Bottles found underneath Mount Vernon

Jean Delaunay

Des cerises du XVIIIe siècle découvertes par des archéologues à Mount Vernon, à George Washington

L’histoire du jeune George Washington coupant le cerisier s’est peut-être révélée être un mythe, mais de nouvelles découvertes archéologiques suggèrent que le premier président américain a effectivement emporté pas mal de bouteilles de ce fruit.

Les archéologues fouillant Mount Vernon, le manoir de Washington sur les rives du fleuve Potomac, ont découvert des dizaines de bouteilles de cerises et de baies conservées – apparemment de manière impossible.

Les 35 bouteilles – six cassées et 29 intactes – ont été retrouvées lors de fouilles liées à un projet de restauration. Les deux premières bouteilles ont été découvertes en avril et les découvertes se sont poursuivies tout au long des fouilles.

Selon Jason Boroughs, archéologue principal de Mount Vernon, la découverte d’autant d’aliments parfaitement conservés d’il y a si longtemps est plus ou moins sans précédent.

« Trouver ce qui est essentiellement des fruits frais, 250 ans plus tard, est assez spectaculaire », a déclaré Boroughs à AP. « Toutes les étoiles doivent en quelque sorte s’aligner de la bonne manière pour que cela se produise. »

L'archéologue Jason Boroughs (à droite) et la conservatrice Lily Carhart (à gauche)
L’archéologue Jason Boroughs (à droite) et la conservatrice Lily Carhart (à gauche)

Bien que certains détails de l’histoire des bouteilles soient encore à peaufiner, les experts affirment que les bouteilles – trouvées dans les fosses de stockage de la cave du manoir – sont définitivement antérieures à 1775, car c’est à cette époque qu’un agrandissement du manoir a conduit à recouvrir la zone d’une brique. sol.

Quant au contenu exact des bouteilles, certains fruits étaient facilement reconnaissables comme étant des cerises, tandis que le ministère américain de l’Agriculture effectue des tests ADN pour confirmer si d’autres pourraient être des groseilles ou des groseilles à maquereau.

Il est également possible que les noyaux de cerises récupérés dans les bouteilles puissent être plantés, même si le généticien végétal de l’USDA, Benjamin Gutierrez, a admis que c’était « un peu long », étant donné que la plupart des échantillons trouvés à Mount Vernon étaient gorgés d’eau.

Les archives de Mount Vernon montrent que George et Martha Washington avaient un goût pour les cerises – du moins lorsqu’elles étaient mélangées à du brandy – comme le suggère la recette survivante de Martha Washington pour un cocktail « cerise rebondissante ».

Boroughs a souligné que la qualité de la conservation est révélatrice du travail de grande qualité des esclaves qui géraient la cuisine de la plantation. La cuisine était supervisée par une esclave nommée Doll, arrivée à Mount Vernon en 1758 avec Martha Washington, selon le domaine.

Mount Vernon, le manoir de Washington sur les rives du fleuve Potomac
Mount Vernon, le manoir de Washington sur les rives du fleuve Potomac

« Les esclaves qui s’occupaient des arbres, cueillaient les fruits, travaillaient dans la cuisine, auraient probablement supervisé et effectué ce processus », a expliqué Boroughs. « C’est un processus hautement qualifié. Sinon, ils n’auraient tout simplement pas survécu de cette façon. »

Ce n’est que grâce à un projet de revitalisation du manoir de 40 millions de dollars – qui devrait être achevé d’ici le 250e anniversaire des États-Unis en 2026 – que les fruits conservés ont été découverts.

« Lorsque nous faisons de l’archéologie, c’est destructeur », a déclaré Boroughs. « Donc, à moins que nous ayons une raison de perturber ces ressources, nous avons tendance à ne pas le faire. »

« Dans ce cas, en raison des réparations structurelles nécessaires au manoir, le sol allait être perturbé. Nous avons donc regardé là-bas en premier », a-t-il poursuivi. « Nous ne nous attendions pas à trouver tout cela. »

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