People carry away a mattress, a television monitor and a bicycle from a store at a shopping mall after Hurricane Otis ripped through Acapulco, Mexico, Oct. 25, 2023

Milos Schmidt

Des ouragans plus violents sont là, mais une nouvelle catégorie assurerait-elle une meilleure sécurité aux personnes ?

Les scientifiques affirment que la catégorie 6 est nécessaire pour tenir compte de la force des ouragans induits par le changement climatique.

Une poignée de tempêtes tropicales super puissantes au cours de la dernière décennie, et la perspective d’autres tempêtes à venir, ont poussé les experts à proposer une nouvelle catégorie d’ouragans gigantesques : la catégorie 6.

Des études ont montré que les tempêtes tropicales intenses deviennent de plus en plus intenses en raison du changement climatique. Ainsi, l’échelle traditionnelle Saffir-Simpson à cinq catégories, développée il y a plus de 50 ans, pourrait ne pas montrer la véritable puissance des tempêtes les plus musclées.

Les scientifiques à l’origine de l’étude, publiée dans les Actes de la National Academy of Sciences, proposent une sixième catégorie pour les tempêtes dont les vents dépassent 309 kilomètres par heure.

Actuellement, les tempêtes avec des vents de 252 kilomètres par heure (km/h) ou plus appartiennent à la catégorie 5. Les auteurs de l’étude affirment que le regroupement à durée indéterminée n’avertit pas suffisamment les gens des dangers plus élevés liés aux tempêtes monstrueuses qui flirtent avec 322 km/h ou plus.

Pourquoi certains experts ne veulent pas de catégorie 6

Plusieurs experts ont déclaré à l’Associated Press qu’ils ne pensaient pas qu’une autre catégorie soit nécessaire. Ils ont déclaré que cela pourrait même donner un mauvais signal au public car il est basé sur la vitesse du vent, alors que l’eau est de loin la cause la plus meurtrière des ouragans.

Depuis 2013, cinq tempêtes – toutes dans le Pacifique – ont eu des vents de 308 km/h ou plus qui les auraient classées dans la nouvelle catégorie, dont deux ont frappé les Philippines.

À mesure que le monde se réchauffe, les conditions deviennent plus propices à de telles tempêtes, y compris dans le golfe du Mexique, où de nombreuses tempêtes qui frappent les États-Unis deviennent plus fortes, selon les auteurs de l’étude.

« Le changement climatique aggrave les pires tempêtes », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Michael Wehner, climatologue au Lawrence Berkley National Lab.

Ce n’est pas qu’il y ait davantage de tempêtes à cause du changement climatique. Mais les plus forts sont plus intenses.

La proportion d’ouragans majeurs parmi toutes les tempêtes augmente et cela est dû au réchauffement des océans, explique Brian McNoldy, chercheur sur les ouragans à l’Université de Miami, qui n’a pas participé à la recherche.

De temps en temps, les experts ont proposé une catégorie 6, surtout depuis que le typhon Haiyan a atteint des vitesses de vent de 315 km/h sur le Pacifique ouvert. Mais Haiyan « ne semble pas être un cas isolé », indique l’étude.

Les tempêtes dont la vitesse du vent est suffisante sont appelées ouragans si elles se forment à l’est de la ligne de données internationale, et typhons si elles se forment à l’ouest de la ligne de données. Ils sont connus sous le nom de cyclones dans l’océan Indien et en Australie.

Si le monde s’en tient à seulement cinq catégories de tempêtes, « à mesure que ces tempêtes deviennent de plus en plus fortes, il sous-estimera de plus en plus le risque potentiel », déclare Jim Kossin, co-auteur de l’étude, ancien chercheur sur le climat et les ouragans de la NOAA, aujourd’hui à la First Street Foundation.

Les tempêtes du Pacifique sont plus fortes car il y a moins de terres pour les affaiblir et plus de place pour que les tempêtes deviennent plus intenses, contrairement au golfe du Mexique et aux Caraïbes, explique Kossin.

Jusqu’à présent, aucune tempête dans l’Atlantique n’a atteint le seuil potentiel de 315 km/h, mais à mesure que le monde se réchauffe, l’environnement devient plus propice à une telle tempête, disent Kossin et Wehner.

Wehner a déclaré qu’à mesure que les températures augmentent, le nombre de jours propices à d’éventuelles tempêtes de catégorie 6 dans le golfe du Mexique augmentera. Aujourd’hui, l’environnement pourrait convenir à une catégorie 6 environ 10 jours par an, mais cela pourrait aller jusqu’à un mois si la planète se réchauffe à 3 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels. Cela rendrait une catégorie atlantique 6 beaucoup plus probable.

Kerry Emanuel, expert en ouragans au MIT, affirme que Wehner et Kossin « plaident fortement en faveur d’un changement d’échelle », mais a déclaré qu’il est peu probable que cela se produise parce que les autorités savent que la plupart des dégâts causés par les ouragans proviennent d’ondes de tempête et d’autres inondations.

La catégorie 6 contribuerait-elle à assurer une meilleure sécurité des personnes ?

Jamie Rhome, directeur adjoint du National Hurricane Center, déclare que lorsqu’il avertit les gens des tempêtes, son bureau essaie « de se concentrer sur les dangers individuels, qui comprennent les ondes de tempête, le vent, les précipitations, les tornades et les courants de retour, au lieu d’une catégorie particulière. de la tempête, qui fournit uniquement des informations sur le danger dû au vent. La catégorie 5 sur l’échelle Saffir-Simpson capture déjà les « dommages catastrophiques » causés par le vent, il n’est donc pas clair qu’une autre catégorie serait nécessaire, même si les tempêtes devenaient plus fortes.

McNoldy, Craig Fugate, ancien directeur de l’Agence fédérale de gestion des urgences, et Kristen Corbosiero, professeur de sciences atmosphériques à l’Université d’Albany, disent tous qu’ils ne voient pas la nécessité d’une sixième catégorie de tempêtes, voire plus forte.

« Peut-être que je changerai d’avis lorsqu’une tempête qui s’intensifie rapidement dans le Golfe atteindra la catégorie 6 », a déclaré Corbosiero dans un e-mail.

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