European Commissioner for competition Margrethe Vestager (left) and German Vice Chancellor Robert Habeck

Jean Delaunay

Bruxelles approuve l’aide de l’État allemand à l’usine de batteries Northvolt afin d’éviter de perdre des investissements au profit des États-Unis

Le producteur suédois de batteries Northvolt recevra 902 millions d’euros d’aide d’État allemande, alors que Bruxelles utilise pour la première fois des règles plus flexibles en matière d’aides d’État pour empêcher que les investissements ne soient détournés de l’Europe.

La Commission européenne a annoncé lundi avoir approuvé une aide d’État allemande permettant à Northvolt de construire une giga-usine produisant des cellules de batteries utilisées dans les véhicules électriques (VE) dans la ville de Heide, dans le Schleswig-Holstein, dans le cadre d’un investissement de 2,5 milliards d’euros.

C’est la première fois que l’Union européenne recourt à une « aide de contrepartie », une mesure exceptionnelle adoptée en mars pour permettre aux États de l’UE d’accorder des montants d’aide plus élevés aux entreprises lorsqu’il existe un risque de détournement des investissements hors d’Europe.

Sans cette décision, Northvolt aurait déplacé ses investissements aux États-Unis pour bénéficier de l’Inflation Reduction Act (IRA), le plan attrayant de subventions vertes de l’administration Biden qui offre de généreux allégements fiscaux et des rabais pour les technologies vertes fabriquées aux États-Unis.

La règle de « l’aide de contrepartie » fait partie de la réponse de l’UE visant à empêcher un exode industriel à travers l’océan Atlantique.

« L’aide de contrepartie est une nouvelle fonctionnalité que nous utilisons (…) afin de garantir que si des entreprises se voient proposer des aides dans d’autres juridictions, alors si un État membre le souhaite, il peut égaler l’aide afin que l’investissement puisse prendre place en Europe, pour que la technologie soit développée en Europe, pour que les emplois soient situés en Europe », a déclaré la chef de la concurrence du bloc, Margrethe Vestager, qui a annoncé l’approbation aux côtés du vice-chancelier allemand Robert Habeck.

« Nous considérons que le manque total d’investissements dans les batteries en Europe constitue un échec du marché », a expliqué Vestager, ajoutant que cette décision « ouvre la voie à un fort développement de l’industrie des batteries ».

Habeck a qualifié cette décision de « annonce majeure pour l’Allemagne », assurant que Northvolt avait choisi Heide comme emplacement stratégique en raison de la disponibilité d’énergies renouvelables qui alimenteraient ses opérations.

« Ils ne veulent pas seulement une mobilité verte, mais ils veulent une production verte de mobilité verte », a déclaré Habeck. « Et cela raconte, je pense, une histoire pour l’avenir des industries européennes. Nous avons besoin d’une industrie plus robuste pour les nouveaux secteurs – semi-conducteurs, batteries, électrolyse, hydrogène. »

Les 902 millions d’euros d’aide d’État allemande comprendront 700 millions d’euros de subventions directes et 202 millions d’euros de garanties. Northvolt affirme que sa production démarrera en 2026 et atteindra sa pleine capacité en 2029.

La Commission européenne a également approuvé lundi une aide d’État française de 2,9 milliards d’euros dans le cadre d’un programme visant à soutenir la production de technologies vertes, notamment les batteries, les panneaux solaires, les éoliennes et les pompes à chaleur.

Le bloc européen reconnaît qu’il doit s’appuyer sur des partenaires économiques du monde entier pour mener sa transition verte et numérique, car il lui manque de nombreux matériaux et minéraux essentiels utilisés dans les batteries électriques, les semi-conducteurs, les panneaux solaires et bien plus encore.

Il souhaite stimuler les investissements dans des projets stratégiques sur le sol européen tout en « réduisant les risques » pour ses chaînes d’approvisionnement en favorisant les partenariats commerciaux avec des puissances mondiales partageant les mêmes idées.

D’autres mesures de l’UE, telles que la loi sur l’industrie nette zéro et la loi sur les matières premières critiques, visent à développer l’industrie européenne locale et à protéger la sécurité économique du bloc.

Il ne s’agit pas de « déniveler les règles du jeu »

Pressé de savoir si la décision de lundi d’accorder la première aide de contrepartie à l’Allemagne, la plus grande économie et puissance industrielle de l’UE, pourrait envoyer le message que les économies les plus puissantes de l’UE seront les premières à bénéficier de telles mesures, Vestager a déclaré : « C’est l’une des « C’est des choses que nous prenons très au sérieux. Donc, l’une des choses que nous avons vérifiées est, bien sûr, si cela va « dégrader les règles du jeu ».

Elle a ajouté que l’exécutif européen analysait les « chiffres » pour vérifier que les décisions d’approbation et les paiements ne désavantageaient aucun État de l’UE.

Habeck a rejeté l’idée selon laquelle de tels projets pourraient aggraver les inégalités économiques entre les États de l’UE.

« La véritable concurrence à laquelle nous sommes confrontés n’est pas entre l’Allemagne et l’Italie, ni le Danemark, ni les Pays-Bas (..) mais entre l’Europe, la Chine et les Etats-Unis », a déclaré Habeck.

« Je suis prêt à tout faire pour que le marché intérieur fonctionne correctement. Et aussi pour que les petits pays ou les pays avec une économie plus faible, ou les pays avec peu de puissance de feu, peut-être un taux d’endettement plus élevé (.. .) ont aussi leurs chances », a-t-il expliqué.

« Mais la solidarité européenne signifie également que ceux qui peuvent investir, qui peuvent faire partie d’une économie forte et renouvelée, ne sont pas considérés avec méfiance », a-t-il ajouté.

L’Allemagne souffre actuellement d’une production industrielle en déclin et d’une récession qui s’aggrave, faisant craindre que ses faibles performances ne pèsent sur l’économie européenne dans son ensemble.

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