William Lai has presented himself as a continuity successor of Tsai Ing-wen.

Jean Delaunay

Ce que l’Europe doit savoir sur William Lai, le nouveau président de Taiwan

William Lai, le nouveau président de Taiwan, s’est engagé à conclure davantage d’accords d’investissement, à soutenir l’Ukraine et à s’associer avec d’autres démocraties.

Taiwan, l’île autonome et high-tech devenue un point chaud dans la rivalité croissante entre la Chine et l’Occident, est entrée dans un nouveau chapitre politique.

Lai Ching-te, également connu sous le nom de William Lai, a été nommé président cette semaine, succédant à Tsai Ing-wen, dont le leadership constant et doux au cours des huit dernières années a été reconnu pour avoir redéfini l’approche de Taipei à l’égard de Pékin.

Ayant occupé le poste de vice-président pendant le deuxième mandat de Tsai, Lai s’est façonné comme un facilitateur de continuité, plutôt que comme un perturbateur venant bousculer les choses à une époque précaire de tensions géopolitiques croissantes dans la région et au-delà.

« L’avenir des relations entre les deux rives aura un impact décisif sur le monde », a déclaré l’homme de 64 ans après avoir prêté serment devant des milliers de ses concitoyens.

Voici ce que l’Europe doit savoir sur William Lai.

Il était médecin

Né en 1959 dans une famille minière, Lai a étudié la médecine à Taiwan et a obtenu une maîtrise en santé publique de l’Université Harvard. Il est entré en politique au milieu des années 1990 en tant que représentant de la ville de Tainan au sein du Parti démocratique progressiste (DPP), le parti de centre-gauche qui a mené la charge pour mettre en place des réformes politiques basées sur le libéralisme occidental – au grand désarroi de Pékin.

À partir de là, sa trajectoire s’est élevée : de législateur national à maire de Tainan, puis premier ministre et plus tard vice-président. En janvier de cette année, Lai a remporté les élections avec une majorité de 40 %, marquant la première fois que le candidat vainqueur ne parvenait pas à obtenir au moins 50 % des voix. Son triomphe a néanmoins donné au DPP son troisième mandat présidentiel consécutif, bien que sans majorité parlementaire.

Par pure coïncidence, l’un des objectifs diplomatiques les plus immédiats de Lai concerne son ancien domaine : la médecine. Son exécutif est déterminé à obtenir la participation de Taiwan – en tant qu’observateur – à la prochaine Assemblée mondiale de la santé (AMS) qui se tiendra fin mai.

Pendant huit ans, Taiwan a participé à ce forum annuel sous le nom de « Chinese Taipei ». Mais Pékin a soutenu que cela violait la résolution 2758 de l’Assemblée générale des Nations Unies, qui a transféré la reconnaissance diplomatique de la République de Chine (RC) à la République populaire de Chine (RPC) en tant que seul représentant légal de la Chine.

Cette lecture est contestée par Taipei, qui affirme que sa participation peut prendre de nombreuses formes sans porter atteinte à la position de la RPC. Des pays comme l’Allemagne, la France, le Royaume-Uni, le Canada et les États-Unis ont soutenu le retour de Taiwan. Bruxelles est également de la partie.

« En général, Taiwan devrait être inclus dans des forums multilatéraux spécialisés où le statut d’État n’est pas une condition et où ses compétences et capacités techniques apportent une valeur ajoutée dans les domaines liés à l’UE et aux intérêts mondiaux », a déclaré un porte-parole de l’UE à L’Observatoire de l’Europe.

Il préfère le statu quo

Lai est un membre de longue date du DPP, qui défend le fait que Taiwan est culturellement et politiquement séparé de la Chine et promeut activement le développement d’une identité taïwanaise.

En 2017, Lai a fait la une des journaux lorsqu’il s’est décrit comme un « travailleur pragmatique pour l’indépendance de Taiwan », une expression qui a refait surface lors de sa candidature à la présidence. Pékin l’a qualifié d' »instigateur de guerre » et de « fauteur de troubles de bout en bout », orchestrant une campagne d’ingérence massive pour influencer les électeurs et faire dérailler les ambitions électorales du DPP.

Lai a depuis atténué sa position, faisant écho à la ligne de son prédécesseur selon laquelle il n’est pas nécessaire de déclarer Taiwan indépendant parce que Taiwan est de facto indépendant. Il s’est engagé à respecter les soi-disant « quatre engagements » de Tsai, qui incluent un engagement selon lequel la République de Chine et la RPC ne devraient jamais être subordonnées l’une à l’autre.

Lors de son discours inaugural, Lai a offert à la Chine une chance de reprendre le dialogue formel, interrompu depuis 2016, sur la base de « la parité et de la dignité » et a souligné que le statu quo dans le détroit de Taiwan devait être maintenu par des moyens pacifiques.

« Tant que la Chine refuse de renoncer à l’usage de la force contre Taiwan, nous tous à Taiwan devons comprendre que même si nous acceptons l’intégralité de la position chinoise et renonçons à notre souveraineté, l’ambition de la Chine d’annexer Taiwan ne disparaîtra pas tout simplement.  » il a dit.

Le vice-président Hsiao Bi-khim (à gauche) et le président William Lai (à droite).
Le vice-président Hsiao Bi-khim (à gauche) et le président William Lai (à droite).

« Nous nous opposons fermement à toute forme de changement unilatéral du statu quo à Taiwan, en particulier par le recours à la force », a déclaré von der Leyen.

Pékin, cependant, n’est pas perturbé par le discours de Lai. « Permettez-moi de souligner que « l’indépendance de Taiwan » ne mène nulle part. Quels que soient le drapeau ou le prétexte utilisé par les séparatistes, « l’indépendance de Taiwan » est vouée à l’échec », a déclaré Wang Wenbin, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, après l’investiture. « La Chine veut et doit parvenir à la réunification. »

Il veut ramener les investissements

Taïwan a acquis au fil des années ce qui est sans doute l’un des avantages concurrentiels les plus recherchés : les semi-conducteurs, ces minuscules puces qui alimentent des milliards d’appareils électroniques, depuis les micro-ondes rudimentaires jusqu’aux armes alimentées par l’IA.

Ce quasi-monopole est si précieux qu’il a été surnommé le « Bouclier de silicium », ce qui signifie que la Chine pourrait être dissuadée d’envahir simplement par crainte de déclencher une perturbation irréparable des chaînes d’approvisionnement mondiales et de subir des ravages économiques indicibles.

Dans son discours, Lai a vanté ce puissant levier et a déclaré que « le bien-être et la prospérité de l’humanité » dépendaient de la production manufacturière de l’île.

L’UE est déterminée à développer son industrie locale des semi-conducteurs et à atteindre ce que Bruxelles appelle « l’autonomie stratégique ». Dans le cadre du European Chips Act, le bloc prévoit de mobiliser au moins 43 milliards d’euros d’investissements publics et privés pour s’assurer une part de marché de 20 % d’ici 2030. Pour réussir, ces transactions doivent impliquer des acteurs établis dans le domaine qui ont acquis une expertise difficile à reproduire.

L’initiative a porté quelques fruits. Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), le plus grand fournisseur mondial de puces, investira près de 3,5 milliards d’euros pour construire une usine à Dresde, en Allemagne, qui devrait être opérationnelle en 2027. Parallèlement, ProLogium, une entreprise taïwanaise qui fabrique des batteries avancées pour les équipements électriques véhicules, investira 5,2 milliards d’euros dans une nouvelle usine à Dunkerque, en France. (Les deux projets impliquent d’importantes aides d’État.)

Lai a déclaré que Taiwan devait « saisir les opportunités commerciales qui résultent des changements géopolitiques », en citant les semi-conducteurs de vérification de nom, l’IA et les communications de nouvelle génération comme exemples parfaits. Remarquablement, il a ensuite ajouté que son gouvernement s’efforcerait « d’inviter les entreprises taïwanaises à l’étranger à revenir et à investir à Taiwan ».

Le président a également déclaré que son exécutif « s’efforcerait de signer des accords bilatéraux d’investissement avec d’autres démocraties ». L’idée d’un accord d’investissement UE-Taiwan a été approuvée l’année dernière par le Parlement européen et lancée par Lai pendant sa campagne. Mais la Commission européenne a jusqu’à présent rejeté le projet, craignant que cela ne divise les États membres et ne déclenche la colère de Pékin.

La Chine a failli signer un accord global sur l’investissement (CAI) avec le bloc avant que le projet ne soit gelé indéfiniment en raison de tensions accrues.

Il se range du côté de l’Occident

À l’heure actuelle, Taiwan entretient des relations diplomatiques officielles avec seulement 11 pays, dont la plupart sont de petites îles, et avec le Saint-Siège. En revanche, l’UE, les États-Unis, le Royaume-Uni, le Canada et la majorité de la communauté internationale respectent le principe « d’une seule Chine » et reconnaissent la RPC comme le seul gouvernement de la nation nommée Chine.

Lai n’a pas eu la prétention d’essayer d’élargir ce nombre déjà maigre : au cours de la dernière décennie, Pékin a intensifié ses activités de sensibilisation pour convaincre d’autres pays de rompre leurs liens avec Taipei. Le dernier pays à s’être retourné a été Nauru, en janvier 2024.

Au lieu de cela, le nouveau président parie sur le modèle de démocratie libérale de Taiwan comme le meilleur atout pour sortir de l’ombre de la Chine et s’aligner sur les alliés occidentaux, qui sont enragés par les dernières actions de Pékin, y compris son amitié « sans limites » avec la Russie.

Taipei a été un fervent partisan de l’Ukraine, un pays envahi par son grand voisin, et a imposé des sanctions pour priver le Kremlin de produits haut de gamme. En revanche, Pékin est accusé d’avoir aidé Moscou à mettre la main sur des éléments figurant sur la liste noire.

« En nous tenant aux côtés d’autres pays démocratiques, nous pouvons former une communauté mondiale pacifique capable de démontrer la force de la dissuasion et de prévenir la guerre, réalisant ainsi notre objectif de paix par la force », a déclaré Lai après avoir prêté serment.

L’engagement international sera une priorité absolue pour son administration, malgré son manque de référence en matière de politique étrangère. Son choix de vice-président, Hsiao Bi-khim, était l’envoyé de Taipei à Washington tandis que son ministre des Affaires étrangères, Lin Chia-lung, s’efforçait auparavant de renforcer les liens avec l’Asie et l’Océanie.

Pour l’UE, ces intentions laissent présager une coopération plus approfondie dans des domaines tels que les énergies renouvelables, la sécurité, la recherche, la protection des données, la gestion des catastrophes et les droits de l’homme, même si ces négociations échoueront toujours à obtenir une reconnaissance diplomatique.

Les deux parties organisent chaque année des consultations sur le commerce et l’investissement (récemment élevées au rang de « dialogue ») pour discuter des questions liées à la technologie et à la chaîne d’approvisionnement, en particulier sur les semi-conducteurs. Cet élément incontournable a fait de Taiwan l’un des partenaires commerciaux les plus importants du bloc. L’année dernière, l’UE a importé 47,3 milliards d’euros de biens (dont 23 % de circuits intégrés et de composants électroniques) tandis qu’elle a exporté 30,5 milliards d’euros, ce qui a entraîné un déficit de 16,8 milliards d’euros – en faveur de Taiwan.

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