Three boys found a T. rex fossil in North Dakota. Now a Denver museum works to fully reveal it

Jean Delaunay

Comment trois jeunes explorateurs ont découvert un fossile de T. rex dans le Dakota du Nord

Le trio a découvert l’os, probablement enseveli il y a environ 67 millions d’années, sur une terre près de Marmarth, dans le Dakota du Nord.

En juillet 2022, deux jeunes frères et leur cousin erraient dans une région riche en fossiles des badlands du Dakota du Nord lorsqu’ils ont fait une découverte qui les a laissés « complètement sans voix » : un os de T. rex dépassant du sol.

Le trio a annoncé publiquement sa découverte lundi 3 juin, alors que les employés du Denver Museum of Nature & Science se préparaient à extraire le fossile de son enveloppe rocheuse lors d’une exposition spéciale intitulée « À la découverte du Teen Rex ».

Une équipe de documentaires de Giant Screen Films était présente pour immortaliser la découverte. Le film, intitulé « T.REX », sera présenté pour la première fois lors de l’ouverture de l’exposition le 21 juin.

«C’était électrique. Vous avez la chair de poule », se souvient Dave Clark, qui faisait partie de l’équipe de tournage du documentaire qui a ensuite été raconté par l’acteur de Jurassic Park, Sir Sam Neill.

Le paléontologue Tyler Lyson pose avec les jeunes chercheurs de fossiles Liam Fisher, Jessin Fisher et Kaiden Madsen le jour où ils ont découvert un jeune T. rex
Le paléontologue Tyler Lyson pose avec les jeunes chercheurs de fossiles Liam Fisher, Jessin Fisher et Kaiden Madsen le jour où ils ont découvert un jeune T. rex

L’aventure a commencé lorsque Kaiden Madsen, alors âgé de 9 ans, a rejoint ses cousins, Liam et Jessin Fisher, alors âgés de 7 et 10 ans, lors d’une randonnée sur des terres appartenant au Bureau of Land Management près de Marmarth, dans le Dakota du Nord.

« On ne sait jamais ce que l’on va découvrir là-bas. Vous voyez toutes sortes de roches, de plantes et d’animaux sauvages », explique le père des frères, Sam Fisher.

Liam Fisher a rappelé que lui et son père, qui accompagnait le trio, avaient repéré pour la première fois l’os du jeune carnivore.

Après sa mort il y a environ 67 millions d’années, le T. rex avait été enterré dans la formation Hell Creek, un site paléontologique renommé s’étendant sur le Montana, le Wyoming et le Dakota. Cette formation a donné certains des fossiles de T. rex les mieux conservés, notamment Sue, une star du Field Museum de Chicago, et Wyrex, une attraction populaire du Houston Museum of Natural Science.

Mais aucun d’eux ne le savait alors. Liam a déclaré qu’il pensait que l’os qui dépassait de la roche était quelque chose qu’il a décrit comme un « morceau d’osaure » – un nom inventé pour désigner des fragments de fossile trop petits pour être identifiables.

Vérifier la trouvaille

Sam Fisher a pris une photo et l’a partagée avec un ami de la famille, Tyler Lyson, conservateur associé de la paléontologie des vertébrés au Denver Museum of Nature & Science.

Initialement, Lyson soupçonnait qu’il s’agissait d’un dinosaure à bec de canard relativement commun. Mais il a organisé des fouilles qui ont commencé l’été dernier, ajoutant à l’équipe les garçons et une sœur, Emalynn Fisher, aujourd’hui âgée de 14 ans.

  Dans une scène du documentaire "T.REX," Le paléontologue Tyler Lyson, Natalie Toth et leur équipe commencent à découvrir un jeune T. rex dans la formation Hell Creek, dans le Dakota du Nord.
Dans une scène du documentaire « T.REX », le paléontologue Tyler Lyson, Natalie Toth et leur équipe commencent à découvrir un jeune T. rex dans la formation Hell Creek, dans le Dakota du Nord.
  Sur cette photo de Giant Screen Films, Natalie Toth du Denver Museum examine des plantes fossilisées du Crétacé à
Sur cette photo de Giant Screen Films, Natalie Toth du Denver Museum examine des plantes fossilisées du Crétacé sur le site de fouilles « The Brothers » dans le Dakota du Nord.

Il n’a pas fallu longtemps pour déterminer qu’ils avaient trouvé quelque chose de plus spécial. Lyson se souvient qu’il avait commencé à creuser avec Jessin là où il pensait pouvoir trouver un os du cou.

« Au lieu de trouver une vertèbre cervicale, nous avons trouvé la mâchoire inférieure avec plusieurs dents qui en dépassaient », a déclaré Lyson. « Et il n’y a rien de plus diagnostique que cela, de voir ces dents de tyrannosaure géantes vous regarder. »

En se basant sur la taille du tibia, les experts estiment que le dinosaure avait entre 13 et 15 ans lorsqu’il est mort et pesait probablement environ 3 500 livres (1 587,57 kilogrammes), soit environ les deux tiers de la taille d’un adulte adulte.

Sur cette photo fournie par Giant Screen Films, Jessin Fisher fouille des fossiles sur des terres publiques près de son domicile à Marmath, Dakota du Nord.
Sur cette photo fournie par Giant Screen Films, Jessin Fisher fouille des fossiles sur des terres publiques près de son domicile à Marmath, Dakota du Nord.

Lyson a déclaré que plus de 100 fossiles individuels de T. rex ont été découverts, mais beaucoup sont fragmentaires. On ne sait pas encore à quel point ce fossile est complet. Jusqu’à présent, ils savent qu’ils ont trouvé une jambe, une hanche, un bassin, quelques coccyx et une bonne partie du crâne, a déclaré Lyson.

Jessin, fan des films Jurassic Park et aspirant paléontologue, a poursuivi ses chasses aux fossiles et a récemment découvert une carapace de tortue.

Aux autres enfants, il conseille : « Posez simplement leurs appareils électroniques et partez en randonnée. »

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