A worker packages spools of cotton yarn at a textile manufacturing plant, as seen during a government organized trip for foreign journalists, in Aksu in China

Jean Delaunay

L’UE va interdire les produits issus du travail forcé, une décision principalement ciblée sur la Chine

Le Parlement européen a approuvé de nouvelles règles radicales destinées à éliminer du marché européen les produits entachés de travail forcé.

La nouvelle loi – approuvée mardi par 555 voix pour, 6 contre et 45 abstentions – vise à nettoyer les marchés d’importation et d’exportation du bloc de tout lien avec l’esclavage moderne et les violations des droits de l’homme.

Bien qu’elle s’applique à des produits fabriqués partout dans le monde, la loi est considérée comme une mesure délibérée contre des pays comme le Turkménistan ou la Chine, où l’on rapporte des preuves de travail forcé parrainé par l’État.

En vertu du nouveau règlement approuvé mardi et qui devrait entrer en vigueur en 2027 en attendant l’approbation finale des États membres, les autorités nationales pourront lancer des enquêtes sur les produits soupçonnés d’être liés au travail forcé et interdire ces produits du marché de l’UE.

En cas de soupçons liés à des pays extérieurs au bloc, la Commission européenne pourra ouvrir des enquêtes et appeler les gouvernements des pays tiers à mener des inspections sur les cas suspects de travail forcé.

Les produits issus du travail forcé qui se trouvent déjà sur le marché de l’UE seront donnés, recyclés ou détruits, et les entreprises qui ne respecteront pas les règles s’exposeront à des amendes proportionnées et dissuasives, à définir par les États membres.

« Cela renforcera notre marché, protégera les entreprises et les consommateurs, mais surtout protégera des vies humaines », a déclaré l’eurodéputée libérale Samira Rafaela dans une interview à L’Observatoire de l’Europe.

Cette décision vise à freiner la tendance inquiétante des produits bon marché fabriqués à partir du travail forcé qui se répand sur l’ensemble du marché de l’UE, ainsi que l’augmentation du nombre de personnes soumises au travail forcé et l’essor des profits illégaux au cours de la dernière décennie.

L’Organisation internationale du travail estime qu’au moins 28 millions de personnes dans le monde sont en situation de travail forcé, générant un total de 236 milliards de dollars (217 milliards d’euros) par an.

Un rapport récent a révélé des liens entre des dizaines de grandes marques de vêtements européennes et le travail forcé dans les camps de détention de la région chinoise du Xinjiang, où il existe des preuves documentées d’abus systémiques contre les Ouïghours et d’autres groupes ethniques minoritaires.

Le rapport concluait que des marques telles que la société suédoise H&M et Zara – une multinationale espagnole – pourraient s’approvisionner en matériaux fabriqués par des Ouïghours dans les célèbres camps de détention du Xinjiang, la province qui représente environ 90 % du coton chinois et environ 20 % du coton chinois. approvisionnement mondial.

Aux États-Unis, une loi de 2021 interdit les produits fabriqués au Xinjiang, les importateurs étant légalement tenus de fournir la preuve que tous les produits liés à la région sont fabriqués sans travail forcé.

L’année dernière, les législateurs américains ont lancé une enquête sur les géants chinois de la vente au détail Shein et Temu – qui ont connu une immense croissance sur le marché européen – ainsi que sur Adidas et Nike pour des liens potentiels avec le travail forcé ouïghour.

Déposé pour la première fois par la Commission en septembre 2022, le projet de loi de l’UE s’est heurté à de nombreux obstacles et à de longs retards, beaucoup craignant qu’il ne soit pas intégré dans le mandat actuel.

Mais un accord rapide a été conclu entre le Parlement et les capitales européennes début mars, permettant à l’hémicycle de donner son feu vert lors de la séance finale marathon de cette semaine avant les élections européennes de juin.

Critiques de certains camps

Les plans ont reçu un large soutien dans tous les groupes politiques. Mais les critiques, notamment le parti libéral allemand FDP, favorable aux entreprises, ont affirmé que la loi entraînerait une bureaucratie excessive et pèserait sur les entreprises.

Les inquiétudes concernant d’éventuelles perturbations de l’approvisionnement en matières premières essentielles ont également bloqué les négociations. Les liens entre le travail forcé dans le Xinjiang chinois et l’industrie solaire ont fait craindre que la loi ne conduise à des pénuries de composants dits « sensibles » nécessaires à la transition énergétique de l’Europe.

Dans le cadre d’un compromis entre les capitales et le parlement, les autorités nationales peuvent demander aux entreprises qui fournissent des « produits essentiels » de retenir leurs produits jusqu’à ce qu’elles puissent démontrer qu’il n’y a plus de lien avec le travail forcé dans leurs opérations, retardant ainsi les interdictions.

D’un autre côté, les organisations de la société civile ont également signalé certaines limites du nouveau règlement, dans la mesure où il n’inclut pas l’obligation d’apporter réparation aux victimes comme condition pour lever l’interdiction sur un produit.

« Les travailleurs affectés par le travail forcé resteront vulnérables sans obligation explicite de réparer le préjudice », a déclaré à L’Observatoire de l’Europe Sian Lea, responsable des affaires et des droits de l’homme chez Anti-Slavery International, arguant que sans de faibles seuils de preuve, il sera difficile pour les travailleurs de porter plainte. déposer des plaintes contre les entreprises qui abusent.

Les ONG regrettent également qu’il n’existe aucune présomption de travail forcé imposé par l’État dans les zones à haut risque et les secteurs où il existe des preuves de travail forcé.

La réglementation est « faible » dans ces cas-là, estime l’association Clean Clothes Campaign : « Notre pensée se tourne vers la population ouïghoure : on pourrait douter que cette réglementation ait réellement un impact sur leur vie ».

Au lieu de présomptions ou d’interdictions régionales, la Commission européenne devra dresser une liste de ces domaines et secteurs et une plateforme en ligne sera mise en place pour permettre aux parties prenantes de vérifier toutes les informations disponibles.

« Ces nouvelles règles ne devraient pas être simplement un tigre de papier », a déclaré Steve Trent, PDG de l’Environmental Justice Foundation (EJF).

« Les États membres et les institutions européennes doivent faire tout ce qui est en leur pouvoir pour garantir leur mise en œuvre et leur application rigoureuses », a-t-il ajouté.

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