 100 millions de tonnes par an – ce qui signifie qu’en réduisant ses émissions, le Gabon a augmenté la quantité absolue de CO2 qu’il absorbe du atmosphère.

La formule est simple

Le Gabon est un test décisif pour les politiques de préservation des forêts de la CCNUCC – un modèle que d’autres pays pourraient aspirer à reproduire.

La République démocratique du Congo (RDC) est un pays où une action immédiate est nécessaire. Ses forêts représentent six fois la superficie de celle du Gabon, soit 60 % du bassin du Congo. Ils représentent un vaste stock de carbone et de biodiversité.

Leurs forêts ont un effet de refroidissement qui double effectivement la valeur climatique du carbone qu’elles emprisonnent, et elles génèrent les précipitations locales qui alimentent l’agriculture de la RDC.

Ils sont également la source de vapeur d’eau qui « s’écoule » dans les rivières atmosphériques, transportant l’air humide jusqu’aux hauts plateaux éthiopiens et générant la pluie qui est à l’origine du Nil Bleu et qui, à son tour, irrigue l’Égypte.

Une vue générale du Nil à Beni Suef, août 2020
Une vue générale du Nil à Beni Suef, août 2020

Sans ces services écologiques, le continent africain échouera rapidement et il y aura des centaines de millions de réfugiés climatiques avec des implications mondiales dramatiques en termes d’économies, de souffrances humaines, de paix et de sécurité – la RDC est tranquillement mais littéralement le cœur de l’Afrique, pompant l’eau, élément vital du continent, jusqu’à la Méditerranée.

La RDC pourrait devenir un contributeur majeur dans notre lutte contre le changement climatique, compte tenu de ses vastes forêts dotées d’une énorme capacité à absorber le CO2 ; mais pour ce faire, il faudra l’aide des partenaires internationaux.

La formule est simple : nous avons besoin d’investir dans l’agriculture tropicale moderne, pour stopper les émissions de carbone et restaurer les services écosystémiques que les forêts devraient fournir en éliminant le CO2 de l’atmosphère.

Nous devons rendre les forêts de la RDC plus précieuses vivantes que mortes, en combinant une transition de type gabonais vers une foresterie durable et une transformation locale du bois, ainsi que des paiements réels et fiables pour des services de qualité en matière de carbone et de biodiversité.

500 millions de tonnes d’émissions de CO2 réduites à 100 $/tonne équivaut à 50 milliards de dollars.

Le monde dispose-t-il du leadership visionnaire, de l’innovation, de la technologie et, bien sûr, des ressources nécessaires pour investir dans des économies résilientes au changement climatique ? Cela apporterait non seulement des dividendes environnementaux, mais stabiliserait naturellement une RDC volatile, lui permettant de devenir l’histoire de réussite dont nous avons besoin.

Alors que la COP28 se termine, la question demeure : qui va assurer le leadership dont nous avons désespérément besoin ?

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