Firefighters try to extinguish the fire as a helicopter drops water in Koropi suburb in eastern Athens on 19 June, 2024.

Jean Delaunay

Canicules meurtrières en juin ? Un climatologue explique pourquoi des conditions météorologiques extrêmes frappent la Grèce

« La Méditerranée est un point chaud de la crise climatique », déclare le Dr Kostas Lagouvardos de l’Observatoire national d’Athènes.

La Grèce a été frappée ce mois-ci par la première vague de chaleur jamais enregistrée, provoquant de nombreux décès et fermant des écoles et des attractions touristiques.

Les températures sont désormais descendues juste en dessous du seuil officiel de canicule de 38°C, mais peu de répit est attendu pour le reste de l’été.

Il ne fait aucun doute que ce pays méditerranéen est en première ligne du changement climatique d’origine humaine en Europe. L’année dernière, elle a été ravagée par une vague de chaleur record de 16 jours, contribuant au plus grand incendie de forêt jamais enregistré dans l’UE, alors qu’une zone deux fois plus grande qu’Athènes est partie en fumée entre juillet et août. Au moins 28 personnes ont été tuées et des dizaines blessées.

Les Grecs n’avaient que peu de temps pour reprendre leur souffle avant les inondations meurtrières qui ont frappé en septembre, certaines régions recevant en une journée l’équivalent d’une année de pluie moyenne à cause de la tempête Daniel.

Alors qu’elle se prépare à une nouvelle saison de changements climatiques extrêmes, quelles sont les raisons pour lesquelles la Grèce est si durement touchée ? Pour le savoir, nous avons discuté avec le climatologue Kostas Lagouvardos, directeur de recherche à l’Observatoire national d’Athènes (NOA).

La Méditerranée se réchauffe le plus rapidement d’Europe

Nous savons que l’Europe est le continent qui se réchauffe le plus rapidement au monde, avec des températures qui y augmentent environ deux fois par rapport à la moyenne mondiale. Cela est corroboré par un récent rapport de l’Organisation météorologique mondiale de l’ONU et de l’agence climatique de l’Union européenne, Copernicus.

En été en particulier, le réchauffement est le plus aigu en Europe centrale et du sud-est et autour de la Méditerranée, selon Copernic.

« La Méditerranée est un point chaud de la crise climatique », a déclaré le Dr Lagouvardos à L’Observatoire de l’Europe Green, soulignant que le sud de l’Italie, Chypre, la Turquie et les pays d’Afrique du Nord sont également durement touchés par la hausse des températures.

La partie orientale de la Méditerranée se réchauffe particulièrement rapidement, ajoute-t-il. Au cours des 30 à 40 dernières années, les recherches de NOA montrent que l’augmentation globale de la température en Grèce dépasse 1,5°C – un bond très important pour un laps de temps aussi court.

Quel est l’impact des autres facteurs climatiques sur la Grèce ?

La Grèce possède le plus long littoral de la Méditerranée, si l’on considère ses milliers d’îles dans les mers Égée, Ionienne, Méditerranéenne et dans la mer de Crète.

« L’existence de nombreuses îles exposées à la mer la rend plus vulnérable », explique le Dr Lagouvardos, principalement aux vents violents. Le pays est une mosaïque inhabituelle de terre et de mer.

Les vagues de chaleur et les cyclones marins établissent un nouveau record

« Nous avons un système qui fonctionne dans son ensemble – la mer, l’air – et comme l’un des composants de ce système se réchauffe, il réchauffe l’autre », explique le Dr Lagouvardos.

Ce fut le cas l’année dernière, lorsque la canicule estivale a fait monter les eaux de la Méditerranée à un nouveau record.

La cyclogenèse fait référence à la formation de cyclones et d’autres systèmes dépressionnaires au-dessus de la mer. « Un très mauvais exemple » s’est produit en septembre 2023 avec la tempête Daniel, apportant une quantité écrasante de précipitations sur le continent.

Les vents secs créent une tempête parfaite pour les incendies de forêt

La proximité de la Grèce avec l’Afrique signifie que des vagues de vent chaud traversent souvent l’océan. Cela s’est produit au début du mois, avec des vents chauds et poussiéreux en provenance d’Afrique du Nord qui ont alimenté la vague de chaleur.

Aujourd’hui, le pays est confronté à des vents du nord forts et secs, connus sous le nom d’Étésiens, qui soufflent sur la mer Égée, affectant principalement les îles et l’est, dont Athènes. Ils dominent généralement en juillet et en août, mais apparaissent désormais également plus tôt en juin.

Une carte montrant les zones brûlées par les incendies de forêt dans la région de l'Attique entre 2017 et 2023.
Une carte montrant les zones brûlées par les incendies de forêt dans la région de l’Attique entre 2017 et 2023.

C’est un problème, explique le Dr Lagouvardos, car la combinaison de conditions sèches et chaudes et de vents forts crée « le pire scénario » pour les incendies de forêt.

S’il y a une distinction à faire entre la Grèce et les autres pays méditerranéens en ce qui concerne les impacts climatiques, le scientifique estime que c’est le nombre d’incendies de forêt qui est disproportionnellement élevé.

Les experts étudient une gamme de solutions et de techniques de gestion forestière pour lutter contre ce phénomène annuel, notamment en utilisant des technologies telles que des drones et des capteurs de température.

Les événements météorologiques extrêmes se sont multipliés en Grèce

Pour mieux évaluer l’évolution du climat de son pays, le Dr Lagouvardos a fondé et coordonne un réseau de centaines de stations météorologiques de surface automatisées à travers la Grèce.

Ceux-ci permettent de fournir des alertes de chaleur plus localisées et de suivre les tendances dans lesquelles les régions du pays se réchauffent le plus rapidement. En fait, ce n’est pas le sud de la Grèce, mais les régions du nord-ouest du pays – éloignées de la mer – qui ont connu une tendance au réchauffement plus élevée au cours des 30 dernières années, dit-il.

Un graphique montrant les événements météorologiques extrêmes chaque année en Grèce.
Un graphique montrant les événements météorologiques extrêmes chaque année en Grèce.

La NOA surveille également les événements météorologiques extrêmes, qu’elle classe comme ceux ayant des impacts sociaux et économiques importants. De 2000 à 2009, il y a eu 60 événements de ce type, soit une hausse de 50 pour cent pour atteindre 90 entre 2010 et 2019.

En 2021, en réponse aux incendies de forêt dévastateurs de cet été, la Grèce a créé le ministère de la Crise climatique et de la Protection civile.

Reflétant la position de première ligne du pays, les hommes politiques ont tendance à parler de la crise en des termes beaucoup plus fermes que nombre de leurs homologues d’Europe du Nord.

« La Grèce est confrontée à une guerre en temps de paix », a déclaré l’année dernière le Premier ministre Kyriakos Mitsotakis. « La crise climatique est là et nous oblige à tout voir différemment. »

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