Décès causés par la canicule en Italie : comment le stress thermique affecte-t-il le corps et comment pouvons-nous protéger les travailleurs ?

Jean Delaunay

Décès causés par la canicule en Italie : comment le stress thermique affecte-t-il le corps et comment pouvons-nous protéger les travailleurs ?

Un expert explique ce qu’un autre 1C de réchauffement pourrait signifier pour les personnes qui travaillent à l’extérieur dans le monde entier.

Au moins cinq personnes en Italie sont décédées alors qu’elles travaillaient lors de la vague de chaleur brutale de juillet, provoquant des appels à des congés pendant une chaleur extrême.

Le corps de Stefano Olmastroni avait 43 °C lorsqu’il a été retrouvé affalé dans les vestiaires d’un supermarché de Florence. Le nettoyeur de 61 ans avait dit à ses proches qu’il se débattait dans la zone de serre sans climatisation, mais a terminé son quart de travail, dans l’attente d’une journée libre demain.

Un ouvrier routier de 44 ans à Milan, deux ouvriers de chantier à Jesi et Brescia et un boulanger de Vénétie ont également perdu la vie dans des conditions exténuantes ce mois-ci, alors que deux anticyclones frappé le sud de l’Europe.

Le nombre réel de morts est probablement beaucoup plus élevé. La canicule de l’été dernier a tué plus de 61 000 personnes à travers l’Europe, selon une étude récente. Alors que le changement climatique augmente l’intensité des vagues de chaleur, les pays doivent envisager de nouvelles protections pour les travailleurs.

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Espagne interdit certains travaux à l’extérieur pendant les périodes de chaleur accablante, suite au décès d’un nettoyeur de rue victime d’un coup de chaleur à Madrid l’année dernière. Pour la première fois ce mois-ci, la Grèce a également interdit aux personnes de travailler dans les secteurs de la construction et de la livraison pendant les heures les plus chaudes du jour.

Maintenant, le syndicat FenealUil en Italie demande des congés payés pour le personnel lorsque les températures dépassent 35 ° C.

Alors que l’Europe fait face à de plus en plus de jours de « stress thermique extrême » » Dans un monde qui se réchauffe, de telles protections sur le lieu de travail sont vitales, déclare le climatologue Luke Parsons.

Nous avons parlé à Parsons – qui étudie l’impact du climat sur la santé humaine, en particulier sur les travailleurs de plein air – de ce problème croissant et de ses solutions possibles.

Où les travailleurs sont-ils les plus exposés à la chaleur ?

« Les gens me demandent toujours… qu’est-ce qu’un degré de réchauffement importe ? » dit Parsons, qui est basé à l’Université Duke en Caroline du Nord.

« Nous sommes au seuil des lieux, en particulier dans le sud de l’Europe en été et dans le sud-est des États-Unis, où de nombreuses heures de la journée sont proches du seuil de sécurité pour le travail », explique-t-il.

« Et avec un seul degré de réchauffement, cela vous fait franchir ce seuil. »

Globalement parlant, l’Europe n’est pas sur les fronts de chaleur les plus meurtriers.

Les endroits où Parsons s’inquiète le plus pour les travailleurs sont l’Amérique du Sud tropicale, l’Afrique subsaharienne, l’Asie du Sud-Ouest – le Pakistan et le nord de l’Inde en particulier – Bangladesh, Cambodge, Asie du Sud-Est, Chine orientale, s’étendant jusqu’en Indonésie et dans le nord de l’Australie.

« Ce sont des endroits où les moments les plus chauds de la journée sont si chauds que les gens ne devraient pas travailler du tout si c’est un travail pénible », dit-il.

Sur une carte du monde montrant où les températures culminent le plus souvent au-dessus de la température du globe humide (WBGT) de 26,5 ° C, ces régions sont masquées de tons rouges, violets et noirs. Certaines zones connaissent déjà 50% de toutes les heures en moyenne à ce WGBT critique – l’étalon-or pour la chaleur qui intègre l’humiditéla vitesse et le rayonnement du vent ainsi que la température de l’air.

L’ISO donne 26,5 ° C comme niveau au-dessus duquel les gens doivent faire des pauses et boire beaucoup d’eau; tous les travaux lourds doivent s’arrêter à plus de 32-33 ° C, indique-t-il.

Les cartes fournies par Parsons calculent le WGBT à l’aide des données ERA5 Copernicus pour estimer comment le réchauffement climatique de +1C par rapport aux 20 dernières années (donc environ 2C au-dessus des niveaux préindustriels) aura un impact sur le nombre d’heures/an dépassant un seuil clé pour les travailleurs acclimatés effectuant un travail lourd.

Dans la majeure partie de l’Europe, en moyenne seulement environ 5 % des heures au cours des 20 dernières années ont été au-dessus de 26,5 °C. Andalousiesud et est de l’EspagneItalie et certaines parties de la Méditerranée orientale se distinguent par des journées chaudes plus fréquentes.

Mais l’ajout d’un degré de chaleur voit la tache de chaleur inutilisable s’assombrir et se propager plus loin en Europe centrale.

En Europe du Nord, la rareté historique des vagues de chaleur présente son propre type de risques.

« Il peut être très dangereux pour des endroits comme le nord de l’Europe et le nord des États-Unis de subir une vague de chaleur. Parce que les gens pourraient ne pas être acclimatés à la chaleur », explique Parsons.

Quel est l’impact de la chaleur extrême sur les travailleurs extérieurs ?

La transpiration est le principal moyen par lequel le corps humain se refroidit. Elle peut être inhibée par l’humidité – qui empêche la sueur de s’évaporer de la peau – et les vêtements. Les gens pulvérisent des pesticides dans les champs, par exemple, peuvent porter des vêtements moins respirants pour se protéger des produits chimiques, mais finissent par être recouverts de sueur.

Les caractéristiques internes du corps – santé, âge et médicaments – modifient également la capacité des travailleurs à résister à la chaleur extrême, explique Parsons, ainsi que l’intensité du travail.

Il y a une prise de conscience croissante de l’impact de la chaleur sur les travailleurs – tragiquement intensifié par la mort de travailleurs de l’Italie à l’Inde.

« Ce qui m’inquiète avec la chaleur, cependant, c’est que ce n’est pas comme une mort violente traumatisante ou un moyen de blessure », déclare Parsons. « Les gens l’appelleront souvent l’un des tueurs silencieux parce que les gens peuvent mourir seuls à la maison à cause de l’exposition à la chaleur.

« Vous avez des gens qui souffrent de problèmes rénaux graves blessures sur les chantiers », ajoute-t-il, « parce qu’ils se déshydratent et travaillent dans la chaleur ».

La maladie rénale chronique d’origine inconnue (CKDu) a été diagnostiquée pour la première fois dans les années 1990 dans les communautés agricoles des régions chaudes et humides d’Amérique centrale. Études suggèrent que la propagation mondiale de CKDu ces dernières années pourrait être due à la hausse des températures au travail.

Bien qu’il y ait une prise de conscience accrue du problème, Parsons pense que « nous avons un long chemin à parcourir en termes d’encouragement des protections pour les travailleurs vulnérables qui pourraient être payés, disons, pour chaque kilo qu’ils peuvent récolter ».

« Alors ils se poussent jusqu’au bout, même s’il fait trop chaud. »

Est-ce une bonne idée de déplacer les heures de travail vers des moments plus frais de la journée ?

RAVEENDRAN/AFP
Des travailleurs indiens boivent de l’eau d’un tuyau qui fuit près de la voie ferrée à New Delhi, en mai 2010, alors que les températures dans la capitale ont grimpé au-dessus de 45 degrés Celsius.

Dans une étude de 2021Parsons et ses collègues ont étudié la possibilité de déplacer le travail vers des heures plus fraîches de la journée.

Bien sûr, de nombreux travailleurs dans le monde le font déjà ; faire une pause pendant le pic de chaleur des après-midi pour faire des pauses à l’ombre.

« Les gens le font si vous leur donnez une chance, généralement, et c’est bien d’avoir des réglementations locales qui l’encouragent », déclare Parsons. Les réglementations, ajoute-t-il, devraient également garantir l’accès à de l’eau fraîche et propre.

Décaler les heures de travail peut être une stratégie locale efficace mais, comme le changement climatique commence à chauffer même les premières heures généralement plus fraîches du matin, c’est une solution limitée.

Il existe également d’autres obstacles au déplacement des heures de travail, explique Parsons. Comme la réglementation sur le bruit interdisant les travaux de construction à 3 heures du matin ; un manque de garde d’enfants et d’autres problèmes familiaux, de santé et de sécurité si les cycles de sommeil des gens sont perturbés.

Quelles sont les solutions pour les travailleurs en surchauffe ?

L’acclimatation est l’une des influences positives les plus importantes, dit Parsons. Permettre aux travailleurs de se familiariser avec un environnement chaud et humide pendant quelques semaines peut protéger les gens contre l’équivalent d’un réchauffement d’environ 2,5 ° C du WGBT.

Dans les pays européens plus riches, il y a eu une évolution vers l’utilisation de plus de machines – mécanisant beaucoup de travail lourd et extérieur. Bien sûr, cela apporte ses propres menaces à l’emploi sécurité.

Quelle que soit la politique, il y aura des conséquences imprévues, reconnaît Parsons. Dans l’ensemble, l’interdiction espagnole semble être une bonne idée pour l’expert en chaleur et en main-d’œuvre.

« Si nous n’encourageons pas les protections obligatoires sur le lieu de travail, les travailleurs n’ont souvent pas les connaissances nécessaires pour se protéger ou les gestionnaires des chantiers ne savent pas comment les protéger », dit-il.

« Si vous obligez au moins les gens à ralentir ou à arrêter le travail, s’il atteint une certaine chaleur seuils, alors vous commencez au moins à créer une culture autour de la protection des personnes et en donnant la priorité à leur santé et à leur bien-être plutôt qu’au travail continu.

Les syndicats abordent cette question à différents niveaux politiques, explique Bert De Wel, coordinateur mondial de la politique climatique à la Confédération syndicale internationale (CSI).

Au sein de l’entreprise et du secteur niveau, la CSI propose que le stress thermique soit intégré dans les conventions collectives.

Au niveau national, il soutient les syndicats pour que les impacts climatiques soient intégrés dans les systèmes nationaux de protection sociale, ajoute-t-il ; par exemple, veiller à ce que les allocations de chômage couvrent la perte d’heures de travail due au stress thermique et aux inondations.

Et lors de la Conférence internationale du Travail le mois dernier, la confédération a demandé à l’OIT de produire des directives mondiales sur les phénomènes météorologiques extrêmes, le stress lié à la température et les changements climatiques.

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