Firefighters try to extinguish the fire as a helicopter drops water in Koropi suburb in eastern Athens on 19 June, 2024.

Milos Schmidt

Canicules meurtrières en juin ? Des climatologues expliquent pourquoi des conditions météorologiques extrêmes frappent la Grèce

Canicules marines, médicaments et microclimats insulaires : voici pourquoi la Grèce est en première ligne du changement climatique en Europe.

La saison estivale en Grèce a connu un début tragique avec la première vague de chaleur jamais enregistrée, causant plusieurs morts ce mois-ci.

Au moins six touristes sont morts dans les températures torrides, qui ont également fermé des écoles et des sites, dont l’Acropole. Un pompier a également perdu la vie en luttant contre un incendie de forêt la semaine dernière, alors que des incendies ont éclaté dans tout le pays « presque toutes les 10 minutes », selon les pompiers.

Les températures à Athènes sont actuellement inférieures au seuil officiel de canicule de 38 °C, mais peu de répit est attendu pour le reste de l’été.

Il ne fait aucun doute que ce pays méditerranéen est en première ligne du changement climatique d’origine humaine en Europe. L’année dernière, elle a été ravagée par une vague de chaleur record de 16 jours, contribuant au plus grand incendie de forêt jamais enregistré dans l’UE, alors qu’une zone deux fois plus grande qu’Athènes est partie en fumée entre juillet et août. Au moins 28 personnes ont été tuées et des dizaines blessées.

Les Grecs avaient peu de temps pour reprendre leur souffle avant les inondations meurtrières qui ont frappé en septembre, certaines régions recevant en une journée l’équivalent d’une année moyenne de pluie à cause de la tempête Daniel.

Alors que la Grèce se prépare à une nouvelle saison de phénomènes climatiques extrêmes, quelles sont les raisons pour lesquelles elle est si gravement touchée ?

La Méditerranée est la zone de chauffage la plus rapide d’Europe

Nous savons que l’Europe est le continent qui se réchauffe le plus rapidement au monde, avec des températures qui y augmentent environ deux fois par rapport à la moyenne mondiale. Cela est corroboré par un récent rapport de l’Organisation météorologique mondiale de l’ONU et de l’agence climatique de l’Union européenne, Copernicus.

En été en particulier, le réchauffement est le plus aigu en Europe centrale et du sud-est et autour de la Méditerranée, selon Copernic.

« La Méditerranée est un point chaud de la crise climatique », déclare le Dr Lagouvardos, directeur de recherche à l’Observatoire national d’Athènes (NOA). Le sud de l’Italie, Chypre, la Turquie et les pays d’Afrique du Nord sont également durement touchés par la hausse de la chaleur.

La partie orientale de la Méditerranée se réchauffe particulièrement rapidement, ajoute-t-il. Au cours des 30 à 40 dernières années, les recherches de NOA montrent que l’augmentation globale de la température en Grèce dépasse 1,5 °C – un bond très important pour un laps de temps aussi court.

Les événements météorologiques extrêmes se sont multipliés en Grèce

Pour mieux évaluer l’évolution du climat de son pays, Lagouvardos a fondé et coordonne un réseau de centaines de stations météorologiques de surface automatisées à travers la Grèce.

Ceux-ci permettent de fournir des alertes de chaleur plus localisées et de suivre les tendances dans lesquelles les régions du pays se réchauffent le plus rapidement. En fait, ce n’est pas le sud de la Grèce, mais les régions du nord-ouest du pays – éloignées de la mer – qui ont connu une tendance au réchauffement plus élevée au cours des 30 dernières années, dit-il.

Un graphique montrant les événements météorologiques extrêmes chaque année en Grèce.
Un graphique montrant les événements météorologiques extrêmes chaque année en Grèce.

La NOA surveille également les événements météorologiques extrêmes, qu’elle classe comme ceux ayant des impacts sociaux et économiques importants. De 2000 à 2009, il y a eu 60 événements de ce type, soit une hausse de 50 pour cent pour atteindre 90 entre 2010 et 2019.

De nombreuses îles rendent la Grèce plus vulnérable

La Grèce est une mosaïque inhabituelle de terre et de mer. Elle possède le plus long littoral de la Méditerranée – une fois que l’on démêle ses milliers d’îles dans les mers Égée, Ionienne, Méditerranéenne et dans la mer de Crète.

« L’existence de nombreuses îles amplifie ces vulnérabilités (climatiques) en raison de leur isolement, de leurs microclimats variés et des défis logistiques liés à la gestion des catastrophes sur un archipel dispersé », explique Christos Zerefos, secrétaire général de l’Académie d’Athènes et envoyé pour le climat en Grèce.

Certaines îles disposent d’infrastructures et d’une accessibilité limitées, ce qui peut entraver les efforts d’évacuation et de secours en cas de crise.

« Sachant que les îles grecques abritent des écosystèmes et une biodiversité uniques qui sont très sensibles aux changements de température et de précipitations, le changement climatique, à travers l’augmentation des incendies et des conditions météorologiques extrêmes, constitue la menace la plus importante pour ces écosystèmes », ajoute-t-il.

Les vagues de chaleur marines stimulent les médicaments

Une femme regarde devant sa maison les rues inondées de la ville d'Agria, près de la ville de Volos, en Grèce, le 28 septembre 2023.
Une femme regarde depuis l’extérieur de sa maison les rues inondées de la ville d’Agria, près de la ville de Volos, en Grèce, le 28 septembre 2023.

« Nous avons un système qui fonctionne dans son ensemble – la mer, l’air – et comme l’un des composants de ce système se réchauffe, il réchauffe l’autre », explique le Dr Lagouvardos.

Les vagues de chaleur marines sont de plus en plus longues, plus fréquentes et plus sévères sur la Méditerranée orientale. Les températures plus chaudes de la surface de la mer fournissent à leur tour l’énergie nécessaire à des tempêtes plus violentes et plus fréquentes.

Le plus dangereux est que ces eaux plus chaudes ont provoqué davantage d’ouragans méditerranéens ou « medicanes » : des cyclones de type tropical qui peuvent déclencher des conditions météorologiques extrêmes sur la Grèce, comme ce fut le cas lors de la tempête Daniel l’année dernière.

Des vents secs et forts créent une tempête parfaite pour les incendies de forêt

La proximité de la Grèce avec l’Afrique signifie que des vents chauds traversent souvent l’océan depuis le Sahara. Cela s’est produit au début du mois, avec des vents chauds et poussiéreux – connus sous le nom de « Sirocco » ou « Khamsin » – alimentant la vague de chaleur.

Ces vents sont généralement très secs et peuvent dessécher la végétation, la rendant plus sujette aux étincelles et à la propagation des incendies, explique Zerefos.

A l’opposé, les « étésiens » sont des vents forts et secs du nord qui soufflent sur la mer Égée, affectant principalement les îles et les régions orientales, dont Athènes. Ils dominent généralement en juillet et août, mais deviennent désormais plus fréquents également en juin.

Bien que les Etesiens puissent apporter un certain soulagement aux résidents en abaissant légèrement les températures, leur force peut exacerber les conditions d’incendie.

Une carte montrant les zones brûlées par les incendies de forêt dans la région de l'Attique entre 2017 et 2023.
Une carte montrant les zones brûlées par les incendies de forêt dans la région de l’Attique entre 2017 et 2023.

« Leur nature forte et persistante peut attiser les incendies existants, les rendant plus difficiles à contrôler et les propageant plus rapidement à travers les îles et le continent », explique Zerefos. Et, souligne-t-il, les résultats des simulations climatiques suggèrent que le changement climatique pourrait les rendre encore plus intenses.

S’il y a une distinction à faire entre la Grèce et les autres pays méditerranéens en ce qui concerne les impacts climatiques, Lagouvardos estime que c’est le nombre d’incendies de forêt, qui est disproportionnellement élevé.

Comment la Grèce lutte-t-elle contre les incendies de forêt ?

Reflétant la position de première ligne du pays, les hommes politiques ont tendance à parler de la crise en des termes beaucoup plus fermes que nombre de leurs homologues d’Europe du Nord.

« La Grèce est confrontée à une guerre en temps de paix », a déclaré l’année dernière le Premier ministre Kyriakos Mitsotakis. « La crise climatique est là et nous oblige à tout voir différemment. »

En 2021, en réponse aux incendies de forêt dévastateurs de cet été, la Grèce a créé le ministère de la Crise climatique et de la Protection civile.

« J’ai constaté que le nouveau ministère a considérablement amélioré le programme de lutte contre les incendies de forêt et qu’il a mis l’accent sur la prise de mesures de précaution pour lutter contre les incendies de forêt à venir », a déclaré Zerefos, qui consulte les ministres dans le cadre de son rôle de premier plan à l’Académie d’Athènes. .

En collaboration avec le ministère de l’Environnement, elle a adopté une nouvelle loi au début de cette année qui impose l’élimination de toute biomasse qui n’a pas été éliminée à l’intérieur ou à proximité des zones forestières.

« Je pense qu’ils ont fait un assez bon travail jusqu’à présent, et il reste à voir si, avec le numéro d’urgence 112, les mesures de précaution prises par le gouvernement grec permettront de réduire la propagation des dégâts causés par les incendies de forêt », ajoute Zerefos. . L’intégration au numéro d’urgence européen a permis de sauver des vies au cours des trois dernières années.

Provoquer un incendie de forêt est considéré comme une infraction pénale en Grèce, même si ce n’est pas intentionnel.

Les experts étudient également toute une série de solutions techniques pour lutter contre les incendies de forêt, notamment des drones et des capteurs de température.

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